La extracción de níquel de las plantas es posible y podría reducir las emisiones de CO2

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Tuve un amigo compartiendo un artículo interesante de Mining.com conmigo. El artículo hizo esta pregunta: “¿Pueden las plantas que succionan el metal del suelo reemplazar la minería?”Es un pensamiento interesante. Comemos plantas todos los días por su contenido mineral, pero ¿plantas en crecimiento activo que contienen cantidades masivas de minerales como el níquel y extrayendo ese mineral para fines industriales? Esto es agro-minería.

El artículo señaló que los mineros tienen este dicho: si no se puede cultivar, se debe extraer. Sin embargo, la minería es devastadora para nuestro planeta y el medio ambiente. Si queremos resolver esto, necesitamos utilizar tecnología renovable que depende de obtener cada vez más de estos minerales y metales del suelo. Suena como un círculo vicioso, y lo es, pero la idea de cultivar plantas específicamente para absorber los metales a través del suelo es bastante ingeniosa.

Eso es la agro-minería. El artículo compartió un video de Bloomberg que exploró si la agro-minería alguna vez sería lo suficientemente escalable como para reducir las prácticas mineras tradicionales. El video explicaba que la demanda de metales está aumentando cada vez con más fuerza, especialmente en el año posterior al inicio de la pandemia. Todo, desde los electrodomésticos hasta la fabricación de automóviles eléctricos, la construcción de puentes o carreteras, requiere metales.

La extracción de níquel ha aumentado desde principios de la década de 2000, principalmente debido al auge económico de China. El auge de los vehículos eléctricos también está jugando un papel clave en la demanda de níquel.

El video también señaló que durante los últimos 30 años, investigadores de todo el mundo se han dedicado a la agro-minería. La agricultura agrícola, también conocida como fitominería, es simplemente cultivar plantas que pueden almacenar metales como el zinc y luego cosecharlos. Los investigadores han trabajado en la recuperación de zinc, elementos de tierras raras e incluso cobalto utilizando estos métodos.

El video señaló que la minería tiene muchos efectos devastadores en el medio ambiente, que van desde la lluvia ácida hasta la contaminación del aire. En 2020, Elon Musk anunció que Tesla estaba buscando níquel extraído de forma sostenible. Yvonne Yue Li con Noticias de Bloomberg señaló que el níquel, no el acero, tiene la mayor intensidad de emisión de CO2.

“Puede pensar que el acero es el metal más contaminante en lo que respecta a la intensidad de las emisiones de CO2, pero en realidad el níquel tiene la intensidad de CO2 más alta de todos los metales. Las emisiones de CO 2 por tonelada de metal para la producción de níquel en promedio son aproximadamente 18 toneladas de CO2 por tonelada de metal ”.

El procesamiento, la fundición y el refinado del níquel también resultan en las mayores emisiones de CO2 de los metales extraídos. Li señaló que la industria minera está tratando de concentrarse en hacer que la extracción de níquel sea más sostenible. Señaló un ejemplo de plantas que utilizan energía renovable y sistemas híbridos como fuente de combustible. Sin embargo, la industria minera en su conjunto es bastante lenta en comparación con otras industrias.

La minería es una actividad que consume mucha energía. Como se indica en el video, si hay una mina con 1% de cobre, entonces el 90% de los materiales serán materiales de desecho.

El video también entrevistó al Dr. Antony Van Der Ent de la Universidad de Queensland, quien es uno de los investigadores clave de la agro-minería.

“Los hiperacumuladores son un grupo raro de plantas que tienen la capacidad inusual de acumular concentraciones muy altas de metales particulares en sus brotes vivos, es decir, en sus hojas. Conocemos alrededor de 700 de ellos que ocurren en todo el mundo.

“Y la mayoría de ellos son conocidos por el níquel, aproximadamente 500 de ellos. Conocemos hiperacumuladores para una amplia gama de metales diferentes, incluidos talio y zinc, y cobre, cobalto y manganeso. Pero seguimos descubriendo más de estas plantas dondequiera que investigamos.

“Así que hay alrededor de 350.000 especies de plantas en todo el mundo, y creemos que hay más hiperacumuladores que esperan ser descubiertos”.

¿Cómo acumulan metales estas plantas? Una planta hiperacumuladora de níquel consume literalmente el metal del suelo a través de sus raíces. Luego almacena el metal en la piel de sus hojas o biomasa. Una vez que se cosechan las plantas, la biomasa se seca e incinera. La ceniza creada al quemar las plantas está lista para su procesamiento para crear un mineral biológico. Luego, el níquel se recupera del mineral biológico.

La ceniza contenía hasta un 20% de níquel, que es más que cualquier mineral de níquel en la tierra. El video compartió exactamente cómo se procesa o extrae de la ceniza. El video también entra en detalles sobre las plantas, cómo se crían y cultivan. Estas plantas también se utilizan para descontaminar suelos contaminados que contienen cantidades masivas de plomo, zinc u otros metales. Una de las plantas que se presentó en el video tiene hojas que pueden contener hasta un 4% de níquel en peso seco. La incineración de las plantas sí consume energía, pero las pruebas del equipo han descubierto que el proceso general de la agro-minería utiliza significativamente menos energía que los procedimientos de minería convencionales.

Puedes ver el video completo aquí.

Creo que esta es una forma brillante de recuperar metales (y minerales) que se utilizan para fines industriales, así como para otros fines como la salud o la medicina. Creo que necesitamos una empresa que haga lo que hizo Tesla para que la industria automotriz encuentre una manera de ampliar la agro-minería. Esto podría revolucionar la industria minera y al mismo tiempo ayudar a limpiar suelos que han sido contaminados por metales como el plomo. Estaremos atentos a lo que sucede en este sector y si se vuelve competitivo en costos con la minería convencional en algún momento a una escala decente.

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