La electrificación de la industria del transporte de mercancías por ferrocarril da un (solo un) paso gigante hacia adelante

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Todo el mundo sabe que el transporte de mercancías por ferrocarril ahorra combustible. El eslabón perdido en el pastel de la sostenibilidad es la electrificación, que ha ido avanzando al ritmo de un caracol con demasiados gin tonics en su haber. Sin embargo, ha aparecido un rayo de luz al final del túnel, en forma de una nueva locomotora 100% eléctrica que pronto surcará los raíles de la empresa ferroviaria canadiense CN.

Buen combustible, mejor electrificación

La industria del transporte ferroviario de mercancías no ha avanzado mucho en su viaje de electrificación, prefiriendo mantener su récord de mejoras en la eficiencia del combustible diésel en los últimos años y sus emisiones reducidas en comparación con los camiones diésel. los Asociación Americana de Ferrocarriles estima que la sustitución en ferrocarriles de solo el 25% de los viajes en camión de al menos 750 millas reduciría las emisiones de gases de efecto invernadero en los EE. UU. en aproximadamente 13,1 millones de toneladas por año.

AAR parece tener la mira puesta en trasladar hasta el 50% de esos viajes en camión de largo recorrido al ferrocarril, pero eso probablemente implicaría construir más capacidad ferroviaria, que será una fila difícil de excavar a menos que haya algunos derechos de repuesto. de camino dando vueltas.

Por otro lado, AAR es un buen caso para construir más capacidad, especialmente considerando los cuellos de botella de carga y la escasez de mano de obra que acosan a la economía mundial inmediatamente después de la pandemia de COVID-19.

“Un solo tren de carga … puede reemplazar varios cientos de camiones, liberando espacio en la carretera para otros conductores. El cambio de carga de camiones a ferrocarriles también reduce el desgaste de las carreteras y la presión para construir nuevas y costosas carreteras “, explica AAR, y agrega que” la congestión de las carreteras les costó a los estadounidenses $ 166 mil millones en tiempo perdido (8.8 mil millones de horas) y combustible desperdiciado (3.3 mil millones de galones) en 2017 “.

La AAR también señala que las mejoras en la eficiencia del combustible diesel han reducido drásticamente las emisiones de gases de efecto invernadero del transporte de mercancías por ferrocarril en los EE. UU. Desde el año pico de 2006.

Electrificación del transporte: donde el caucho golpea la carretera

Lo del desgaste de las carreteras plantea un buen punto sobre la electrificación del transporte dentro del sector del transporte de mercancías. Los vehículos de emisión cero son solo una pieza de un rompecabezas de carbono que también implica la construcción y el mantenimiento de carreteras, así como el mantenimiento de los vehículos y sus conductores.

Además, a pesar de toda la emoción en torno a la electrificación y los tubos de escape de cero emisiones, casi nadie quiere decir nada sobre el rastro de micropartículas de material de neumáticos y la superficie de la carretera dejada atrás cuando los vehículos eléctricos frotan sus neumáticos contra el pavimento.

Esas micropartículas son en realidad un gran problema para la industria de los neumáticos, que ha estado tratando de encontrar formas de evitar que contribuyan al problema de la contaminación global.

Aún así, los fabricantes de automóviles están listos para traer flotas enteras de camiones eléctricos de batería de cero emisiones y camiones eléctricos de celda de combustible a las carreteras en los próximos años, con micropartículas o no. Si las partes interesadas de los ferrocarriles quieren que sus argumentos a favor de la construcción de nuevos ferrocarriles se mantengan, deberán mantenerse al día con los camiones en la electrificación.

Electrificación, próximamente a un ferrocarril de carga cerca de usted, eventualmente

Para ser claros, la electrificación ha sido parte integral de la historia del ferrocarril durante generaciones, pero principalmente en forma de trenes de pasajeros. La electrificación para el transporte ferroviario de larga distancia todavía tiene, bueno, un largo camino por recorrer, pero CN apunta a poner las cosas en marcha.

A principios de esta semana, CN apostó su derecho a adquirir la primera locomotora de mercancías 100% eléctrica a batería en Norteamérica, la denominada locomotora FLXdrive fabricada por la firma de Pittsburgh Wabtec.

CN y Wabtec le dan crédito al Departamento de Protección Ambiental de Pensilvania por brindar apoyo para el acuerdo a través de su Programa de Subvenciones para Transportistas de Carga Marítima y Ferroviaria, así que abracen a todos los contribuyentes de PA. La nueva locomotora irá a la filial de CN Bessemer & Lake Erie Railroad Company en el oeste de Pensilvania.

Como un indicador de los desafíos que acechan a la electrificación en el área del ferrocarril de carga, CN aparentemente no planea que B&LE envíe la nueva locomotora eléctrica volando solo por las vías. Combinará la nueva locomotora de cero emisiones con la última generación de locomotoras de bajo consumo de combustible de Wabtec.

CN prevé reducir el consumo de combustible y las emisiones de esta configuración híbrida hasta en un 30%, lo que no es tan bueno como la electrificación total, pero sigue siendo bastante bueno en comparación con la práctica actual. Si todo sale según lo planeado, CN espera que la combinación de eficiencia de combustible y electrificación les proporcione a sí misma y a otras compañías ferroviarias un paso significativo en la escalera de la descarbonización.

Trainspotting eléctrico en el oeste de Pensilvania

Nuestros amigos en el sitio web de Erie, Pensilvania goerie.com agregue algunos detalles que podrían ayudar a los trainpotters a detectar este último hito en la electrificación.

va desde Penn Hills en el suburbio de Pittsburgh hasta la ciudad de Conneaut, Ohio, una distancia de aproximadamente 139 millas. Debería poder ver el nuevo tren eléctrico en algún punto intermedio.

De acuerdo a goerie.com, Wabtec ya ha probado una versión de la nueva locomotora eléctrica con una capacidad de batería de 2,4 megavatios-hora, pero CN anticipa que el lapso de tiempo aumentará a 7 megavatios hora para el momento de la entrega, lo que no se espera que ocurra hasta algún momento. en 2023, así que no se apresure a buscar el mejor lugar para localizar trenes a lo largo de la ruta, a menos que esté preparado para acampar por un tiempo.

Electrificación y fin del carbón

Toda esta atención a la electrificación coloca a empresas ferroviarias como CN en una posición complicada. Los ferrocarriles pueden atribuirse el mérito de reducir las emisiones en comparación con el transporte de carga en las carreteras, pero su papel en el apuntalamiento de la cadena de suministro de energía fósil arroja una sombra gigante sobre sus esfuerzos de descarbonización.

CN, por ejemplo, transporta actualmente un promedio de 45 millones de toneladas de carbón cada año. La compañía también sirve directamente a 13 minas de carbón junto con 7 instalaciones de petrocoque y 7 terminales de exportación líderes.

La compañía también tiene sus dedos en la olla petroquímica, como se describe en su sitio web:

“CN ofrece a nuestros clientes de petróleo y productos químicos un alcance competitivo inigualable. Como el único ferrocarril que sirve a tres importantes centros petroquímicos en América del Norte, brindamos a nuestros clientes la posibilidad de utilizar un único transportista ferroviario desde el origen hasta el destino … trabajamos en estrecha colaboración con nuestros clientes para compartir nuestras mejores prácticas, ayudarlos a reducir costos y mejorar eficiencias al conectar a los productores con sus proveedores y mercados “

Oh bien, pasos de bebé. Parece que la electrificación de los trenes de carga de largo recorrido no se producirá en el corto plazo, pero mientras tanto las compañías ferroviarias prevén avances a corto plazo al electrificar locomotoras de cambio, grúas y otros equipos utilizados en las vías férreas y los puertos de contenedores.

Las locomotoras de cambio funcionan en vías férreas, por lo que no recorren largas distancias, pero funcionan muchas horas y todas esas emisiones de diésel pueden acumularse. El problema de la contaminación de las vías férreas ha atraído más atención en los últimos años junto con el crecimiento del movimiento de justicia ambiental, proporcionando a las empresas ferroviarias una motivación adicional para electrificar.

Además de la tecnología de baterías eléctricas, al menos una compañía ferroviaria está probando una locomotora de conmutación eléctrica de celda de combustible de emisión cero, lo cual tiene sentido considerando que la tecnología eléctrica de celda de combustible también está siendo considerada para electrificar los viajes en tren de pasajeros a lo largo de rutas donde se construyen nuevos cables aéreos. impráctico si no imposible.

También en la mezcla está la energía solar, así que esté atento a esos furgones adornados con paneles solares algún día en el brillante futuro verde.

Sigueme en Twitter @TinaMCasey.

Foto: Locomotora eléctrica a batería para CN cortesía de Wabtec Corporation.

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Es el momento, me despido hasta una próxima noticia. ¡Nos vemos!

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