Canadá solía proporcionar una gran cantidad de litio en el mundo, pero ¿puede revivir eso?

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El litio solía usarse para tratar la manía y los cambios de humor, y ahora su disponibilidad o falta de ella está provocando cambios en el mercado. En la década de 1950, Canadá era en realidad un jugador en el mercado internacional del litio, con una mina en Quebec que proporcionaba toneladas de sal, que luego fracasó cuando el mercado falló. Avance rápido hasta 2021, y el litio es un componente central de la electrificación del transporte, en todos nuestros dispositivos electrónicos y un componente menor para el almacenamiento en la red.

Canadá en realidad tiene enormes reservas de litio bajo tierra. ¿Puede volver a ser, si no el rey del litio, al menos un peón bien posicionado?

Minerales necesarios para las baterías de iones de litio disponibles en Canadá. Imagen de cortesía Gobierno de canadá.

Además de su historia con el litio, el gobierno federal de Canadá estableció un iniciativa para intentar poner en marcha la fabricación de baterías aquí, trabajando con la industria minera para extraer los diversos minerales necesarios, algo que Canadá tiene en abundancia.

Bastante Cantidades absurdas de litio están encerradas en el Escudo precámbrico.. Pero esta es la cuestión. Conozco el Escudo precámbrico personal y profundamente. Llevé muchos trozos de granito duro voladizo en North Bay, Ontario, ajardinando un conjunto de muros en terrazas en la propiedad de mis padres hasta la llanura de inundación de abajo. Era de SABIO, la instalación subterránea que solía vigilar a los bombarderos soviéticos que cruzaban el Polo Norte y se lanzaban a los aviones de combate para interceptarlos. Los ejércitos de Estados Unidos y Canadá construyeron un edificio de oficinas de seis pisos sobre manantiales masivos a un cuarto de milla bajo tierra para este propósito, por lo que sobró mucha roca.

Y esa roca es dura para la mía. Es una de las rocas más duras del mundo. No es que no sepamos cómo hacerlo, pero tiene que haber una gran recompensa.

Hacer que la minería sea baja en carbono es un desafío entendido, y ya se ha trabajado mucho al respecto. Consulté brevemente sobre el despliegue de la turbina eólica de la mina Raglan en el norte de Quebec, cerca del Círculo Polar Ártico (para aquellos que realizan un seguimiento de la energía eólica que trabaja en condiciones de hielo), y trabajé en una propuesta para una mina neta cero en el anillo de fuego en el norte de Ontario. . También he pasado un tiempo mirando el mercado adyacente de perforación de túneles de sitios hidroeléctricos bombeados, por lo que sé más que el oso promedio sobre el tema, aunque estoy lejos de ser un experto.

Litio Nemaska estaba trabajando para poner en funcionamiento una mina, una de las más grandes del mundo. De todos modos, eso arruinado en mayo del año pasado después de gastar más de $ 400 millones.

“En el fracaso de Nemaska ​​Lithium Inc. en el lanzamiento de una mina de litio en Quebec, los analistas ven que algunas de las desventajas de Canadá en el mercado mundial del litio se hacen realidad. La compañía se dirigió a la protección de los acreedores a fines de 2019 después de gastar alrededor de C $ 411,4 millones en el proyecto de litio Whabouchi de C $ 1,270 millones al 31 de diciembre de 2019.

“Las ubicaciones de proyectos remotos que carecen de infraestructura y proximidad a los mercados finales, en particular China, junto con los débiles precios del litio siguen siendo obstáculos para el sector en ciernes en Quebec y otras partes de América del Norte, según los analistas”.

Cuando dijeron “ubicaciones de proyectos remotos”, lo que realmente quieren decir es “en medio de la nada”. Las personas que no han pasado ningún tiempo en el norte de Canadá realmente no entienden cuánto no tenemos en ninguna parte. Está a unos 800 km al norte de Montreal y a 200 km al este del agua más cercana, James Bay. Esa ubicación tiene una especie de carretera, una pista de aterrizaje cortada con pinos muskeg y matorrales, y volar sería un asunto complicado independientemente del clima hostil. No hay una manera fácil de llevar un millón de toneladas de litio a cualquier lugar desde allí, ya que probablemente se tendría que construir una infraestructura ferroviaria especial a través de un territorio profundamente hostil hasta James Bay, y luego los barcos no podrían usarlo durante seis meses al año. Es más siberiano que cualquier otra cosa, pero sin un ferrocarril que lo atraviese.

La falla de la mina de Quebec significa que el litio encerrado en el Shield probablemente permanecerá allí durante las próximas décadas. Pero ese no es el alcance de las reservas de Canadá. Estaba hablando con Alex Grant de socios de Jade Cove, un experto mundial en extracción de litio, recientemente sobre los recursos de Alberta. Existe una gran cantidad de litio en los depósitos de salmuera subterráneos en las regiones de petróleo y gas, y Alberta tiene su parte.

Eso se conoce como extracción no convencional, en el sentido de que no son las plantas de salmuera las que hacen la evaporación por usted o la minería de roca dura, y requiere un equipo de procesamiento moderadamente sofisticado, pero es muy factible. Grant me señaló E3 Metals, que propone un proyecto piloto en Leduc, Alberta.

Diagrama geológico de los depósitos de salmuera de litio

Imagen de cortesía USGS

Es una batalla un poco cuesta arriba en Alberta, por supuesto, porque sus primeras tres respuestas a cualquier pregunta son petróleo y gas, petróleo y gas, luego petróleo y gas, por lo que la extracción de litio, mientras que está altamente alineada como la extracción de fluidos subterráneos profundos en la energía. sector, hace que muchos habitantes de Alberta se rasquen la cabeza.

Y el litio tiene reservas masivas a nivel mundial a las que es más fácil acceder. El litio es un producto relativamente barato. Tiene un costo de $ 8,000 – $ 15,000 por tonelada, pero el oro cuesta $ 46 millones por tonelada y el platino ronda los $ 41 millones por tonelada. Tiene sentido extraer metales preciosos en medio de la nada, pero los productos más baratos cuando tienes que enviar toneladas de producto terminado requieren una buena infraestructura, preferiblemente cerca de agua que no sea intransitable la mayor parte del tiempo.

Los recursos de Alberta son bastante buenos. Tiene infraestructura ferroviaria existente, experiencia en camiones y experiencia en oleoductos, así como mucha gente en busca de trabajo. Si no estuviera atascado en petróleo y gas, estaría produciendo mucha más salmuera de litio y geotermia. El litio tiene un precio mucho más alto como producto básico, ya que el crudo de Alberta cuesta alrededor de $ 340 por tonelada y el litio es de 30 a 40 veces más. Están muy lejos del agua todavía, el mismo problema que acecha a su crudo, pero a mejores precios por tonelada debería ser viable.

Pero eso es cierto para los depósitos de salmuera en las regiones de petróleo y gas en todo el mundo, y al igual que con la estructura de costos dispar que muestran las condiciones de borde del agua de la mitad de los continentes frente a la competencia de Alberta, la demanda y el precio tienen que ser muy altos para hacer que los productos de Alberta sean competitivos. Espere más extracción de salmuera en la Cuenca Pérmica, donde están explorando solo separar el litio de las aguas residuales de la extracción de petróleo y gas.

Hay mucho litio en el mundo. No hay preocupaciones particulares acerca de quedarse corto, y muchos innovadores como E3 están trabajando para hacer que los lugares donde no es muy barato y fácil al menos sean competitivos. La región de petróleo y gas de Canadá podría tener un producto secundario a medida que se agote la demanda de su producción primaria.

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