Elon Musk habla de cohetes de cero emisiones

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Los vehículos de cero emisiones son excelentes para el medio ambiente y Tesla fabrica muchos de ellos. Elon Musk también es dueño de SpaceX, por lo que la gente naturalmente los va a agrupar en sus mentes. Cuando alguien ve el lanzamiento de un cohete, obviamente no es un evento de emisión cero. Como dice Jerry Lee Lewis, “¡Dios mío, grandes bolas de fuego!”

Desafortunadamente, esto lleva a algunas personas a concluir que todas las emisiones del lanzamiento de un cohete deben cancelar todas las emisiones ahorradas de un Tesla. He querido cubrir esto por un tiempo y disipar ese mito *, pero estaba esperando alguna palabra más sólida sobre cuáles eran realmente los planes de SpaceX para esto. Con uno de los tweets recientes de Elon Musk, ahora sabemos que definitivamente se avecinan cohetes de cero emisiones.

Primero, analicemos cómo se ven las emisiones de SpaceX en la actualidad. Los diseños de cohetes SpaceX existentes y maduros utilizan sus motores Merlin. Como muchas otras empresas de lanzamiento y entidades gubernamentales, los motores Merlin utilizan combustible RP-1, que es básicamente una versión más refinada del combustible que utilizan la mayoría de los motores a reacción y las lámparas de aceite (queroseno). Lo mezclan con oxígeno líquido y lo queman, y no solo sale CO2 y H2O, sino una gran cantidad de contaminantes como hidrocarburos, monóxido de carbono y óxidos de nitrógeno.

Para cohetes más nuevos, como Starship y Super Heavy, SpaceX está utilizando sus motores Raptor más nuevos. Si bien hay muchas formas en que los Raptors son mejores que los Merlins, una de las mayores diferencias es que queman metano (CH4) en lugar de RP-1. El metano se puede quemar como el RP-1, pero sus moléculas son mucho más simples que el queroseno. Cuando se quema una molécula de metano (CH4) con dos moléculas de oxígeno (O2), solo se obtiene dióxido de carbono y agua en el escape, sin ninguno de los otros contaminantes.

Esto por sí solo es una gran ventaja para usar metano, pero como señala Elon Musk en su tweet, es posible hacer que los cohetes de metano sean aún más limpios. Echar vapor de agua no causa mucho daño con el cambio climático, pero todo ese dióxido de carbono sigue siendo un problema.

Al capturar dióxido de carbono (CO2) de la atmósfera donde lo dejó el cohete, puede compensar lo que hizo el cohete. Luego toma el dióxido de carbono, agrega un poco de agua y usa el Reacción de Sabatier para volver a juntar el metano. Luego, puede usar el metano para impulsar el próximo cohete.

¿El resultado? Cero emisiones netas.

Sin embargo, hay un problema: se necesita electricidad. Necesita un metal como el níquel para actuar como catalizador y necesita mucha electricidad para convertir el dióxido de carbono y el agua en metano. La buena noticia es que no importa de dónde provenga la electricidad, por lo que es posible utilizar energía solar, hidroeléctrica, eólica u otra fuente limpia. Entonces, si lo juegas bien, ¡todavía tienes cero emisiones!


Es probable que el primer lugar en el que vea que SpaceX usa esto sea en Marte. En la Tierra, es fácil obtener metano del gas natural. Después de todo, es el ingrediente principal. Usar Sabatier para producir metano es un proceso costoso en comparación con la compra de gas natural, por lo que todavía no tiene mucho sentido. El objetivo actual es llevar la empresa a Marte y establecer una colonia, lo que será una empresa cara.

Sin embargo, no hay gasoductos de gas natural en Marte. Si quieres combustible para Starships, tendrás que llevar muchas cosas a Marte o encontrar la forma de llegar allí. Es un viaje largo, muy largo a Marte. Incluso la luz, lo más rápido que conocemos, tarda entre 4 y 20 minutos en llegar. El largo viaje y los lanzamientos adicionales harían prohibitivamente caro llevar gas natural allí.

Por otro lado, la atmósfera de Marte es principalmente dióxido de carbono y hay mucha agua en los casquetes polares. También es posible usar paneles solares u otras fuentes de electricidad en Marte para impulsar la reacción de Sabatier, por lo que es una muy buena manera de encontrar combustible para viajes de regreso a la Tierra o incluso viajes a otros lugares del sistema solar.

La noticia más importante con el tweet de Elon Musk es que SpaceX eventualmente planea producir combustible de esta manera en la Tierra. También tenemos mucho dióxido de carbono y agua aquí, pero no podemos permitirnos seguir poniendo más carbono en nuestra atmósfera a largo plazo. Afortunadamente, no hacerlo es parte del plan futuro.

* Nota del editor: las emisiones de los lanzamientos de cohetes SpaceX son sorprendentemente bajas. Consulte estos dos artículos para obtener más información al respecto:

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