Alimentemos con algas a las vacas y reduzcamos su eructo de metano

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¿Cómo puede la industria agrícola reducir la cantidad de metano liberado cuando las vacas eructan? Ha sido una lucha para científicos y políticos. Un nuevo método en el que los agricultores alimentan a las vacas con algas marinas, que necesitan incorporar solo alrededor del 0,2% de la ingesta total de alimento, indica que los niveles de metano se pueden reducir en un 98%. Es un gran avance, ya que la mayoría de las soluciones existentes reducen el metano solo entre un 20% y un 30%.

Imagen recuperada de NASA (dominio publico)

La industria ganadera aporta el 40% del producto interno bruto (PIB) de la agricultura mundial en general. La mayor contribución de gases de efecto invernadero (GEI) de la agricultura proviene de los sistemas de producción de ganado vacuno y ovino que son responsables de hasta 18% de las emisiones globales totales de GEI, principalmente en forma de metano entérico (CH4).

Las vacas liberan metano por ambos extremos: eructando y a través del estiércol. Las vacas, como otros rumiantes, incluidas las ovejas, las cabras y las jirafas, tienen 4 cámaras estomacales. Cuando los animales comen una mezcla de heno, pasto y granos, los microbios en una de las cámaras, el rumen, procesan la comida. Una vaca eructa debido a la fermentación entérica, que es el proceso digestivo de convertir los azúcares en moléculas simples para su absorción en el torrente sanguíneo y que produce metano como subproducto.

Los rumiantes son la principal fuente de emisiones de metano del ganado porque producen la mayor cantidad de metano por unidad de alimento consumido.


El metano tiene un potencial de calentamiento global (GWP) mucho mayor que el dióxido de carbono. El GWP de un gas de efecto invernadero es su capacidad para atrapar el calor adicional en la atmósfera con el tiempo en comparación con el CO2. Por ejemplo, el GWP de 100 años del metano es 28. Entonces, si se liberara 1 tonelada de metano a la atmósfera, se generaría la misma cantidad de calentamiento durante 100 años que 28 toneladas de CO.

“Necesitamos descarbonizar lo que comemos”, argumenta Brent Newell, abogado del Centro sobre Raza, Pobreza y Medio Ambiente.

En 2016, California aprobó una ley que requiere que las granjas lecheras reduzcan la producción de metano en un 40% para 2030. La desafío más grande era averiguar cómo reducir las emisiones de los 1,4 millones de vacas lecheras del estado, la mayor fuente de metano en el estado y la mayor fuente de metano relacionado con los lácteos en el país. Las barreras para reducir el metano en ese momento provocaron un proyecto de ley del senador estatal Ricardo Lara (D), que se convirtió en ley y prohibió a California regular el metano de las lecherías y granjas de ganado hasta al menos 2024.

Alimentar a las vacas con algas y neutralizar el metano

Lo que parece un pensamiento radicalmente nuevo puede, en realidad, no ser tan reciente. Parece que las vacas han estado comiendo algas durante mucho tiempo, ya que la evidencia sugiere que los pastores en la antigua Grecia alimentaban a sus vacas con algas, al igual que muchos en la Islandia del siglo XVIII.

En la Isla del Príncipe Eduardo de Canadá, Joe Dorgan observado que sus vacas en los potreros de la playa quedaron preñadas más rápido y produjeron más leche que sus vacas pastadas en el interior. Cuando se retiró de la producción lechera en 2011, lanzó un nuevo negocio, Orgánicos del Atlántico Norte, para poner a disposición de los agricultores del interior que pastan sus vacas durante las temporadas de escasez de forraje, las “algas costeras de tormenta”.

El científico ambiental Rob Kinley, que trabaja en la Universidad de Dalhousie en Nueva Escocia en 2014, analizó diferentes variedades de algas marinas que llegaron a las playas, mezcladas in vitro con la microbiota del rumen, por su valor nutricional y los impactos en la salud de los rumiantes. Con interés en cómo todos los alimentos para ganado afectan el metano entérico, también midieron sus muestras para determinar la producción de metano. Kinley descubrió en sus pruebas de laboratorio que las algas marinas podrían reducir la producción de metano hasta en un 16%.

Ese fue el comienzo.

Asparagopsis taxiformis y Asparagopsis armata son 2 especies de hierba submarina carmesí que se desplaza sobre las olas y las mareas en todos los océanos del mundo. Estas 2 especies están emergiendo como una herramienta eficaz en la producción innovadora, regenerativa y más limpia para el sector agrícola en general. La asparagopsis y otros tipos de algas tienen células glandulares especializadas que producen y almacenan bromoformo, un compuesto orgánico. Cuando estas algas de color rojo intenso se liofilizan, pulverizan y se rocían como guarnición en la comida de una vaca, el bromoformo bloquea los átomos de carbono e hidrógeno para que no formen metano en el estómago.

Kinley dicho los El Correo de Washington podría ser la forma más prometedora de eliminar las emisiones de metano del ganado en la próxima década. En su inicial estudiar, Kinley y sus coautores descubrieron que la asparagopsis prácticamente eliminaba las emisiones de metano en los ensayos de laboratorio. La inclusión de Asparagopsis resultó en una reducción constante y dependiente de la dosis en la producción de CH4 entérico a lo largo del tiempo, con hasta un 80% de mitigación de CH4 a la tasa ofrecida del 3% en comparación con el grupo alimentado sin Asparagopsis (P <0.05).

La decisión de alimentar a las vacas con algas podría casi neutralizar las emisiones de metano de sus procesos digestivos. Esto es significativo, ya que hay 1.500 millones de vacas en el planeta y todas emiten metano en sus eructos.

Pensamientos finales

“Hemos encontrado algo que ha estado ante nuestras narices todo el tiempo que podría tener uno de los mayores impactos en la reducción de emisiones en los próximos 10 años, lo cual es genial para que la gente se rompa, pero nadie puede hacerlo”. dijo Sam Elsom, director de operaciones de Sea Forest, una de las nuevas empresas de algas marinas. Sea Forest cultiva asparagopsis en sus laboratorios de Australia.

Debido a que las algas absorben carbono en el agua como alimento, también pueden ayudar a secuestrar dióxido de carbono, otro gas de efecto invernadero, y reducir la acidificación del océano.

Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación estados que las intervenciones de mitigación como la práctica en la que la agricultura industrial alimenta a las vacas con algas pueden proporcionar beneficios tanto ambientales como económicos. Las prácticas y tecnologías que reducen las emisiones, dicen, a menudo pueden aumentar simultáneamente la productividad, contribuyendo así a la seguridad alimentaria y el desarrollo económico.

La producción de ganado de carne ha sido considerada durante mucho tiempo como una de las mayores fuentes de emisión de gases de efecto invernadero. Una gran cantidad de gases de efecto invernadero, incluidos el N2O y el CH4 de la fermentación entérica y el estiércol, se descargan a la atmósfera durante el proceso de producción de carne. La investigación de análisis de sensibilidad mostró que los factores más críticos que influyen en la emisión de GEI incluyen el sistema de manejo del estiércol del corral de engorda, la dieta del ganado, los aditivos alimentarios, la capacidad máxima de producción de metano y el clima: temperatura, precipitación y evapotranspiración potencial.

Entonces, si bien la idea de alimentar a las vacas con algas marinas tiene la esperanza de disminuir el metano, debe tenerse en cuenta que una cantidad sustancial de GEI también se emite a partir de muchos otros procesos relacionados, como la producción de alimentos, el transporte y el consumo de energía. Claramente, se deben examinar y modificar muchas prácticas adicionales para reducir la cantidad de GEI regionales producidos en el proceso de producción de ganado de carne.

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