El proyecto de auto de Apple está encendido nuevamente, nuevamente apagado, nuevamente

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Durante casi 7 años, Apple ha amenazado con construir un automóvil, presumiblemente uno que funcione con batería. El esfuerzo se ha conocido internamente como Proyecto Titán y ha tenido 5 líderes en esos 7 años. Ha habido rumores de que la compañía estaba en conversaciones con Hyundai, Kia, Fisker, Canoo, Magna y / o Foxconn sobre la construcción del Apple Car (ya que no tiene fábrica ni experiencia propia en la fabricación de automóviles), y se ha acercado a ambos. CATL y BYD sobre el suministro de baterías para el esfuerzo. Hasta la fecha, todas esas empresas se han negado a participar, hasta donde se sabe.

Lo que sabemos es limitado, por supuesto, ya que es casi imposible obtener información sólida del interior de Apple. Lo que sí sabemos es que un tipo llamado Doug Field solía trabajar para Ford antes de ir a Tesla y luego de allí a Cupertino para encabezar el equipo del Proyecto Titán. Se marchó recientemente para volver a Ford, descontento, según las fuentes, de que se vio obligado a informar a John Giannandrea, el jefe de inteligencia artificial de la empresa.

¿Un coche o una computadora?

Ahí radica la contradicción esencial en Apple. ¿Quiere construir automóviles o computadoras sobre ruedas? De acuerdo a Autoblog, ese conflicto ya se ha resuelto. Cuando Doug Field llegó en 2018, se asumió que se había tomado la decisión de centrarse en la fabricación de automóviles. Pero ahora Project Titan está en manos de Kevin Lynch, el ingeniero principal responsable del éxito del Apple Watch.

Lynch no tiene experiencia en el campo de la fabricación de automóviles o vehículos autónomos, pero Apple ha contratado a ex ejecutivos de Tesla como Michael Schwekutsch y Stuart Bowers para ocupar roles clave en el programa Project Titan. A principios de este año, también contrató a Ulrich Kranz, quien anteriormente era un líder en Canoo y ayudó a supervisar el desarrollo de los autos eléctricos de BMW. Desde la transición a Lynch, el enfoque en Apple ha cambiado drásticamente hacia la fabricación de un automóvil autónomo adecuado para el servicio de robotaxi en lugar de un automóvil para la venta a clientes individuales.

A partir de hoy, la conducción autónoma está de moda; la aceleración, las curvas y el frenado están desactivados. Según las personas que están ansiosas por hablar sobre el Proyecto Titán pero que no están dispuestas a identificarse porque se supone que no deben hablar de él, las últimas versiones conceptuales de un posible Apple Car no tienen volante, solo un dispositivo de dirección que se puede activar en un emergencia. Eso es un poco discordante, porque ahí es exactamente donde estaba Google antes de que escindiera su programa de automóviles autónomos en una nueva división llamada Waymo hace 10 años.

Autonomía total para 2025

Los conocedores dicen que el objetivo de Apple es tener autos totalmente autónomos listos para 2025. Eso es ambicioso. Waymo ha estado trabajando con total autonomía durante casi 20 años. Tesla ha estado haciendo lo mismo desde que se lanzó el paquete HW1 en 2014. Waymo ha sufrido la pérdida de muchos de sus ingenieros y Uber está saliendo de la carrera por completo después de acordar vender su división de conducción autónoma el año pasado.

Según los informes, Apple ha diseñado su propio chip de computadora autónomo basado en los procesadores utilizados para el iPhone, iPad y Mac. Tiene la intención de comenzar a adaptar el nuevo chip a su flota de prueba de autos autónomos en California y comenzar las pruebas en el mundo real el próximo año. Ese chip consta principalmente de procesadores neuronales que pueden manejar la inteligencia artificial necesaria para la conducción autónoma. Estará equipado con un sofisticado sistema de refrigeración para eliminar el exceso de calor del procesador mientras los coches están en funcionamiento.

La seguridad es clave

La seguridad es una de las principales preocupaciones de Apple, que busca incorporar protecciones más sólidas en su sistema de conducción autónoma que las disponibles en Tesla y Waymo. Ese esfuerzo incluirá la creación de varias capas de redundancia: la capacidad de que los sistemas de respaldo se activen cuando sea necesario para evitar fallas de seguridad y de conducción.

Apple está buscando activamente contratar ingenieros para probar y desarrollar funciones de seguridad. “El Grupo de Proyectos Especiales está buscando un ingeniero mecánico consumado para liderar el desarrollo de sistemas mecánicos con funciones críticas para la seguridad”, se lee en una reciente lista de trabajos de Apple. “Utilizará su pasión por descubrir cosas para ayudar a diseñar sistemas de seguridad y para liderar las pruebas y contramedidas de esos sistemas”.

Como parte de su esfuerzo por acelerar el proyecto, Apple está contratando más ingenieros de hardware y de conducción autónoma. CJ Moore, ex director de software de conducción autónoma de Tesla, ya se mudó a Cupertino. Apple también ha contratado a un experto en sistemas climáticos de Volvo, un gerente de Daimler Trucks, ingenieros de sistemas de baterías de Karma Automotive y otros fabricantes de automóviles, un ingeniero de sensores de Cruise, ingenieros de seguridad automotriz de Joyson Safety Systems y varios ingenieros de Tesla. Hace años, Elon Musk bromeó diciendo que Apple era el lugar al que iban a morir los antiguos ingenieros de Tesla.

La compañía también está contratando ingenieros de software para trabajar en “experiencias de interacción humana con tecnología autónoma”, según una lista de trabajos de Apple, lo que sugiere que está profundamente involucrada en el desarrollo de la interfaz de usuario del automóvil. La lista implica que el software que se está desarrollando se basará en una tecnología similar al sistema operativo del iPhone.

Si alguna vez hay un Apple Car, es probable que sea compatible con el sistema de carga combinado, lo que le permitirá utilizar la red global en constante expansión de cargadores CCS. Eso sería un cambio para Apple, a quien le gusta usar sistemas de carga patentados para iPhone y Apple Watch.

¿Qué modelo de negocio?

Apple ha debatido internamente varios modelos comerciales diferentes para su automóvil, incluida la creación de una flota autónoma que competiría con empresas como Uber, Lyft, Cruise y Waymo. La compañía ha discutido un diseño externo similar al que usa Canoo si adopta el enfoque de flota.

Llegar a ese punto no será fácil. El proyecto de automóvil de Apple ha sufrido desafíos de desarrollo, luchas de liderazgo, despidos y retrasos durante sus siete años de historia. Sobre todo, ha sufrido la indecisión de la dirección en los niveles más altos de la empresa. Como Forrest Gump podría decirle a la gerencia de Apple, “si no sabe a dónde va, no es probable que termine allí”.

¿Realmente Apple va a operar una flota de autos eléctricos autónomos como parte de un sistema de transporte como servicio? Si es así, ¿tendrá un tablero que se parezca a un iPhone? ¿Y quién lo construirá, lo reparará, lo cargará, lo limpiará y lo lavará de vez en cuando? Sin embargo, la verdadera pregunta es si estará disponible para 2025. “Ya veremos”, dijo el maestro Zen.

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