La revolución de la electromovilidad sobre 3 ruedas: entrevista con el director de tecnología de Cassetex

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Publicado originalmente en El haz.

Cassetex produce un servicio de intercambio de baterías con energía solar para vehículos eléctricos de 3 ruedas en Bangladesh. De 68 equipos y 3.000 emprendedores lanzando en total, la startup ganó el primer premio en el ClimateLaunchpad organizado anualmente por EIT Climate-KIC. Como parte de la competencia, pasaron por un entrenamiento y luego tuvieron la oportunidad de recibir ayuda para desarrollar su idea. The Beam habló con Gopal Kumar Mohoto, cofundador y CTO de Cassetex, sobre los cambios que esperan traer al mundo de los vehículos.

¿Cuándo y cómo se dio cuenta de que es necesario revolucionar el transporte?

Cassetex es un proyecto que nace dentro de nuestra empresa principal, Advanced Dynamics. El equipo fundador trabaja en conjunto desde 2018, principalmente centrado en la movilidad sostenible. En Advanced Dynamics estamos construyendo vehículos eléctricos solares modernizados y bicicletas eléctricas dirigidas a países como Bangladesh, Indonesia, Kenia y otros países de ingresos medios de rápido crecimiento. Vemos que muchos de estos lugares están siendo ignorados en la estrategia global de electrificación del transporte, mientras que desafortunadamente sus centros urbanos están luchando para hacer frente a los crecientes niveles de contaminación y al desperdicio de energía. Nuestros productos para vehículos eléctricos tienen como objetivo resolver este problema.

Uno de nuestros conceptos clave es introducir vehículos regenerativos, que consumen menos de la Tierra en términos de energía y material, tienen su propio sistema de recolección de energía y son reutilizables durante muchas generaciones. El transporte es el principal contribuyente al cambio climático y la contaminación ambiental, pero también es la industria con la tecnología más disponible. Esta es la razón por la que hemos elegido el sector del transporte como foco de nuestro trabajo.

Nuestros fundadores son todos de Bangladesh, un país que ha desplegado más de 1 millón de vehículos eléctricos de 3 ruedas en pequeños pueblos y ciudades de todo el país que pueden transportar de 6 a 8 pasajeros o hasta 0,5 toneladas de carga. Impulsados ​​en gran parte por la energía de bajo costo y la disponibilidad irregular de combustibles comunes como el gas natural comprimido (GNC) y la gasolina, estos vehículos han inundado el sector de transporte público y comercial de última milla. Ha jugado un papel fundamental en el crecimiento económico de muchas comunidades. Esta transición del transporte de combustibles fósiles al transporte eléctrico de última milla en un país en desarrollo como Bangladesh es un ejemplo brillante para el resto del mundo.

Sin embargo, este crecimiento también tiene otra cara de la historia. La enorme cantidad de vehículos que ahora funcionan con energía eléctrica ha supuesto una carga sustancial para la infraestructura de la red eléctrica nacional. Ha habido muchas investigaciones que indican la carga negativa que esto está teniendo y, a menudo, conduce a regulaciones injustas y no planificadas sobre los propios vehículos.

Nuestro equipo, por otro lado, vio esto como nada más que un problema de planificación de infraestructura, en lugar de un problema social o tecnológico. Y fue entonces cuando decidimos construir Cassetex, una estación de intercambio de baterías alimentada por energía solar. Ofrecemos baterías precargadas, que los operadores de vehículos pueden cambiar varias veces al día. Al cambiar la carga del 100% de la red al 100% de energía solar, reduciremos significativamente la carga en la red y, además, proporcionaremos varios beneficios a los propietarios de vehículos.

¿Cómo funciona la tecnología?

En cada estación Cassetex, que llamamos ‘cajeros automáticos de batería’, hay una cierta cantidad de paquetes de baterías livianos, aproximadamente del tamaño de un proyector de escritorio. Estos paquetes de baterías, que llamamos ‘casetes’, se cargan solo a través de paneles solares. Utilizando nuestros propios algoritmos y hardware electrónico, hemos identificado una forma eficiente de cargarlos durante el día, mientras que al mismo tiempo estamos disponibles para su uso por los propietarios de vehículos. Cuando los cassettes del vehículo están vacíos, el conductor del vehículo llega a la estación más cercana y lo cambia por un nuevo juego de cassettes.

Estas estaciones están diseñadas de manera óptima para utilizar un mínimo de terreno. Una sola estación de carga requiere solo 27 metros cuadrados de paneles solares (que se pueden colocar en la azotea de un edificio o en el techo de una tienda sin usar) y puede soportar de 4 a 6 vehículos durante todo el día, cubriendo alrededor de 200 kilómetros de alcance por vehículo. La tecnología de energía solar está mejorando rápidamente, junto con la eficiencia y optimización de nuestras estaciones.

¿Cómo mejora Cassetex la vida de los lugareños?

Los vehículos eléctricos de 3 ruedas son un componente esencial de las pequeñas comunidades de Bangladesh. Cassetex ofrece una forma económica y sostenible de recargar sus vehículos, para que puedan seguir confiando en este modo de generación de ingresos sin enfrentar dificultades como la degradación de la batería, el aumento de los costos de la energía y las regulaciones gubernamentales.

Otra forma en la que apoyamos a la comunidad local es la creación de pequeños y medianos empresarios energéticos. Cassetex requerirá al menos 60.000 estaciones en Bangladesh para respaldar la red de transporte. Creemos que estas estaciones eventualmente serán propiedad y serán operadas por empresarios locales como franquiciados, lo que creará una oportunidad adicional de generación de ingresos para ellos. Es una situación en la que todos salen ganando, incluido el gobierno, porque el crecimiento y la promoción de las pequeñas y medianas empresas es un objetivo estratégico fundamental para Bangladesh.

¿Cómo puede Cassetex hacer que la industria del transporte esté preparada para el futuro?

Cassetex contribuye de múltiples formas a hacer que el sector del transporte sea más sostenible. Estos factores contribuyentes incluyen:

1) Reducir la pérdida de energía: La tecnología de carga actual es ineficaz y no se puede administrar ni monitorear. Reemplazamos esto con mejores sistemas de carga que también pueden ser monitoreados a través del hardware de IoT desde cualquier lugar y por cualquier persona. Proporcionamos estos datos a las agencias gubernamentales para que puedan monitorear el consumo de energía y luego usarlos para la planificación del transporte.

2) Necesidades de reciclaje reducidas: Nuestro sistema también asegura una mayor duración de la batería al controlar el comportamiento de carga. Esto reduce el impacto de reciclar componentes dañinos en la batería con mayor frecuencia. Las baterías actuales deben reciclarse cada 10 a 12 meses. Estamos impulsando el requisito al menos cada 6 a 8 años.

3) Transición de combustibles fósiles a renovables: El mayor impacto que ofrece nuestra solución es que estamos permitiendo que una gran parte del sector del transporte deje de usar combustibles fósiles y avance hacia el 100% renovable. Si bien nuestro mercado objetivo ya no tiene emisiones de escape, también estamos deteniendo las emisiones a nivel de plantas de energía. Con solo cubrir el 25% del mercado, podemos reducir 0,47 megatones de CO2 cada año, que de otro modo se habrían emitido mediante el uso de carbón, gas y petróleo para producir electricidad. Eliminaremos por completo el debate del tubo de escape largo a través de Cassetex.

Cajero automático de batería CASSETEX

¿Cómo superó las dificultades de trabajar en un concepto tan nuevo e inexplorado en Bangladesh?

Nuestro proyecto tiene dos componentes críticos: las baterías ligeras y los paneles solares. Desafortunadamente, Bangladesh todavía no produce estos artículos específicos a nivel local, por lo que tenemos que depender de las importaciones extranjeras. La situación del COVID-19 redujo nuestro acceso a dichos materiales y nos ha ralentizado significativamente. Esperamos un futuro en el que la fabricación local mejore y, como resultado, se reduzcan contratiempos como estos.

Sin embargo, el mayor desafío es la transición del usuario final de una tecnología probada a un comportamiento completamente nuevo. Nuestros clientes han estado comprando y utilizando la tecnología actual de baterías durante más de una década, por lo que es necesario proporcionar incentivos y beneficios adicionales para atraerlos a cambiar su comportamiento. Dado que el gobierno de Bangladesh apoya firmemente las soluciones fuera de la red para todos los sectores, tenemos la esperanza de que tales desafíos no sean tan frecuentes en el futuro, a medida que crecemos y nos expandimos.

¿Cómo le ayudó ganar el concurso de ideas de negocios climáticos de EIT Climate-KIC?

La construcción de una red nacional de 60.000 estaciones de carga fuera de la red es una tarea prácticamente inaudita, especialmente en Bangladesh. Si bien confiamos en la tecnología, aún necesitamos la aprobación pública, especialmente cuando se trata de convencer a inversionistas locales e internacionales. Nuestra principal motivación para participar en el concurso EIT Climate-KIC fue validar nuestras suposiciones y hacer que estas suposiciones luego fueran evaluadas por expertos internacionales. Queríamos aprender de las personas fuera de nuestra red y fuera de nuestra zona de confort. El período previo a la final mundial no fue más que una gran experiencia de aprendizaje para nuestro equipo. Cada paso, desde el nacional hasta el regional y las semifinales fue revelador y todas y cada una de las preguntas de los miembros del jurado nos han ayudado a dar forma a esta idea.

Ganar el evento general nos tomó por sorpresa. Ningún equipo de Bangladesh ha participado antes en esta competencia, y mucho menos llegó a la gran final mundial y la logró. Nos ha dado la confianza necesaria para impulsar esta idea, así como una enorme credibilidad en el sector. Personas de diferentes ámbitos de la vida se han acercado a nosotros preguntando por nuestra solución. Lo que nos dijo fue: ‘esto es, tenemos que llevar esto adelante y convertirlo en una realidad duradera’. También tuvimos que felicitar a nuestros mentores locales de ClimateLaunchpad, GenLab, por organizar con éxito el capítulo nacional y esperamos que en el futuro surjan historias de éxito similares como resultado de sus esfuerzos.

¿Espera que su iniciativa impulse iniciativas o acciones políticas similares?

También estamos felices porque ahora otros empresarios de negocios climáticos de Bangladesh tendrán el coraje de presentar sus audaces ideas. Hay un gran grupo de prósperos solucionadores de problemas esperando a ser liberados.

El gobierno de Bangladesh está muy interesado en promover soluciones fuera de la red y ya ha abierto el campo para soluciones de carga innovadoras para el transporte. También somos un país que cuenta con más de 4 millones de sistemas solares domésticos instalados, los más grandes del mundo. Ya existe la motivación política para la transición de la energía de combustibles fósiles a la energía renovable.

Lo que creemos es que el éxito de nuestra iniciativa acelerará la participación del sector privado en la transición de los combustibles fósiles a las energías renovables. Necesitamos que las industrias reconsideren cómo obtienen energía, necesitamos que los usuarios domésticos reorganicen sus residencias para utilizar energía renovable y necesitamos que el sector del transporte comience a desarrollar una estrategia para usar vehículos eléctricos limpios, regenerativos y sostenibles.

¿Qué vas a hacer ahora y cómo quieres expandir tu idea?

Cassetex ya ha comenzado las pruebas de campo de nuestra solución dentro de una geografía controlada. Esperamos pasar de 0 a 10 estaciones utilizando nuestros propios fondos y contribuyentes ángeles. Mientras se realizan nuestras pruebas de campo, también planeamos realizar una investigación de mercado a nivel nacional para validar nuestros datos. Nuestra participación en el programa acelerador EIT Climate-KIC también nos proporcionará los recursos necesarios para construir y dar forma a este servicio. Esperamos reunirnos con expertos e inversores para fortalecer aún más nuestro caso comercial. Para 2022, esperamos tener al menos 500 estaciones instaladas en Bangladesh.

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