Los apagones progresivos de Texas se deben a la economía, no a las energías renovables

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Actualización: además de todo lo escrito a continuación, tenga en cuenta que 6,5 × más La capacidad de energía de gas natural está desconectada del clima que la capacidad de energía renovable.

Las turbinas eólicas congeladas en Texas son provocando una gran caída en la capacidad de generación de energía del estado, reduciendo la potencia disponible a casi la mitad. Esto se produce durante una ráfaga récord de aire ártico, que está provocando una demanda eléctrica récord, lo que resulta en apagones continuos. Las personas que se oponen a las energías renovables están compartiendo esto en las redes sociales, afirmando que es una prueba de que la energía eólica y otras energías renovables son una mala idea.

En realidad, sin embargo, los apagones continuos fueron causados ​​por la economía y no por las energías renovables.

Algunas comparaciones de hogares

turbinas de viento

Imagen: Zach Shahan, Electronia

Sé que la economía doméstica no siempre es una buena comparación con los presupuestos de gobiernos y corporaciones, pero aquí son instructivos. Imagina que vives en lo alto de las montañas o en algún lugar muy al norte. El 99,9% del tiempo, no necesita aire acondicionado. Simplemente no se calienta lo suficiente como para necesitar uno. En los días más calurosos de la mayoría de los años, abrir las ventanas y tal vez hacer funcionar un ventilador funciona. Ocasionalmente hay olas de calor récord que hacen que las cosas sean muy incómodas, pero eso es tan raro que no vale la pena gastar dinero en instalar aire acondicionado en su casa.

Otro ejemplo de estos aspectos económicos son los neumáticos para nieve en Phoenix, Arizona. Claro, hay algo de nieve y hielo poco comunes en una ciudad que tiene un clima comparable al de Bagdad, pero es tan raro que no gastarías $ 600-1000 en neumáticos para nieve. Sus típicos neumáticos de 3 estaciones en Salt Lake City o Denver son, en realidad, neumáticos para todas las estaciones en Phoenix. La economía de comprar neumáticos para nieve simplemente no cuadra en Phoenix.

Lo contrario también es cierto. La persona que vive en un clima frío definitivamente querría los neumáticos para la nieve, y el chico que vive en Phoenix definitivamente querría aire acondicionado. Estar preparado para un problema que ocurre todo el tiempo tiene un gran sentido económico. Es dinero bien gastado en comodidad y seguridad.

Eventos de 50 y 100 años

En la gestión de emergencias, existe el concepto de “evento de X años”. Se espera que ocurra una inundación de 50 años, en promedio, cada 50 años. Puede tener dos años seguidos con inundaciones de 50 años, pero luego pasar décadas antes de que vuelva a ocurrir. En otras palabras, es solo un promedio y no una regla. Cuantos más años, más raro es un evento, por lo que una tormenta de nieve de 100 años es dos veces más rara que una tormenta de 50 años.

El cambio climático está alterando estas estadísticas en muchas áreas, y ese puede ser el caso aquí, pero la idea de este artículo es introducir el concepto del “evento de X años”, así que no voy a entrar en eso aquí.

Al planificar los códigos de construcción, la infraestructura, los seguros contra inundaciones y las redes eléctricas (entre muchas otras cosas), se tiene en cuenta la rareza de los desastres naturales. Por ejemplo, en Florida, las casas deben construirse para resistir mejor los huracanes que en otras partes del país. En algunas partes de California, los códigos de construcción requieren resistencia a los terremotos. En otras palabras, los estándares reflejan la rareza de los eventos en un área determinada, de modo que las mejoras se realizarán en lugares donde realmente se necesitan y el dinero no se desperdiciará en lugares donde los problemas son mucho menos comunes.

La red eléctrica de Texas no es una excepción.

Planificación de la red eléctrica

“Esta es una tormenta invernal única que está más extendida con mucha humedad en el oeste de Texas, donde muchas veces no hay mucha humedad”, dijo Dan Woodfin, director sénior de operaciones del sistema del Consejo de Confiabilidad Eléctrica de Texas. Austin estadounidense-estadista. “Ciertamente es más de lo que normalmente asumimos”.

En Texas, un estado del sur que generalmente no recibe este tipo de tormentas, no tiene mucho sentido gastar millones o miles de millones de dólares adicionales para que las redes estén preparadas para ellas. La gente en Dallas y San Antonio no compra neumáticos para nieve como lo hace la gente en Denver o Anchorage, por lo que no tendría sentido esperar el equivalente de neumáticos para nieve en la red eléctrica.

Sin embargo, si estas tormentas ocurrieran cada 3-5 años, puede apostar a que las cosas serían muy diferentes.

Una forma de mitigar el problema sería tener más plantas de combustibles fósiles de respaldo que estén preparadas para clima frío. De esa manera, cuando la energía solar y eólica tengan problemas, podrá recurrir a esas plantas. Si se usaran con frecuencia, a la gente no le importaría pagar unos centavos más por kWh de energía, porque no querrá perder energía cada año o dos cuando llegue el frío. No tendría sentido pagar más por la energía todo el tiempo si las plantas solo se usaran aproximadamente cada 50 años. La mayoría de la gente prefiere tener una factura de energía más baja y gastar dinero en otras cosas.

Los problemas del clima frío también pueden afectar a las centrales eléctricas de combustibles fósiles. Por ejemplo, una explosión ártica similar azotó la región alrededor de El Paso, Texas en febrero de 2011. Las temperaturas alcanzaron oficialmente los cero grados Fahrenheit en gran parte del área, pero algunos termómetros domésticos bajaron de 10 a 15 grados bajo cero. Las plantas de gas natural de El Paso Electric no fueron construidas para operar por debajo de los 10 grados, por lo que varias de ellas tuvieron que cerrar, lo que resultó en apagones continuos para mantener estable la red.

Este no fue el resultado de una mala planificación. La última vez que la ciudad había visto un clima así fue hace más de 50 años. En la década de 1950, el Departamento de Carreteras de Texas (ahora llamado TXDOT) compró árboles de Palo Verde de Arizona para decorar las medianas de algunas carreteras alrededor de El Paso. No requerían agua y poco mantenimiento, y parecían ser una buena opción para el área, a pesar de no crecer de forma nativa en el área. Lo sé porque mi bisabuelo fue una de las primeras personas en El Paso en plantar árboles de palo verde en El Paso, y un amigo del Departamento de Carreteras se le ocurrió la idea.

Desafortunadamente, tanto el Departamento de Carreteras como mi familia tuvieron que cortar árboles de palo verde muertos en 2011, después de que la tormenta los congeló hasta la muerte. Ahora sabemos por qué los árboles no crecen naturalmente en El Paso. Incluso la naturaleza parece saber acerca de las tormentas de 50 y 100 años, pero los árboles no pueden acurrucarse debajo de una manta o instalar mejoras cuando las cosas se ponen feas afuera.

Afortunadamente, El Paso Electric decidió seguir adelante y actualizar sus plantas para resistir más frío, porque calcula que estos eventos pueden ocurrir con más frecuencia en el futuro. Va rodando con los cambios.

Las energías renovables pueden soportar el frío

La otra cosa a tener en cuenta es que la energía renovable ocurre en lugares fríos, incluida la energía eólica, pero cuesta un poco más.

Según el gobierno canadiense, Las turbinas eólicas instaladas en Canadá a menudo tienen instalados “paquetes para clima frío”. Se pueden instalar calefacción, revestimientos resistentes al agua y otras medidas de mitigación en las turbinas que se espera que funcionen con frecuencia en temperaturas bajo cero con humedad para mantener las palas girando y mantener la energía en temperaturas tan bajas como -30 grados Celsius. Al igual que en los Estados Unidos, las condiciones pueden variar en todo Canadá, y algunos lugares experimentan un clima invernal mucho peor que otros, por lo que la cantidad de operadores de turbinas que gastan en estas medidas debe adaptarse al lugar de instalación.

La energía renovable es una opción viable en casi todos los climas, siempre que planifique los desafíos únicos que probablemente enfrentará. Cuando las cosas van mal como lo hicieron en Texas en los últimos días, la culpa es la economía y no las energías renovables.

Imagen destacada: Parque eólico y solar Macho Springs cerca de Nutt, Nuevo México. Imagen de Jennifer Sensiba.

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