Las empresas de oleoductos están abandonando las líneas de petróleo y gas, dejando que los propietarios se ocupen del lío

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Hay pocas reglas que rigen las tuberías abandonadas, que pueden colapsar, explotar o filtrar sustancias químicas peligrosas.

Por Kate Wheeling

Hace algunos años, David Howell recibió una llamada de un terrateniente en el centro de Texas que tenía 300 pies de un viejo oleoducto enterrado debajo de su propiedad. Claramente ya no estaba en uso. El área alrededor de la tubería estaba cubierta de maleza y la señalización se había desvanecido o caído. El terrateniente quería construir allí ahora y se preguntaba si Howell podría venir a removerlo.

Howell, dueño de un negocio de recuperación de oleoductos, pensó que podía hacer el trabajo por tan solo $ 1,000. No había ninguna cláusula en el acuerdo del propietario con la empresa del oleoducto con respecto al abandono, por lo que la empresa no tenía la responsabilidad de retirar el oleoducto. Sin embargo, el propietario necesitaba el permiso de la empresa de gasoductos, ya que la empresa aún era propietaria de la línea. La empresa aceptó, pero insistió en que el propietario utilizara un contratista de su elección, que cotizaba el trabajo en 50.000 dólares. El propietario finalmente vendió la propiedad en lugar de ocuparse del oleoducto.

“Recibo una llamada a la semana de un terrateniente que dice: ‘Tengo un oleoducto abandonado, ¿puedes venir a sacarlo?’”, Dijo Howell. “Básicamente [pipeline workers] están poniendo un oleoducto en la propiedad de un idiota y lo están dejando allí, y eso está sucediendo en todo Estados Unidos. Cientos de miles de millas de oleoductos han sido abandonados en propiedad de personas “.

Es una historia familiar para Howell, quien ha estado rescatando y reciclando tuberías abandonadas durante más de 20 años, y es una que podría volverse cada vez más común a medida que las energías renovables superen al petróleo y, en particular, las tuberías de gas natural envejecen fuera de servicio.

Hay unos 3 millones de millas de tuberías de gas natural enterradas en los Estados Unidos, transportando el combustible entre los sitios de perforación, instalaciones de almacenamiento, plantas de energía y hogares. Más de la mitad de todas las líneas de transmisión de gas en los Estados Unidos se instalaron antes de 1970, según datos de la Administración de Seguridad de Tuberías y Materiales Peligrosos. La vida útil promedio de una tubería de 50 años.

Y no son solo las viejas tuberías las que van a dejar de funcionar. Los oleoductos más jóvenes también corren el riesgo de caer en desuso a medida que el sector depender menos sobre el gas natural a favor de la eólica, solar y baterías. No hace mucho tiempo, el gas natural fue anunciado como un puente entre los combustibles fósiles y las energías renovables. No existe una señal más clara de que ese puente se haya cruzado que la cancelación de varios proyectos de gasoductos de gas natural de alto perfil en el último año, incluido el Oleoducto de la Costa Atlántica y el Canalización de la Constitución. ¿Qué significa eso para los millones de millas de gasoductos que ya están bajo tierra?

Los datos más completos sobre tuberías abandonadas provienen de Canadá. En la década de 1980, el gobierno canadiense inició una estudio extenso de tuberías abandonadas, que identificaron una serie de riesgos graves al dejarlas en su lugar. Pueden formarse sumideros a medida que las tuberías se corroen y colapsan. Los combustibles fósiles sobrantes, o los agentes de limpieza utilizados para limpiar las líneas, podrían filtrarse al suelo o al agua circundante. Las líneas de envejecimiento debajo de los lagos o ríos podrían llevar agua a donde no se desea.

“Una tubería abandonada de 36 pulgadas podría drenar un lago entero en un orden relativamente corto y enviarlo a otro lugar, y la gente que está cuesta abajo probablemente no apreciaría que se vierte un lago en su patio trasero”, dijo Paul Blackburn, abogado de la organización sin fines de lucro. Honre a la Tierra, que también ha representado a los propietarios rurales en la lucha contra el oleoducto Keystone XL.

Las tuberías vacías también podrían flotar ligeramente, en relación con el suelo, y subir a la superficie, donde el paisajismo y la señalización que marcan el camino de una tubería rara vez se mantienen después de que se haya retirado.

“Digamos que una tubería se hundió en el suelo hace 60 años, y la tierra se transmitió de generación en generación, y cuando llega al bisnieto de alguien, la historia de la tubería que se enterró se perdió”, dijo Jane Kleeb, el fundador de Bold Nebraska, un grupo de ciudadanos que luchó contra el oleoducto Keystone XL. “Luego, el suelo comienza a erosionarse, como ocurre en todas partes, y luego arruinas un tractor porque chocas con un gran trozo de tubería”.

En la experiencia de Howell, así es como se descubren muchas líneas antiguas. Los trabajadores que operan un tractor o una excavadora mientras instalan una loseta de drenaje, los cimientos de una casa o una tubería nueva, quizás, se encuentran con una línea abandonada. A veces, las líneas abandonadas contienen sorpresas ocultas.

“No siempre se sabe lo que contienen y lo que no”, dijo Howell. “El dueño anterior podría haber dicho que está vacío, y luego lo aprovechamos y descubrimos que todavía hay presión de gas o que sale gas licuado. Así que aprendimos a tener mucho cuidado “.

En 2017, una fuga de gas procedente de un gasoducto abandonado se encendió, provocando una explosión en una casa de Colorado que dejó dos muertos y uno gravemente herido. Más tarde, los investigadores descubrieron que la línea todavía estaba conectada a un pozo de gas cercano.

Ante tales riesgos, el gobierno canadiense estableció un sistema que requiere que las empresas de ductos estimen el costo de remover ductos que ya no están en uso, o limpiar sitios donde se dejaron ductos en su lugar, y reservar dinero para hacerlo. En los Estados Unidos, las empresas deben demostrar que abandonar un oleoducto no dejará un área sin el combustible que necesita, pero no tienen que prepararse para su retiro o remoción.

La Comisión Federal de Regulación de Energía (FERC) puede ordenar a una compañía de gasoductos que retire una línea que no esté en uso, dijo Carolyn Elefant, un abogado de energía y dominio eminente, pero no siempre lo hace.

“El hecho de que tengan la autoridad no significa que tengan que ejercerla”, dijo.

Según la FERC, las decisiones sobre la eliminación de la tubería se “toman caso por caso”.

Existen pocas reglas federales o estatales que rigen el abandono de las tuberías. Las empresas ni siquiera tienen que notificar a los propietarios cuando se abandona una tubería debajo de sus tierras. En un folleto informativo para los propietarios de tierras en el sitio web de la FERC, la comisión solo establece que las compañías de tuberías “probablemente” notificarán a los propietarios si se abandona una línea.

La remoción o abandono de una tubería puede depender de los términos de la servidumbre: el acuerdo entre un propietario y una empresa de tuberías. Pero Howell estima que en el 95 por ciento de las servidumbres que ha visto, los acuerdos no establecen lo que sucede cuando la tubería ya no está en uso.

Las empresas de oleoductos tienen un amplio incentivo para dejar los oleoductos en el suelo. La remoción es costosa y requiere equipo pesado, permisos y revisiones ambientales. Y las tuberías tendidas antes de 1980 a menudo tienen la característica adicional de un revestimiento de asbesto que debe tratarse.

“Cuesta casi tanto sacar una tubería del suelo como cuesta enterrarla”, dijo Blackburn.

Kleeb cree que, al igual que los reguladores canadienses, los reguladores de EE. UU. Deberían exigir a las empresas de oleoductos que tengan planes de desmantelar los oleoductos y que tengan bonos para pagar su eliminación, de modo que si las empresas quiebran, los propietarios de las tierras no deben pagar los costos de la remoción. La Asociación Interestatal de Gas Natural de América, un grupo comercial de empresas de gasoductos, no respondió a una solicitud de comentarios sobre esta propuesta.

Por ahora, muchos propietarios enfrentan los riesgos de las tuberías abandonadas por su cuenta.

Cuando TransCanada, ahora TC Energy, se acercó por primera vez a Julia Trigg Crawford sobre la construcción de parte del oleoducto Keystone debajo de su terreno en el este de Texas, estaba pensando en su arroyo. La ruta propuesta corría por debajo de la vía fluvial, que utiliza para regar sus 500 acres de maíz y soja. La tubería representaría una amenaza para su granja tanto mientras esté en uso como al final de su vida útil.

“Era tan nueva en todo este asunto del oleoducto”, dijo. “Estaba pensando, ¿cómo protejo mi tierra? ¿Cómo protejo mi agua? “

Ella se mostró reacia a vender. Aunque, en última instancia, ella no tenía nada que decir al respecto. La empresa se apoderó de su tierra utilizando el dominio eminente, y la documentación de expropiación que recibió no dijo nada sobre el abandono.

Publicado originalmente por Nexus Media.

Kate Wheeling escribe para Nexus Media, un servicio de noticias sobre el cambio climático sin fines de lucro. Puedes seguirla @KateWheeling.


Sin más, nos vemos en la próxima noticia. ¡Nos vemos!

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