La FAA no hace muy bien las cosas nuevas

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En un tweet reciente, Elon Musk dijo que las regulaciones de la FAA para lanzamientos espaciales y pruebas de cohetes no se ajustan a la realidad actual. El complejo proceso está destinado a hacer cumplir las reglas de seguridad para los días en que los cohetes se lanzaron solo unas pocas veces al año, y no un programa agresivo como el Starship de SpaceX.

De acuerdo a El borde, la disputa actual entre Musk y la FAA se produjo cuando los funcionarios de la FAA dijeron que SpaceX violó su licencia de lanzamiento, y también están investigando la última prueba como un “percance”. Si no lo vio o no lo recuerda, la prueba Starship SN8 terminó en una explosión cuando el cohete no aterrizó correctamente.

Al ser una prueba, se esperaba que las cosas salieran mal, pero la FAA no lo ve de esa manera. Esa puede ser la razón por la que Musk dice que las reglas actuales estaban destinadas a “un puñado de lanzamientos prescindibles”, ya que un cohete prescindible nunca tendría un problema de aterrizaje en las pruebas (porque no aterrizan en absoluto). En lugar de poder aceptar que la bola de fuego fue una prueba exitosa que proporcionó datos a SpaceX para mejorar el diseño y los procedimientos operativos, las reglas actuales exigen que la traten como un accidente que debe ser investigado.

Si bien encontrará una gran cobertura en Internet de los entresijos de los problemas de la FAA con SpaceX, quiero hacer un punto más amplio sobre la FAA que afecta no solo a los programas espaciales, sino también a la forma más popular de aviación eléctrica: pequeña. sistemas aéreos no tripulados, sUAS o “drones”.

El TL; DR aquí es que la FAA es excelente para administrar cosas de larga data como aviones comerciales y aviación general, donde no se están produciendo cambios rápidos. Cuando se trata de una nueva aeronave o tecnología espacial, la agencia se esfuerza por hacer cualquier cosa al principio, y luego es muy lenta para responder a los cambios. Esto no solo obstaculiza el bien que pueden hacer las nuevas tecnologías, sino que lleva a la gente a creer que la agencia no actúa en el mejor interés de la nación.

Elon Musk se siente así en este momento, y he tenido mis propias luchas con eso en el pasado que me hicieron sentir de la misma manera.

Voy a hablar sobre mis experiencias con la agencia como operador de drones y luego volveré a SpaceX.

Manejo lento de drones de la FAA

Los drones son definitivamente una tecnología que sorprendió a la agencia federal. Los aviones teledirigidos no son nada nuevo, y la gente los utilizó durante décadas con el entendimiento de que no estaban sujetos a las mismas reglas que los aviones.

Lo que cambió fue lo que eran capaces de hacer. Los aviones de modelos más antiguos no eran muy útiles para nada más que jugar en la mayoría de los casos. La tecnología para hacer cualquier cosa útil como lo haría un dron militar era demasiado voluminosa y costosa para que los aficionados y los propietarios de pequeñas empresas pudieran ingresar. Sin embargo, las revoluciones de las computadoras y los teléfonos inteligentes cambiaron esto rápidamente. Todo se volvió más barato. El GPS se hizo más pequeño y más preciso. Los sensores de orientación se volvieron más baratos y más pequeños. Los cardanes electrónicos para estabilizar las cámaras se volvieron mucho mejores y mucho más baratos. La potencia informática para gestionar todo esto y hacer volar un quadcopter se hizo más pequeña y barata. Finalmente, el control por radio se volvió tan bueno que pudo manejar todo esto y brindarle al operador una vista en primera persona.

La era de poder usar aviones controlados por radio para ganar mucho dinero llegó, y rápidamente.

Cuando esto sucedió, la FAA decidió que quería tomar medidas drásticas, pero no pasó por el proceso de reglamentación adecuado que se aplica a las agencias federales. Para crear una nueva regulación, un regulador no puede simplemente decir “estas son las nuevas reglas” de manera dictatorial. Se supone que deben crear un borrador de regulaciones, publicarlas para comentarios públicos durante un período determinado y luego, después de considerar los comentarios, hacer los cambios necesarios y hacer que las reglas sean definitivas.

En el caso de los drones comerciales, se acaba de decir en una carta que, a menos que uno sea estrictamente un aficionado, esos vuelos están prohibidos sin obtener un certificado especial de la FAA. Muchos operadores comerciales habrían obtenido con gusto un certificado de este tipo, pero la agencia solo se lo entregó a agencias gubernamentales. No se siguió el proceso regulatorio. Esto llevó a que la FAA perdiera inicialmente en los tribunales cuando persiguió a un operador, y muchos abogados de aviación (incluido el mío) informaron a sus clientes que estaba bien volar siempre y cuando no hiciera nada que represente un peligro real para la seguridad, como operar en el espacio aéreo del aeropuerto.

En este punto, muchas compañías decidieron que debido a que la agencia había sido aplastada por un tribunal, sus drones volarían. La FAA no persiguió a nadie en este momento a menos que hicieran algo atroz y, por lo general, emitían advertencias. La administración sabía que su posición era frágil y trató de actuar con cuidado mientras trataba de redactar regulaciones reales.

La FAA tardó hasta 2016 en pasar finalmente por el proceso de elaboración de reglas y crear reglas exigibles. En ese momento, los aficionados tenían que registrar la mayoría de los drones con un peso determinado y otros pilotos tenían que realizar un examen y obtener una licencia para operar legalmente. Las reglas mejoraron aún más en los años siguientes, y el Congreso tomó medidas para aclarar más las cosas y agilizar un poco los procesos.

Ahora, la FAA está al tanto de las cosas porque la tecnología no lo está atrapando con sus proverbiales pantalones abajo. Está mejorando rápidamente las reglas para cosas como volar de manera segura de noche, sobre personas y vehículos, e incluso más allá de donde el piloto puede ver bien el dron.

Errores restantes en las reglas / leyes de drones

Si bien las cosas están mucho mejor y más claras para los pilotos de drones ahora, todavía hay problemas que nadie puede hacer que la FAA los aborde porque los procesos y las leyes aún son bastante nuevos y hay una gran burocracia involucrada.

Un gran ejemplo es la regla que prohíbe los drones en las bases militares. Es un objetivo noble, y necesario, no permitir que cualquiera vuele un dron sobre bases militares. No queremos que los agentes extranjeros, los terroristas y otros inútiles puedan volar legalmente y ver qué hay allí, o peor aún, usar el dron para ataques de varios tipos. Nada detendría realmente a un terrorista decidido a hacer cosas malas con los drones, porque obviamente no les importan cosas como las leyes, pero ahora se sabe que los drones no están permitidos en estas bases y las fuerzas del orden pueden perseguir a cualquiera que lo haga, asumiendo ellos pueden encontrarlos.

Una captura de pantalla de la aplicación B4UFly de la FAA.

El problema surgió cuando la FAA y los oficiales militares se volvieron perezosos acerca de qué datos se incluyeron en las prohibiciones de la base. En algunos casos, los datos de bienes raíces de los militares estaban décadas atrás, lo que llevó a la FAA a prohibir los vuelos sobre lugares que vendían los militares hace años.

En la imagen de ejemplo puede ver la base militar principal, una gran forma triangular a la derecha. A la izquierda, puede ver una forma más en bloque donde se coloca el marcador negro. Eso es lo que se conoce como Castner Range, un área que los militares entregaron a la ciudad de El Paso hace décadas y, en algunos casos, vendieron a los desarrolladores. Las pequeñas partes que sobresalen a la derecha de la forma del bloque principal son vecindarios, parques de la ciudad e incluso un Walmart.

De alguna manera, el DOD y la FAA decidieron que estas antiguas tierras militares pertenecen a la prohibición de sobrevolar instalaciones militares. Ya sabes, porque una foto de algún vecindario, el Walmart local y algunas rutas de senderismo van a dañar la seguridad nacional.

Podría escribir diez artículos sobre estos errores de mapeo y cosas desactualizadas que se abrieron paso en las reglas de los drones que todos deben seguir ahora, pero es suficiente decir que la FAA aún necesita trabajar mucho antes de que las reglas lo hagan. Sea justo para los operadores de drones.

Sería genial si la burocracia pudiera poner la atención de un par de personas en mirar los mapas de los drones, hacer algunas llamadas locales e identificar las restricciones del espacio aéreo que no tienen sentido.

Qué nos muestra esto sobre la FAA

Está claro que los legisladores y la propia burocracia necesitan reformas. La tecnología avanza rápido y necesitamos que la agencia realmente haga el trabajo que los votantes y sus representantes les dieron. Se supone que debe asegurarse de que las operaciones aéreas sean seguras y no deben quedar atrapadas en melaza reglamentaria y legal. Incluso en los temas para los que el Congreso otorgó plena autoridad a la agencia, existe una cultura de consideración cuidadosa (que necesitamos) que no está templada con el sentido común.

Es común que los reguladores federales de todo tipo estén atrasados ​​y sea un gran problema lidiar con ellos, por lo que este no es un problema que la FAA trate exclusivamente. Gran parte de esto no es culpa de ningún administrador, regulador, abogado o funcionario individual. Todos están atrapados en un mal sistema que impide que la agencia haga su trabajo.

Si todo fuera trivial, no sería gran cosa, pero las nuevas tecnologías salvan vidas. Cuando no podemos salvar vidas con las nuevas tecnologías porque O. Fogy, en el gobierno federal, está atascado por una plétora de reglas anticuadas y en conflicto, la gente real resulta herida innecesariamente.

Quizás el Congreso debería aprobar una ley que cree un “Departamento de sentido común” en cada agencia reguladora que las empresas reguladas y los aficionados puedan contactar para obtener una revisión rápida de las reglas malas o obsoletas. Este departamento podría estar facultado para emitir cambios de reglas temporales para cada situación que encuentren que carece de sentido común, y esas reglas temporales se aplican hasta que el proceso normativo normal pueda incorporar los cambios.

Si algo así pudiera suceder, los operadores de drones y las empresas espaciales podrían hacer las cosas y el público estaría más seguro como resultado.

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Y ahora, volvemos a vernos la siguiente noticia. ¡Nos vemos!

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