La mayor limpieza de refinería de petróleo en la historia de Estados Unidos comienza en Filadelfia

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Filadelfia es famosa por muchas cosas: Liberty Bell, Constitution Hall, Rocky Balboa y el sándwich de filete de queso de Filadelfia. Hay una cosa más en la lista de logros de los que la ciudad puede jactarse. Es el hogar de la antigua refinería de petróleo más grande, sucia y repugnante de los Estados Unidos. Conocida hoy como Philadelphia Energy Solutions, comenzó a refinar petróleo en las orillas del río Schuylkill en 1870. Con los años, se ha expandido para incluir 3000 tanques de almacenamiento y suficientes tuberías para llegar a Florida, la mayoría envuelta en asbesto. La gasolina, que alguna vez fue un subproducto sin valor del combustible para calefacción, se vertía rutinariamente en el suelo donde se filtraba al Schuylkill, según un informe de Reuters.

Refinería de PES en Filadelfia. Credito de imagen: mapas de Google

El 21 de junio de 2019, explotó parte de la refinería de Philadelphia Energy Solutions, la refinería de petróleo más grande de la costa este de Estados Unidos. Posteriormente, se tomó la decisión de cerrar la instalación de forma permanente. Ahora hay planes en marcha para limpiar el sitio, un proceso que llevará al menos una década y costará mil millones de dólares o más.

Los pollos empapados en aceite han vuelto a casa para descansar

A los apologistas de los combustibles fósiles les gusta señalar que el petróleo ha alimentado el motor económico más grande que el mundo haya conocido. Eso es verdad. Gracias al petróleo y al motor de combustión interna, los humanos han tendido un puente sobre el Golden Gate, represado el Colorado, construido rascacielos de más de 100 pisos de altura, construido carreteras que atraviesan continentes y puesto más de 1.400 millones de vehículos motorizados en las calles y carreteras del mundo. El aceite también es la materia prima que nos da los plásticos, la sustancia milagrosa que se encuentra en prácticamente todos los productos de consumo.

Así que sí, se puede decir verdaderamente que el petróleo es la piedra angular sobre la que se basa la economía mundial. Pero es una maldición además de una bendición. Si bien esperamos un futuro con bajas emisiones de carbono, también debemos tener en cuenta los detritos y el daño ambiental que dejó la era del petróleo. Reuters afirma que hay alrededor de 450.000 antiguos sitios industriales y comerciales contaminados en Estados Unidos y la mitad de ellos están contaminados con petróleo.

Estados Unidos también alberga 135 refinerías, 6 de las cuales cerraron recientemente debido a una disminución en la demanda de productos petrolíferos. “Esa es una de las razones por las que muchas de estas refinerías se han mantenido en funcionamiento durante tanto tiempo”, dice Fred Quivik, un historiador industrial de Minnesota. Reuters. “Están tan contaminados que es difícil saber qué más hacer con ellos”. Morgan Bazilian, director de la Escuela de Políticas Públicas de Payne en la Escuela de Minas de Colorado, dice que “la transición energética requerirá una atención masiva tanto a la nueva infraestructura como a abordar los sistemas obsoletos”.

¿Quién va a pagar por este lío?

Si bien todos esos apologistas del petróleo se jactan de las maravillas creadas al extraer y quemar petróleo, convenientemente omiten mencionar que la única razón por la que la industria es rentable es porque el extraño sistema de libre mercado bajo el que opera el mundo permite a las compañías petroleras evitar por completo las consecuencias económicas de sus acciones. ¿Tiene un sitio que necesitará mil millones de dólares o más para limpiarlo? Véndalo a alguna empresa fantasma sin activos y, si eso no funciona, acérquese al juzgado federal más cercano para darse un rápido baño de quiebra, dejando a los contribuyentes con la bolsa.

La refinería de Filadelfia fue originalmente propiedad de Atlantic Richfield. Después de una serie de propietarios, terminó en manos de Sunoco, que a su vez lo vendió al Grupo Carlyle después de que acordó hacerse responsable de cualquier limpieza ambiental. Sunoco afirma tener más de $ 200 millones en cobertura de seguro para pagar los costos de limpieza, pero Amanda Goodin, abogada de Earthjustice, dice Reuters que proyectos comparables, como la limpieza de operaciones mineras cerradas, pueden ascender a miles de millones de dólares. “Estas limpiezas son tremendamente caras y las empresas, básicamente, nunca apartan el dinero suficiente para reparar completamente un sitio”, dice.

El Departamento de Protección Ambiental de Pensilvania dice que tiene órdenes judiciales que harán que Sunoco y Hilco Redevelopment Partners, una empresa con sede en Chicago que compró los activos de la refinería en bancarrota, sean totalmente responsables de todos los gastos de limpieza. De ser cierto, será la primera vez en la historia que ocurra.

Un guiso tóxico

Imagen cortesía de Junta de seguridad química

Roberto Pérez, director ejecutivo de Hilco Redevelopment, dice Reuters el sitio será un día una pieza central de energía limpia y el complejo de almacenes existente se convertirá en una estación de carga para una flota de vehículos eléctricos de reparto. La compañía también está considerando un hotel, casas residenciales y un restaurante en el sitio. Se espera que el proyecto tarde entre 10 y 15 años en completarse. Se proyecta que la limpieza y la construcción crearán unos 13.000 puestos de trabajo, dijo la empresa, con otros 19.000 puestos de trabajo vinculados al almacenamiento, oficinas y transporte de mercancías.

Pero primero, se deben desmantelar cientos de millas de tuberías, quitar el equipo de refinería viejo y rehabilitar los edificios restantes. Luego está el problema de limpiar el suelo sobre el que se encuentra la refinería del estofado tóxico que se ha filtrado a lo largo de los años. Pérez dice que la calidad de la tierra en el sitio de 1300 acres varía ampliamente y tendrá que manejarse de manera diferente según los niveles de contaminación. La eliminación de toxinas como el plomo debe realizarse con enjuagues químicos u otras tecnologías, dice Charles Haas, profesor de ingeniería ambiental en la Universidad Drexel en Filadelfia. El sitio también contiene agua subterránea contaminada y piscinas gigantes de benceno que acechan debajo de la superficie, según informes ambientales que Sunoco presentó a lo largo de los años ante las autoridades federales y estatales.

La justicia ambiental

Las personas que viven en el área podrían usar algunos de esos 13,000 trabajos. Tradicionalmente, las comunidades más pobres viven cerca de áreas industriales tóxicas como PES. Es un proceso que se alimenta de sí mismo. Las áreas contaminadas significan bajos precios inmobiliarios. La vivienda de bajo costo atrae a personas que pueden pagarla. La otra cara de la moneda es que las comunidades pobres tienen poco poder político, por lo que cuando los capitanes de la industria buscan tierras baratas donde puedan operar sus negocios altamente contaminantes sin objeciones de los vecinos, las comunidades pobres encabezan la lista.

Abdul Muhammad vive cerca de la refinería de Filadelfia. Él dice Reuters su vida ha mejorado desde que cerró. Su hijo pequeño sufre de asma, pero ahora duerme toda la noche por primera vez en su vida. Los dolores de cabeza crónicos de su esposa se han vuelto menos frecuentes. “Simplemente no quiero que los productos químicos y las cosas contaminadas con el medio ambiente entren y salgan de allí”, dice.

Philly Thrive, un grupo de activistas comunitarios, ha estado presionando a Hilco y a los funcionarios de la ciudad para garantizar que los residentes del vecindario tengan voz en la limpieza y la remodelación. Los residentes esperan que la administración de Biden, que se ha comprometido a dirigir el 40% de cualquier inversión federal en energía limpia a las comunidades más afectadas por la contaminación industrial, desempeñe un papel importante en la recuperación de su vecindario.

Los funcionarios de Filadelfia esperan que PES pueda convertirse en un modelo para la limpieza de refinerías en otros lugares. Kenyatta Johnson, un concejal de la ciudad que representa a los vecindarios que rodean las instalaciones, ve una comunidad saludable y más próspera emergiendo de su sombra tóxica. “Algunos pueden considerar el sitio como un peligro para la salud y una monstruosidad, pero no obstante, es una oportunidad”, dijo Johnson.

La contaminación continúa

La Costa del Golfo a lo largo de Texas y Louisiana tiene una de las concentraciones más altas de refinerías de petróleo. El frío brutal que envolvió el área este mes ha provocado otro desastre ambiental para el área. De acuerdo a El guardián, varias refinerías fueron cerradas porque no había suficiente energía eléctrica disponible para mantenerlas en funcionamiento. Pero al hacerlo, liberaron miles de toneladas de contaminantes al cielo sobre Houston.

“Estas emisiones pueden empequeñecer las emisiones habituales de las refinerías en órdenes de magnitud”, dice Jane Williams, presidenta del equipo nacional de aire limpio del Sierra Club. El guardián. Agrega que los reguladores estadounidenses deben cambiar las políticas que permitan que “estas emisiones masivas ocurran con impunidad”. Las cinco refinerías más grandes emitieron casi 337,000 libras de contaminantes, incluidos benceno, monóxido de carbono, sulfuro de hidrógeno y dióxido de azufre, según datos preliminares proporcionados a la Comisión de Calidad Ambiental de Texas. Sharon Wilson, investigadora de Earthworks, dice que las liberaciones son alarmantes porque “no existe una cantidad segura de benceno para la exposición humana”.

La contaminación total en las instalaciones del área de Houston durante la ola de frío ascendió a aproximadamente 703,000 libras, aproximadamente el 3% de la contaminación total sobre las cantidades permitidas para todo 2019 y casi el 10% de las emisiones de 2018, según datos de la TCEQ analizados por el grupo de defensa Environment Texas.

¿Cuándo terminará la locura?

Bueno. Reconocemos que los combustibles fósiles han impulsado el mayor milagro económico que jamás haya tenido lugar en nuestra galaxia. Incluso se puede argumentar que han sacado a millones de la pobreza, aunque eso no le sienta bien a Abdul Muhammad y sus vecinos que viven cerca de la refinería de PES o aquellos que viven a la sombra de esas refinerías en Texas.

Pero ya es suficiente. La obtención de petróleo y gas ha destruido millones de acres de tierra, ha dejado atrás decenas de miles de pozos abandonados y ha contaminado nuestros ríos, lagos y océanos con petróleo derramado. Y eso es antes de que comencemos a hablar de las alteraciones del clima de la Tierra que pueden llevar a que muchas partes de la Tierra sean inhabitables para los humanos en los años y décadas venideros.

Así que gracias, Big Oil, Big Gas y Big Coal. Estuviste genial, por un tiempo. Pero es hora de seguir adelante. El hecho de que la revolución de la energía limpia disminuya sus ganancias no debería ser una razón para degradar aún más la Tierra. Se necesitarán siglos para limpiar el desorden que hizo y probará todos los trucos del libro para evitar pagar por el daño que ha causado.

La refinería de PES puede ser la mayor limpieza de refinería de petróleo en la historia de Estados Unidos, pero estará lejos de ser la última. La gente estará lidiando con las secuelas del desastre creado por la industria del petróleo y el gas mientras acumula billones de ganancias durante un siglo o más. Y eso no empieza a explicar el costo de construir la infraestructura necesaria para llevar adelante la revolución de la energía limpia.

La verdad es que la sociedad ya no puede permitirse el daño que conlleva el bien que haces. Solíamos pensar que el asbesto era un “milagro”. Ya no pensamos eso. Solíamos pensar que el petróleo y el gas eran esenciales para el funcionamiento de una sociedad, pero ya no lo creemos. Así que, por favor, di adiós y sal del escenario. Y no dejes que la puerta te golpee al salir.

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