El “gas natural renovable” es la última pista falsa

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Hay tres combustibles fósiles que debemos dejar de quemar si queremos salvar nuestro planeta: carbón, petróleo y gas metano (también conocido como gas “natural”). El carbón está disminuyendo vertiginosamente. Los científicos creen que acertamos pico de carbón en 2013, y el uso estadounidense de carbón se ha reducido en más del 50% en los últimos 10 años (sin embargo, debemos cerrar rápidamente este ataúd considerando lo sucio y contaminante que es el carbón). El petróleo está viendo la escritura en la pared a medida que los principales fabricantes de automóviles se comprometen con los vehículos eléctricos. Muchos piensan 2019 puede haber sido el año en que alcanzamos el pico del petróleo, y se espera que los vehículos eléctricos conviertan el motor de combustión interna en una “tecnología histórica” ​​para 2040. Cuanto más rápido historicemos el petróleo, mejor, así que compre ese automóvil eléctrico o bicicleta eléctrica hoy.

El gas natural (también conocido como metano) ahora aparece como el próximo combustible fósil que debemos desterrar en la búsqueda para rescatarnos de la catástrofe climática más catastrófica. La quema de metano es actualmente responsable de casi el 25% de todas las emisiones de carbono en los EE. UU., y su uso está creciendo. El metano también está profundamente arraigado en muchos de nuestros hogares, y esto hará que sea un desafío extraerlo. No estamos ni cerca de alcanzar el uso máximo de gas natural en nuestra trayectoria actual.

Pero, recientemente, algunas ciudades americanas, sobre todo en California, han reconocido la necesidad de eliminar el gas y sacarnos lentamente de la salsa fósil. En 2019, estas ciudades líderes hicieron algo que nunca se había hecho en la historia de nuestra especie: comenzaron a prohibir el uso futuro de metano en nueva construccion. La idea ha sido dejar de cavar un hoyo del que tenemos que salir rápidamente, por lo que legislaron que no se deben construir casas o edificios nuevos con conexiones de metano. Esto evitará costosas modificaciones posteriores. La prohibición dirigida por la ciudad comenzó en California, ha llegado a más de 50 ciudades y se está extendiendo por la costa oeste como una buena especie de incendio forestal.

Ingrese el gas natural “renovable”

Cualquier industria arraigada luchará con todas sus fuerzas para no interrumpir los flujos de ingresos, independientemente de los efectos de sus productos en la humanidad (ver: oxycontin y tabaco). Por lo tanto, es de esperar que los vendedores ambulantes de metano pasen las próximas décadas cruciales resistiéndose a los esfuerzos por prohibir su producto. Utilizarán muchos argumentos para frenar el impulso inexorable de la humanidad hacia un futuro de combustibles fósiles. El más ingenioso / insidioso que debemos desacreditar rápidamente es que su combustible contaminante de carbono es realmente limpio o tiene el potencial de serlo.

Ingrese, etapa a la derecha, “gas natural renovable” o RNG, una brillante palabra de moda para un producto en el que las empresas confían en que los consumidores crean, para continuar con el negocio casi como de costumbre. El gas natural renovable es metano que proviene de fuentes biológicas como las aguas residuales o los vertederos de desechos humanos y bovinos. Se diferencia del metano actual, que se extrae del interior de la tierra, parte del cual se escapa a través de tuberías, mientras que el resto se quema, lo que se suma a nuestra peligrosa manta de calentamiento. El RNG aprovecha el metano que se crea de todos modos y, por lo tanto, no agrega nuevas capas a nuestro problema de invernadero. Un grupo de organizaciones sin fines de lucro en mi región acaba de lanzar una mirada en profundidad en gas natural renovable y los números no son buenos.

Cómo hacer gas natural renovable: digestión anaeróbica y gasificación

Antes de que podamos examinar cuánto RNG nuestra sociedad podrá producir de manera realista, hablemos brevemente sobre las dos formas de producir gas natural renovable. Aunque, como veremos en breve, el RNG no se acercará ni remotamente a satisfacer nuestra demanda actual de gas, todavía tiene el potencial de ser una herramienta importante con menos carbono para reducir las emisiones de aplicaciones difíciles de descarbonizar ( como industria).

La primera forma de hacer RNG es a través tecnología de digestión anaeróbica. Este es un proceso en el que las bacterias comen desechos en una atmósfera que no contiene oxígeno (anaeróbica). Las plantas de tratamiento de aguas residuales y las granjas de cerdos utilizan este proceso. Recogen materia fecal, llevan las bacterias a una temperatura específica, hacen muchas otras cosas mágicas en las tuberías y sale gas metano. Los vertederos son otra fuente de este metano, ya que los alimentos desperdiciados y otras cosas divertidas son consumidos por bacterias bajo tierra y el metano se crea como un subproducto.

La segunda forma de hacer RNG es a través de gasificación térmica, que “utiliza energía para convertir los residuos agrícolas y comerciales de la cosecha forestal” en algo llamado Syngas. Luego, el gas de síntesis se puede convertir en metano con más procesamiento. Según una amplia encuesta realizada por el Estado de oregon, “Actualmente no hay plantas de gasificación térmica a escala comercial en los Estados Unidos que conviertan la biomasa en metano. Las plantas existentes producen gas de síntesis, que se quema y se utiliza para generar calor y electricidad ”. Por lo tanto, la gasificación térmica es una tecnología potencialmente importante, pero no probada, que no debería hacernos creer que simplemente podemos seguir quemando gas en nuestros hogares.

¿Cuánto gas natural renovable podríamos producir?

En el estudio de Oregon de 2018 citado anteriormente, (que tuvo muchos funcionarios de la industria del gas involucrados en su redacción), los investigadores analizaron lo que podríamos esperar con optimismo de la producción de RNG. Los números no son buenos. El potencial de digestión anaeróbica es del 4,6%, mientras que el potencial de gasificación térmica es del 17,5% del uso actual de gas natural en el estado. Entonces, RNG podría cubrir potencialmente 20% del gas metano que usamos hoy, suponiendo inversiones significativas en tecnología y sistemas de distribución que no existen hoy, en otras palabras, y no en el corto plazo. Podríamos trabajar hasta el cansancio durante las próximas dos décadas, cruciales, para tratar de descarbonizar las tuberías de gas natural, mientras el planeta se calienta y el humo de los incendios forestales cruza nuestro país de costa a costa, y después de un tiempo y un trabajo cruciales, todavía estaríamos utilizar un 80% de gas natural fósil fracturado. Si eso no es respaldar al caballo equivocado, entonces no sé qué es.

Los números de Oregon son similares a los números nacionales. Otro estudio encontró que, a nivel nacional, podríamos esperar alrededor de dieciséis% gas natural renovable, y de nuevo, esto es lejano en el futuro y solo si invertimos fuertemente en RNG.

Compare eso con la electricidad como combustible y verá una gran diferencia. En este momento, la red eléctrica nacional obtiene el 20% de su energía de las energías renovables y el 20% de la nuclear, lo que hace que la electricidad esté libre de carbono en un 40%. Biden quiere llegar al 100% para el 2035. Oregon aprobó recientemente una ley para llegar al 80% de electricidad limpia para el 2030 y al 100% para el 2040. La energía eólica y solar son neutrales en carbono y son las formas más baratas y más instaladas de generación de energía nueva. Tenemos la hoja de ruta y la herramientas para descarbonizar completamente la electricidad durante los próximos 10 a 20 años y lo están haciendo más rápido de lo esperado. La electricidad limpia es real, probada, está sucediendo y el caballo que deberíamos estar respaldando.

Electrificar nuestra casa y tapar nuestra tubería de gas natural fue una de las mejores cosas que mi familia ha hecho por el clima.

Otros problemas con renovables naturales gas

Existen otros problemas importantes con el gas natural renovable que se destacan en profundidad en este artículo brillante por Laura Feinstein y Eric de Place. El gas natural renovable ni siquiera tiene cero emisiones de carbono. Es cierto que a menudo proviene de fuentes existentes de metano, pero a menudo esas fuentes de metano podrían evitarse. Tomemos los vertederos, por ejemplo. Cuando arrojamos restos de comida a los vertederos, se crea metano. Podríamos capturar ese metano para producir gas natural renovable o podríamos convertir en abono los restos de comida como lo hacen muchas ciudades y naciones, y evitar producir ese metano en primer lugar y obtener los beneficios de un suelo más rico y saludable en nuestras comunidades. Depender del gas natural renovable podría encerrarnos en prácticas ineficientes y derrochadoras cuando existen otras opciones.

Otro problema importante es que la fabricación de RNG cuesta mucho. Un millón de BTU de gas metano cuesta actualmente $ 3. El costo medio de la cantidad equivalente de RNG es aproximadamente 6 veces mayor, a $ 18. ¡Sí! Imagínese decirles a los consumidores que sus facturas de gas se multiplicarán por seis y comenzará a ver cuán viable es el RNG como solución a largo plazo.

Rasca la superficie y es fácil ver cómo el RNG cumple con la definición clásica de una pista falsa; “Algo que nos induce a error y nos distrae de una pregunta relevante o importante”. No habrá mucho y será muy caro. No nos apartemos de las soluciones climáticas reales. Cuando nuestros proveedores locales de metano utilizan la palabra “renovable” para seguir bombeando fósiles a nuestros hogares, debemos entender que, en el mejor de los casos, se trata de una táctica dilatoria y un lavado verde para distraer la atención de los peligros del gas metano. Sigamos enfocados en soluciones más realistas para calentar nuestros hogares y abordar la crisis climática como la electrificación.

Seré coanfitrión de un seminario web gratuito con Electrifica ahora sobre “El futuro del gas natural” el miércoles 22 de septiembre. Regístrese y obtenga más información aquí

Mira esto informe en profundidad sobre el gas metano liberado recientemente por una coalición de 62 organizaciones.

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