Convirtiendo basura en tesoro

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Cortesía de RMI.
Por Laurie Stone Y Matthew Popkin

En 1937, se construyó un vertedero en el vecindario de Sunnyside, mayoritariamente negro de Houston. Los residentes de esa comunidad han estado pagando el precio desde entonces. De “moscas, cucarachas, ratas y olores” al muerte de un niño de 11 años, el vertedero de Sunnyside ha tenido un impacto negativo en la calidad de vida de la comunidad durante más de 80 años. El vertedero cerró en 1974 debido a la detección de niveles mortales de plomo, pero los efectos sobre la salud y el medio ambiente perduran. O lo hicieron, hasta ahora.

El relleno sanitario de 240 acres pronto se convertirá en una granja solar de 52 megavatios (MW), la instalación solar de relleno sanitario más grande y la segunda instalación solar industrial abandonada más grande en la nación. En realidad, hay más de 10,000 vertederos cerrados e inactivos en los Estados Unidos que ofrecen oportunidades similares. Estos vertederos tienen un potencial de reutilización limitado porque albergan años y años de desechos. Por lo tanto, la instalación de energía solar en ellos permite a los estados y municipios promover la energía solar local mientras reutilizan estos grandes sitios vacíos en la superficie que restan valor a la comunidad local.

Un nuevo informe de RMI, El futuro de los rellenos sanitarios es brillante, descubrió que los vertederos cerrados en los Estados Unidos podrían albergar un estimado de 63 gigavatios (GW) de capacidad solar, suficiente para alimentar a 7.8 millones de hogares estadounidenses o en todo el estado de Carolina del Sur.

De Brownfields a Brightfields

Entre los sitios industriales abandonados, los vertederos cerrados suelen ser sitios ideales para la energía solar. Por un lado, aunque algunos vertederos cerrados se han reutilizado como espacios abiertos o campos de golf, la mayoría carece de un uso planificado en el futuro una vez cerrados. Esto se debe en parte a los materiales potencialmente peligrosos que existen en estos sitios y la presencia de pozos de gas de relleno sanitario, los cuales limitan la penetración del suelo y, por lo tanto, el desarrollo de escuelas, tiendas y viviendas. Por lo tanto, la instalación de energía solar en los vertederos evita conflictos de uso de la tierra con otras actividades económicas, agrícolas, de vivienda o recreativas. De hecho, solo en Texas, hay más de 94,000 acres de vertederos cerrados que podrían generar aproximadamente 27 GW de electricidad.

Según Paul Curran, director gerente de BQ Energy Development y co-desarrollador del proyecto Sunnyside, “La electricidad se genera de manera más eficiente cerca de donde se utilizará … y prácticamente todas las comunidades de EE. UU. Tienen un vertedero antiguo y cerrado. Esta tierra no puede ni debe utilizarse para otros fines públicos, pero a menudo representa un recurso excepcional para la generación de energía limpia ”.

Los rellenos sanitarios también suelen tener poca sombra y ya tienen conexiones a infraestructura eléctrica y carreteras debido a su uso anterior. Además, los programas federales y estatales brindan subvenciones y otros incentivos para la evaluación del sitio, la limpieza y la reutilización de los vertederos, lo que ayuda a reducir los costos iniciales adicionales que pueden acompañar a las tierras menos prístinas. Pero quizás lo más importante es que colocar energía solar en los vertederos ayuda a promover la justicia ambiental, especialmente en comunidades donde los líderes locales ubicaron deliberadamente vertederos cerca de comunidades no blancas o empujaron vecindarios de bajos ingresos hacia sitios de recolección de desechos.

Un punto brillante para revitalizar comunidades

En todo Estados Unidos, los vertederos a menudo se han colocado en comunidades de color. Después de que estallaron las protestas en 1982 en una comunidad predominantemente negra en el condado de Warren, Carolina del Norte, por un vertedero de desechos peligrosos propuesto, el Departamento de Energía de EE. UU. Encontró vínculos entre la raza, la pobreza y las decisiones de ubicación de desechos. Uno estudio encontró que “Tres de cada cinco afroamericanos e hispanos viven en una comunidad que alberga sitios de desechos tóxicos”.

El vertedero de Sunnyside está ubicado en un tramo censal que es mucho menos blanco y mucho menos rico que la ciudad y el estado en promedio (una población no blanca de casi el 98 por ciento en comparación con poco más del 75 por ciento en la ciudad). El vecindario tiene un ingreso familiar promedio de solo el 59 por ciento del promedio de la ciudad y el 51 por ciento del promedio de Texas.

“El vertedero de Sunnyside ha agobiado al vecindario, inhibiendo a la comunidad del crecimiento y las oportunidades”, declaró el alcalde Sylvester Turner. “Es nuestro deber y responsabilidad observar los vecindarios que históricamente han estado desatendidos y encontrar formas de ayudar a estas comunidades. En Sunnyside, esto significa transformar un antiguo vertedero en una instalación que generará electricidad limpia y renovable para alimentar hogares, reducir las emisiones y crear empleos ecológicos ”.

Es por eso que la propuesta de convertirlo en una granja solar con otras instalaciones comunitarias puede cambiar las reglas del juego. “Este antiguo vertedero en Sunnyside, más que la mayoría, se beneficiará realmente con esta granja solar … y los desarrolladores se están comprometiendo a mantener el sitio durante la vida del proyecto”, dijo Dori Wolfe, fundadora y propietaria de Wolfe Energy, otra empresa -desarrollador del proyecto. “La granja solar de Sunnyside será un buen vecino para la comunidad”.

La propuesta ahora incluye hasta 50 MW de energía solar a escala de servicios públicos, 2 MW de energía solar comunitaria, almacenamiento de baterías y un Centro Agrícola y Centro de Capacitación, todo junto con planes para contratar localmente y crear asociaciones con la comunidad. El proyecto de Houston continúa avanzando, y desde entonces la ciudad aprobó el arrendamiento del sitio y seleccionó un equipo de desarrollo para diseñar y construir el proyecto.

Esto revitalizará enormemente a la comunidad. La reutilización del vertedero trae trabajos de construcción temporales y trabajos permanentes de operación y mantenimiento a sitios subutilizados. Esto no solo impulsa la economía local, sino que también proporciona un beneficio a las empresas locales que apoyan a estos empleados. Se espera que el proyecto Sunnyside genere 600 puestos de trabajo. Y nuestra investigación muestra que la instalación de energía solar en los 2.134 vertederos cerrados en Texas generaría más de 300.000 puestos de trabajo.

Los miembros de la comunidad de Sunnyside están entusiasmados con el proyecto. “Mi familia ha llamado hogar a Sunnyside durante varias generaciones, y tengo la bendición de continuar con el trabajo que mi padre comenzó en la construcción de esta comunidad”, dijo Rodney Jones, presidente 26 de Sunnyside TIRZ (Zona de reinversión de incremento de impuestos). “El hecho de que la granja solar urbana más grande del país esté en Sunnyside habla de la forma en que las instituciones y los inversores en general entienden nuestros activos. Esperamos que esto se convierta en un ejemplo de comunidades históricamente desatendidas que se conviertan en soluciones para la sostenibilidad ”.

Cómo garantizar un futuro brillante para los vertederos

En El futuro de los rellenos sanitarios es brillante, describimos cómo los gobiernos estatales y locales pueden fomentar la energía solar en los vertederos a través de políticas e incentivos. Incluimos las lecciones aprendidas de los gobiernos que han puesto a prueba y perfeccionado sus políticas, estructuras de incentivos y mejores prácticas durante la última década. Nuestros hallazgos, análisis e investigación deben ofrecer claridad y dirección a los funcionarios electos, los formuladores de políticas, los planificadores, los desarrolladores y las comunidades sobre cómo la energía solar en los rellenos sanitarios puede ser parte de una estrategia más amplia de energía limpia y uso de la tierra para lograr una ambiciosa sostenibilidad y medio ambiente en toda la comunidad. objetivos de justicia.

Al igual que con el proyecto Sunnyside de Houston, la instalación de energía solar en los vertederos puede catalizar la generación renovable local, el crecimiento del empleo y la revitalización de la comunidad sin sacrificar los espacios verdes o los parques existentes. Escalar esto a los más de 10,000 vertederos cerrados e inactivos en todo el país es beneficioso tanto para las comunidades como para el clima. Según Curran, “el potencial para la replicación segura de este concepto es enorme”.

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