La aviación eléctrica ya está aquí

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Varias empresas están trabajando en aviones eléctricos tripulados, pero en la actualidad las cosas son muy limitadas. La energía necesaria para mover aviones grandes es demasiado para almacenar la tecnología actual de baterías, excepto para vuelos cortos. A medida que la tecnología mejore, es posible que veamos eventualmente aviones eléctricos que transporten un gran número de pasajeros o grandes volúmenes de carga a largas distancias. Entonces, la mayoría de nosotros creemos que la aviación eléctrica es algo que solo existe en tiempo futuro.

Imágenes de un proyecto de infraestructura reciente que hice en Nuevo México.

¿Qué pasaría si les dijera que incluso hoy, los aviones propulsados ​​por combustibles fósiles ya están siendo reemplazados por otros aviones propulsados ​​por electricidad? Lo crea o no, eso es exactamente lo que está sucediendo en todo el mundo.

Fotografía, el caso de uso obvio

Hace apenas unos años, la única forma de obtener una imagen desde arriba era utilizando aviones tripulados o palomas. El enfoque de la paloma era la única forma de hacer esto en el siglo XIX, pero después de los hermanos Wright, la gente tenía más opciones. Dada la incapacidad de transmitir órdenes a las palomas mientras están en vuelo o ver de qué están obteniendo imágenes, el enfoque de avión tripulado fue el mejor para los usos más serios.

Sin embargo, el costo impidió que la mayoría de la gente obtuviera imágenes aéreas. No solo necesita un buen fotógrafo, sino que también necesita un piloto (o dos), un avión o helicóptero que cuesta mucho mantener según los estándares de la FAA, combustible, tarifas de aeropuerto y muchos otros costos. Sumar todo esto significaba que las firmas de ingeniería y arquitectura generalmente se colocaban en una lista de espera para que la compañía de fotografía aérea pudiera alinear un par de docenas de sitios en un área antes de organizar el vuelo. No podían permanecer en un objetivo por mucho tiempo, por lo que las imágenes a menudo se apresuraban, pero podrían conseguirle algunas a un precio razonable si estuviera dispuesto a comprometer un poco los ángulos de la cámara y la calidad general.

Ahora, puede contratar a un piloto UAS certificado por una fracción del costo y obtener fotografías detalladas y cuidadosamente tomadas. Hay pilotos en todas las ciudades, y tampoco es difícil conseguir un piloto en las zonas rurales. No todos son grandes fotógrafos, pero otros (como yo) ya eran fotógrafos experimentados con títulos relevantes que habrían viajado en un avión o helicóptero en años anteriores para tal trabajo.

Con una pequeña batería de polímero de litio, casi todos los drones son vehículos eléctricos de batería (BEV). Esto no solo simplifica la operación y el mantenimiento, sino que evita que la contaminación y el ruido sean un problema.

Si bien la fotografía aérea era solo una pequeña parte de la industria de la aviación, los pilotos que solían hacer ese tipo de trabajo simplemente no consiguen que muchos fotógrafos los contraten en estos días. Los drones lo están haciendo para la mayoría de los usos en la actualidad.

Una extraña excepción que los fanáticos de SpaceX pueden haber notado es que RGV Aerial Photography obtiene fotos del sitio de lanzamiento de SpaceX Boca Chica desde un avión tripulado. Específicamente, alquilan un Cessna 152 y generalmente obtienen imágenes desde 1200 pies sobre el nivel del suelo (prácticamente lo mismo que el nivel del mar en Boca Chica). Varios fotógrafos solían obtener imágenes de drones del sitio, pero después de la instalación de la infraestructura de gas natural que SpaceX afirma operar como “infraestructura crítica” y bajo la ley de Texas, los drones ahora no están permitidos cerca sin permiso, lo que SpaceX no otorga. .

El punto más amplio aquí es que todavía hay situaciones regulatorias que favorecen a los aviones tripulados para la fotografía, pero son pocos y distantes entre sí y se volverán más raros con el tiempo.

Cartografía e infraestructura

Otra área donde los pequeños drones están reemplazando a las naves tripuladas que funcionan con combustibles fósiles es la cartografía. La mayoría de la gente piensa que las imágenes de Google Earth provienen de satélites, y Google incluso llama a su vista fotográfica vista “satélite” en sus aplicaciones. Sin embargo, la mayoría de las imágenes provienen de aviones. Las agencias gubernamentales contratan con frecuencia empresas para sobrevolar sistemáticamente sus jurisdicciones y tomar imágenes, que luego se unen en un mapa para una variedad de propósitos. La planificación, la aplicación de los códigos de construcción y la construcción de carreteras se benefician de esto.

Luego, las imágenes se venden a otras empresas y Google las compra para Google Earth y Google Maps. Al final, obtienes una vista de “satélite”, pero todo proviene de aviones.

Aquí, también, los drones están reemplazando a las naves tripuladas. Usuarios gubernamentales ya están desplegando drones, y cada día vienen más. Aquí hay algunas imágenes de un proyecto de infraestructura en el que estoy trabajando para el DOT de Nuevo México:

Otra seguridad pública

De acuerdo a Revista del jefe de policía, cientos de departamentos de policía y decenas de estados están usando drones en el campo. En algunos casos, reemplazan helicópteros o los aumentan. En otros lugares, donde los departamentos son demasiado pequeños para justificar gastar dinero en aviación tripulada, es el primer ojo en el cielo que han podido captar.

Los fabricantes de drones como DJI saben lo útiles que pueden ser y están creando modelos especializados y asequibles para usuarios gubernamentales, como Mavic Enterprise. Viene con un foco, altavoces y un accesorio de baliza para varias misiones. Además, puede venir con una cámara infrarroja para ver las diferencias térmicas, lo que puede ser útil para los departamentos de bomberos y las misiones de búsqueda y rescate.

El futuro

A medida que las baterías mejoren, cada vez más aviación tripulada podrá volverse eléctrica, pero los UAS reemplazarán muchos de sus usos mucho antes de que eso suceda. Ya está sucediendo y seguirá sucediendo a medida que la tecnología mejore.

En este momento, es relativamente fácil obtener una licencia de la Parte 107 para operar drones para un uso que no sea comercial. Uno debe estudiar las reglas y regulaciones involucradas, aprender a leer mapas de aviación (gráficos seccionales) y adquirir otras habilidades para aprobar el examen. Después de una verificación de antecedentes, se emite la licencia. Con autoestudio (mucho de esto se puede hacer con videos gratis), uno puede gastar menos de $ 200 para obtener una licencia. Casi cualquier empresa o entidad gubernamental puede poner en funcionamiento drones.

Los obstáculos restantes son regulaciones que se pueden renunciar, como la prohibición de volar de noche o más allá de la línea visual. La prohibición nocturna es relativamente fácil de eliminar, pero generalmente se requiere equipo especializado si desea que su operación pase por donde el piloto puede ver el dron. Una vez que baje el precio de los sistemas de detección y evitación suficientes, será más fácil para los drones reemplazar cada vez más operaciones de aviones tripulados.

Por ejemplo, con un pequeño dron de ala fija, se podrían mapear ciudades enteras en solo unos pocos vuelos si el piloto puede enviarlo más allá de la línea de visión, o se podrían usar drones más grandes para ayudar a apagar incendios forestales. En otras palabras, la tecnología está principalmente ahí, pero las regulaciones impiden que los drones reemplacen a los aviones tripulados aún más rápido. La FAA tiene muy buenas razones de seguridad para esto, pero el punto más importante es que la aviación eléctrica dominará el futuro mucho antes de que las baterías puedan alimentar aviones tripulados.

Mi primer vehículo eléctrico

Me gustaría cerrar con una nota más personal. Técnicamente, un dron fue mi primer vehículo eléctrico. Comencé con un DJI Phantom 2 y rápidamente me actualicé a un Inspire. En estos días, uso principalmente un Mavic 2 Pro, que ofrece excelentes imágenes con poca luz.

Dados los costos mucho más bajos, la adopción de drones, tanto a nivel profesional como por diversión, está superando la adopción de automóviles eléctricos en los Estados Unidos y la mayoría de los demás países. Una estimación de octubre sitúa los coches complementarios en alrededor de 1,4 millones de vehículos en uso, mientras que la FAA dice que hay 1,7 millones drones registrados. Se desconoce la cantidad de drones no registrados, pero probablemente la cifra supere los 2 millones.

Probablemente no soy la única persona cuyo primer EV será un dron, y muchas personas comenzarán a familiarizarse con la idea de cargar y operar un EV con un dron. De alguna manera, podría resultar ser una droga de entrada para una mayor electrificación de otros vehículos en la flota de uno.

Con todo esto en mente, el impacto ambiental positivo (tanto en el aire como en tierra) del sUAS alimentado por batería probablemente será mucho mayor de lo que cualquiera podría haber anticipado hace tan solo 10 años.

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