Eliminando a los mineros ilegales de arena con “huellas digitales” de arena

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“No me gusta la arena. Todo es tosco, áspero e irritante. Y llega a todas partes “. –Anakin Skywalker

La mayoría de la gente no se toma la arena muy en serio. Le decimos a la gente que “golpee arena” cuando no nos agradan. Usamos arena para ilustrar un gran número de cosas, como cuando Carl Sagan dijo que hay más estrellas en el universo que granos de arena en nuestro planeta. Las cosas están literalmente en todas partes. Nadie piensa en rareza cuando piensa en arena.

Sin embargo, hay un problema. En algunos lugares, se están quedando sin material. No es broma.

La tierra siempre está haciendo arena. Puede encontrar procesos geológicos que lo hacen en ríos, debajo y cerca de los océanos, y soplan en los desiertos. La cosa es que lo estamos usando aproximadamente el doble de rápido que lo hace la naturaleza, porque lo usamos para muchas cosas. Por un lado, construimos muchas cosas con concreto y la arena es uno de los ingredientes principales. Lo usamos para fabricar vidrio, abrasivos y electrónica. Lo usamos como relleno para “frackear” el aceite. A medida que la población crece y más tecnologías dependen de la arena, solo usamos más material mientras que el nuevo suministro de arena no aumenta.

Alrededor del 85% de toda la minería es de arena, y China es el mayor comprador de arena, utilizando aproximadamente el 60% de ella.

Cuando quitamos demasiada arena de un lugar, provoca verdaderos problemas tanto para el medio ambiente como para los humanos. Esto probablemente sea peor en los ríos, que también son una fuente de las mejores arenas para muchos propósitos industriales. Si bien lo usamos dos veces más rápido de lo que lo obtenemos a nivel mundial, lo estamos usando 40 veces más rápido de lo que se fabrica en los ríos. Cuando tomamos demasiado, se desata el infierno. Los hábitats se destruyen, los ríos cambian de curso e incluso los niveles freáticos se ven afectados (la arena filtra el agua y ayuda a mantenerla). Sin acceso a buena agua, la gente no puede cultivar alimentos, y eso es algo que definitivamente no podemos encontrar en el mercado usado.

Los mineros de arena de la India utilizan un barco para transportar su producto. Wikimedia Commons.

En respuesta, algunos países prohíben la extracción de arena de los ríos. Debido a que perder demasiada arena puede causar una variedad de problemas, como menos agua potable para los humanos, existe una gran motivación local para prohibir la extracción de arena en algunas áreas. El problema, sin embargo, es que las regulaciones son locales y los compradores de arena pueden ser de una región o continente diferente.

Rastrear la fuente de arena es un verdadero desafío. Puede comprarlo a un proveedor, que puede obtenerlo en muchos lugares diferentes y es posible que ni siquiera sepa de dónde proviene. A nivel local, incluso puede haber motivación para mentir sobre el origen de la arena, porque eso obstaculizaría la obtención de dinero. Es aún peor cuando un río con prohibición de extracción de arena produce arena más deseable que en otros lugares. Según un geólogo, las arenas “inmaduras” de los ríos son las más deseables para muchos procesos industriales.

Los geólogos son ahora sugiriendo que “huellas dactilares” arena. Si bien puede parecer que siempre es lo mismo, la arena puede diferir mucho dependiendo de su procedencia. Algunas arenas son más adecuadas para filtrar agua. Otros podrían ser mejores para hacer pantallas de portátiles. Durante la Reunión Anual de la Sociedad Geológica de América de 2020, los geólogos sugirieron echando un vistazo más de cerca a la arena que la gente está comprando.

“No hay ninguna razón por la que no pueda tomar un núcleo de hormigón de un rascacielos existente y tomar esa misma firma compositiva y vincularla a una fuente”, dijo Zachary Sickmann, geólogo de UT Austin. la geología del sudeste asiático y el sur de Asia es compleja y debería proporcionar una gran ventaja para distinguir la arena de las diferentes áreas regionales de interés “.

En otras palabras, los geólogos pueden tomar muestras de arena de lugares con prohibición de extracción de arena y luego verificar la venta de arena en diferentes lugares para ver de dónde proviene la arena al mirar más de cerca. Los minerales de una región o incluso de un valle fluvial pueden variar lo suficiente de otra arena cercana para que los geólogos identifiquen positivamente la arena. Sickmann dice que es posible determinar qué río produjo un camión lleno de arena, pero “el verdadero meollo del problema es encontrar la forma más eficaz de utilizar el método en una capacidad reguladora”.

Para que la “toma de huellas dactilares” de arena sea rentable, los geólogos comenzarán analizando la arena en los Estados Unidos, donde las fuentes y los destinos son bien conocidos. A continuación, trabajarán con colegas de todo el país para recolectar y catalogar arena de las tiendas de mejoras para el hogar de todo el país. Finalmente, trabajarán para ver si pueden averiguar de dónde vino la arena y ver si lo hicieron bien.

Una vez que obtengan algo de experiencia en la identificación de arena de diferentes regiones de los Estados Unidos, podrán usar sus experiencias para identificar arena en otras regiones con mayor precisión y con menos trabajo, lo que se traducirá en menos conjeturas y, en última instancia, en menores costos.

“Este es un tema muy importante”, dijo Aurora Torres, coautora del estudio. “Veo esto como una herramienta valiosa que complementará otras estrategias que se están implementando para rastrear y monitorear estas redes de suministro ilícito”.

Al equipar a los funcionarios y geólogos de los países en desarrollo con las herramientas y el conocimiento que necesitan para analizar la arena en sus países, será mucho más fácil para esos lugares hacer cumplir las prohibiciones de la extracción ilegal de arena. Eso no solo ayudará a estabilizar los suministros de agua y los hábitats críticos a lo largo de los ríos, sino que también ayudará a los humanos a mantener un buen acceso al agua potable y los recursos agrícolas.

Puede encontrar más información e información de contacto de los investigadores en este comunicado de prensa de la Sociedad Geológica de América.

La Sociedad Geológica de América, fundada en 1888, es una sociedad científica con miembros del mundo académico, el gobierno y la industria en más de 100 países. A través de sus reuniones, publicaciones y programas, GSA mejora el crecimiento profesional de sus miembros y promueve las geociencias al servicio de la humanidad. Con sede en Boulder, Colorado, EE. UU., GSA fomenta la investigación cooperativa entre científicos terrestres, biológicos, planetarios y sociales, fomenta el diálogo público sobre cuestiones de geociencias y apoya todos los niveles de educación en ciencias de la tierra.

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Y, sin más enrollarme, te dejo hasta la siguiente noticia. ¡Hasta la vista!

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