Loon – El esquema de Internet basado en globos de Google pierde altitud

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Llevar el acceso a Internet al mundo es un sueño para muchos emprendedores. En parte, es impulsado por un deseo humanitario de involucrar a todos en la conversación digital y en parte es impulsado por la búsqueda de ganancias. Incluso pequeños pagos mensuales de miles de millones de personas podrían sumar un fuerte flujo de caja. Los negocios son los negocios, después de todo, y el secreto de cualquier negocio exitoso es lograr que los clientes abran sus billeteras y le transfieran parte del efectivo disponible.

Pero si no hay un camino claro para obtener ganancias, algunas oportunidades comerciales nunca se buscan, incluso si beneficiarían a millones de personas. Es por eso que muchos gobiernos nacionales financian la investigación básica, para hacer el trabajo pesado necesario para superar los obstáculos que se interponen entre una buena idea y el éxito comercial. En los EE. UU., Ese tipo de investigación en laboratorios nacionales como el Laboratorio Nacional de Energía Renovable y el financiamiento de programas gubernamentales como ARPA-E ha ayudado a reducir el costo de la energía renovable en los últimos 10 años, lo que le brinda a la nación la oportunidad de cumplir con su metas de reducción.

Crédito: Somorgujo

Algunas empresas de tecnología han acumulado tanta riqueza que ahora pueden permitirse financiar por sí mismas nuevas ideas radicales sin el apoyo del gobierno. Durante la última década, Google, ahora llamado Alphabet, ha invertido millones en su laboratorio de investigación X, que está diseñado para explorar las posibilidades comerciales de las nuevas tecnologías de “disparos a la luna”. Waymo, que se dedica al campo de los vehículos autónomos, es una empresa creada a partir de dicha investigación. Otro es Dandelion, que ha sido pionero en nuevas tecnologías geotérmicas para calentar y enfriar edificios.

Una empresa de Google de la que es posible que nunca haya oído hablar es Loon, un intento de llevar el acceso a Internet a comunidades desatendidas utilizando globos de gran altitud. En teoría, la idea parece atractiva, pero no ha funcionado bien en la práctica. Ahora, las realidades económicas le han quitado el aire al globo de Loon, lo que ha provocado que Google lo conecte a tierra de forma permanente.

“El camino hacia la viabilidad comercial ha demostrado ser mucho más largo y riesgoso de lo esperado. Así que tomamos la difícil decisión de cerrar Loon ”, escribió Astro Teller, quien dirige X, en un entrada en el blog. De acuerdo con la New York Times, la idea detrás de Loon era llevar la conectividad celular a partes remotas del mundo donde construir una red móvil tradicional sería demasiado difícil y costoso. Alphabet promovió la tecnología como una forma potencialmente prometedora de llevar la conectividad a Internet no solo a los “próximos mil millones” de consumidores, sino a los “últimos mil millones”.

Parecidos a los globos meteorológicos gigantes que los científicos del clima usan para explorar la atmósfera superior, los globos llenos de helio para el proyecto Loon fueron alimentados por paneles solares y utilizaron inteligencia artificial para guiarlos. Estas “torres de telefonía móvil flotantes” transmitirían señales de Internet a estaciones terrestres y dispositivos personales.

El primer uso comercial de la tecnología tuvo lugar el año pasado. Junto con Telkom Kenya, los globos se desplegaron para proporcionar una conexión de red 4G LTE en un área de 31.000 millas cuadradas en el centro y oeste de Kenia, incluida la ciudad capital de Nairobi. Antes de eso, se habían utilizado solo en situaciones de emergencia, como cuando ayudaron a brindar servicio celular a Puerto Rico después del huracán María.

Pero el caso comercial de Loon no se ha materializado y hay competencia de otras empresas como Starlink de SpaceX y Origen azul de Amazon, que dependerán de miles de pequeños satélites en órbita terrestre baja para llevar Internet a lugares donde el servicio de Internet tradicional no está disponible actualmente. Loon fue una buena idea que simplemente no era viable comercialmente. Google debería ser aplaudido por intentarlo.

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