La red eléctrica de Estados Unidos tiene un problema de transmisión: ¿cómo mover la electricidad de aquí para allá?

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Es el clásico problema de Smokey And The Bandit. Cómo conseguir lo que necesitas aquí cuando la mayor parte se encuentra sobre allí. En la película, se trataba de cerveza: “Tienen sed en Atlanta y hay cerveza en Texarkana”. En los Estados Unidos de hoy, se trata de electricidad. Estados Unidos tiene acceso a mucha energía renovable pero tiende a estar sobre las colinas y muy lejos en lugares como Wyoming o Quebec. Donde se necesita es en las grandes ciudades y centros industriales. Cómo llevar la oferta a donde existe la demanda es el problema.

Hay dos formas de hacerlo. Construya montones y montones de microrredes que generen y distribuyan electricidad localmente o instalen muchas líneas de transmisión nuevas para llevarla de donde está a donde no está. Una solución de compromiso es hacer uso de las conexiones a la red que ya existen en las plantas de generación térmica, pero eso significará que esas instalaciones tendrán que ser desmanteladas primero. Idealmente, usted construye algunas líneas de transmisión nuevas, crea muchas microrredes, convierte algunas plantas de energía tradicionales en centros de energía renovable y todos obtenemos electricidad renovable limpia para alimentar sus bombas de calor, computadoras portátiles y jacuzzis. Todo el mundo está feliz.

Sin embargo, definitivamente no todos están felices hoy. Texas, en su búsqueda por decirle al gobierno federal que tome sus regulaciones y las empuje, eligió deliberadamente no conectar su red eléctrica a las de los estados circundantes. Ninguna conexión interestatal significa que no hay interferencia federal con el derecho otorgado por Dios a Texas de hacer cosas estúpidas si así lo desea. En 2014, surgió un plan para construir la línea de transmisión Southern Cross para transportar energía eólica desde Texas a los estados vecinos en el sureste. Si se hubiera construido, podría haberse utilizado para importar energía de esos vecinos a Texas la semana pasada. Pero el proyecto nunca se completó, según un informe de la Tiempos financieros.

El alto costo de los precios bajos

Los precios de las energías renovables han caído un 90% durante la última década. Sin embargo, muchas propuestas de energía limpia implican mayores costos para los consumidores. Naturalmente, los clientes de servicios públicos quieren saber por qué aumentan sus facturas mensuales si el costo de la electricidad está bajando. Es una pregunta justa. La respuesta, en pocas palabras, es la transmisión. Llevar esa cerveza de Texarkana a Atlanta, o esos electrones de Wyoming a San Francisco, cuesta dinero. El estado de cuenta mensual de EverSource, una empresa de servicios públicos que presta servicios a gran parte de Massachusetts y Connecticut, contiene dos precios: uno el costo de la electricidad suministrada y el otro el costo de entregar esa electricidad al suscriptor. A menudo, el costo de transmisión es el mayor de los dos.

Quizás esté pensando: “Simplemente construya las nuevas líneas de transmisión y haga que fluya la energía renovable. Necesitamos descarbonizar la red de inmediato si queremos controlar el calentamiento global. ¿Qué tan difícil puede ser?” La respuesta es bastante difícil.

Construir líneas de transmisión no es un juego para mariquitas

En este momento, el estado de Maine está justo en medio de este problema. “Sabemos que este es solo el comienzo de una transición muy difícil que tendremos que hacer si vamos a electrificar nuestros sectores de calefacción y transporte y si vamos a traer el tipo de recursos renovables que vamos a necesitar seguir adelante ”, dice Phil Bartlett, presidente de Servicios Públicos de Maine. Radio pública de Maine.

Anteriormente, Maine dependía de la generación térmica a partir de carbón, gas natural y nuclear. “Todo eso está cambiando”, dice Bartlettt. “Esperamos más recursos distribuidos en nuestro sistema de distribución. Habrá baterías de almacenamiento cada vez más agregadas al sistema. También sabemos que habrá aumentos significativos en la carga a medida que instalemos más bombas de calor y la gente haga la transición a los vehículos eléctricos. Y debemos asegurarnos de que la red esté lista para eso. Necesitamos evaluar realmente cómo se debe cambiar la red y cómo se asignarán los costos para eso para asegurarnos de que estamos listos para el futuro que se avecina muy rápidamente ”.

En 2018, Avangrid, filial de la empresa española de servicios públicos Iberdrola, propuso planes para una nueva línea de transmisión desde Quebec, que tiene exceso de energía hidroeléctrica, a Maine, New Hampshire y Massachusetts. De acuerdo con la Tiempos financieros, ese plan ganó el apoyo de la Conservation Law Foundation y la Union of Concerned Scientists. Pero el Sierra Club, el Appalachian Mountain Club y el Consejo de Recursos Naturales de Maine demandaron para bloquear la línea. El mes pasado, la corte emitió una suspensión que detiene la tala de árboles a lo largo de 53 millas de la ruta propuesta. Eso parece un poco extraño. Si sabe algo sobre Maine, sabe que su economía ha dependido durante generaciones de la tala de grandes extensiones de bosque cada año para suministrar pulpa a sus fábricas de papel.

Otros oponentes incluyen Next Era Energy, la empresa de servicios públicos de Florida que impulsa la energía solar en el sur, pero que tiene una planta generadora de combustibles fósiles en Maine y una planta de energía nuclear en New Hampshire. También se une a la lucha Vistra, con sede en Texas, que opera 7 plantas de generación térmica en el área que sería atendida por la línea de transmisión desde Quebec.

Los negocios son los negocios, dicen, y aunque Next Era se jacta de sus políticas de energía renovable en el Sur, no tiene problemas para hablar con el otro lado de la boca cuando enfrenta una disminución de las ganancias en el Norte. El mundo puede estar en llamas, pero ¿es esa alguna razón para reducir las ganancias? Hay una pregunta existencial, si alguna vez hubo una.

Microrredes y redes inteligentes

El modelo tradicional para distribuir electricidad es construir una planta de generación térmica en algún lugar fuera de los principales centros de población y luego enviar esa energía a través de la red a los hogares y empresas locales. Pero muchos creen que el modelo de hub y radios es obsoleto en la era de las energías renovables. Las energías renovables distribuidas son el nuevo concepto de moda para la arquitectura de red del futuro.

Por ejemplo, la isla de Puerto Rico quedó paralizada cuando el huracán María demolió las líneas de transmisión que llevaban la electricidad desde las estaciones generadoras del lado sur de la isla hasta los núcleos de población ubicados en el norte. Algunos expertos sugieren que 5 o 6 microrredes ubicadas cerca de esos centros de población serían suficientes para suministrar electricidad a la mayor parte de la isla y podrían sobrevivir a grandes huracanes como María. El almacenamiento de la batería es a menudo un componente central de cualquier microrred.

Eso puede ser cierto, pero de manera realista, esas microrredes deberían estar conectadas en red para garantizar el tipo de resiliencia contra desastres imprevistos como incendios forestales, temperaturas frías, inundaciones o vientos de tormentas más poderosas que se necesitarán para proporcionar energía eléctrica de manera confiable en en todo momento y en todas las condiciones en el futuro.

Las redes inteligentes aprovechan el poder de Internet para gestionar la demanda. Los equipos de calefacción y aire acondicionado, calentadores de agua, cargadores de vehículos eléctricos, estufas eléctricas y otros dispositivos que usan cantidades significativas de electricidad se pueden apagar o apagar para ayudar a asegurarse de que haya suficiente electricidad disponible. Un kilovatio-hora de electricidad que no se utiliza es un kilovatio-hora de electricidad que nunca debe generarse.

Por ejemplo, suponga que hay 10 vehículos eléctricos en una calle o en un estacionamiento que deben cargarse a tiempo para el viaje de la mañana. Si todos se enchufan a las 8:00 p.m. y se configuran para cargar a máxima potencia, es posible que la empresa de servicios públicos deba actualizar la red local con transformadores más potentes. Es posible que deba activarse una planta de pico para satisfacer la demanda. Pero si esos cargadores se pueden administrar de forma remota, la demanda total seguirá siendo la misma, pero se extenderá durante las próximas 10 horas aproximadamente. Por la mañana, los 10 conductores estarán listos para conducir al trabajo, pero esa planta pico permanecerá sin usar y no serán necesarias costosas actualizaciones de transformadores.

La ira conduce a malas decisiones

Si los humanos van a habitar la Tierra durante los próximos milenios, deberán adaptarse a las nuevas realidades climáticas o desarrollar medidas efectivas para mitigar los efectos del calentamiento del medio ambiente. Dado que la adaptación genética lleva cientos, si no miles de años, mientras que los peores efectos de un planeta más cálido están ocurriendo ahora, es poco probable que depender de la adaptación de nuestra especie sea efectivo. Eso deja la descarbonización de las actividades humanas como el único camino sensato a seguir.

¿Deberíamos construir más líneas de transmisión de larga distancia o deberíamos priorizar las microrredes? La pregunta es como preguntarle al entrenador de fútbol si la ofensiva o la defensa es más importante. Los equipos de campeonato tienen ambos. Hemos visto esta semana a los líderes políticos de más alto rango en Texas tomar las ondas para culpar a los demócratas de los problemas actuales de la red eléctrica, ignorando convenientemente que Texas ha sido gobernado exclusivamente por republicanos durante generaciones. Sugerir que sus problemas recientes son culpa de pedófilos carnívoros no parece una respuesta bien razonada a la crisis.

Si nosotros, como civilización, vamos a enfrentar los desafíos que presentan las nuevas realidades climáticas, tendremos que calmar la ira, dejar de gritarnos y señalarnos unos a otros y comenzar a trabajar juntos. Para nuestros líderes políticos, significará volver a aprender lo que significa gobernar. O como diría Rodney King: “¿No podemos llevarnos bien todos?” Los medios para hacer frente a la emergencia climática están a nuestro alcance si nos escuchamos unos a otros.

Una vieja expresión dice: “Si no planifica, planea fallar”. Solo tenemos una cantidad limitada de tiempo para descubrir cómo mantener la Tierra habitable para los humanos (las cucarachas sobrevivirán sin importar qué). Gritarse el uno al otro es una receta para el desastre y, sin embargo, parece ser lo que muchos estadounidenses prefieren. Si esa actitud persiste, el deslizamiento hacia el caos climático pronto pasará por un punto sin retorno.

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