Los lagos que se calientan están perdiendo oxígeno. El cambio climático y la contaminación son los culpables.

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Las aguas profundas de los lagos de clima templado ya perdió casi el 20 por ciento de su suministro de oxígeno.

Publicado originalmente el Nexus Media.
Por Kaitlin Sullivan

En una sofocante mañana de julio pasado, miles de peces muertos llegaron a las orillas noreste del lago Pokegama, a 60 millas al norte de Minneapolis.

Deb Vermeersch, un funcionario del Departamento de Recursos Naturales de Minnesota, fue llamado para investigar.

Cuando llegó, vio un tramo de arena de un cuarto de milla cubierto con el cadáver podrido de lucioperca y lucio del norte, que prosperan en aguas profundas y frías, así como tipos de pez, pez luna y chupones, todos habitantes de aguas cálidas. “Ya estaban bastante descompuestos debido al agua tibia”, recordó Vermeersch.

Debido a que habían muerto tantos tipos diferentes de peces, Vermeersch y sus colegas sabían que no era un parásito específico de una especie, una causa común de muerte de peces. Se concentraron en el culpable: niveles de oxígeno peligrosamente bajos.

El oxígeno está desapareciendo en los lagos de agua dulce a un ritmo nueve veces mayor que en los océanos debido a una combinación de contaminación y calentamiento de las aguas, según un estudio publicado en Naturaleza a principios de este año. Los lagos como Pokegama se están calentando a principios de primavera y se mantienen calientes hasta el otoño, alimentando floraciones de algas, que prosperan en aguas cálidas y amenazan a los peces nativos.

Minnesota, con sus 14.380 lagos y temperaturas que han subido más rápido que el promedio nacional, es un laboratorio único para estudiar cómo el cambio climático está afectando a los lagos de zonas templadas alrededor del mundo. El estado se encuentra en la intersección de cuatro biomas – dos ecosistemas de pradera distintos y dos sistemas forestales ecológicamente diferentes. Esto significa que los científicos aquí pueden estudiar cómo les va a los lagos en diferentes ecosistemas en un planeta que se calienta y buscar formas de evitar los peores efectos del cambio climático.

Si empiezas a perder oxígeno, empiezas a perder especies “.

“Lo que sucede en la superficie es que el agua más caliente contiene menos oxígeno que el agua fría”, dijo Lesley Knoll, limnólogo de la Universidad de Minnesota y uno de los autores del Naturaleza reporte. Dijo que los veranos más largos y calurosos están interfiriendo con dos procesos clave que históricamente han mantenido bajo control los niveles de oxígeno de los lagos: la mezcla y la estratificación. En climas templados, el agua en la superficie de los lagos se mezcla con aguas profundas en la primavera y el otoño, cuando ambas capas tienen temperaturas similares. A medida que el agua de la superficie se calienta durante el verano, el agua forma capas distintas según la temperatura: agua fría en la parte inferior y cálida en la parte superior. Esto se conoce como estratificación. En el otoño, cuando las aguas superficiales se enfrían nuevamente, el agua se mezcla por segunda vez, reponiendo oxígeno en aguas más profundas. Pero a medida que el cambio climático hace que el agua superficial sea más cálida y la mantiene más cálida durante más tiempo, esa mezcla no ocurre cuando debería.

“Como tienes esa estratificación más fuerte, el agua en la parte profunda del lago se corta del oxígeno en la parte superior del lago. Si comienzas a perder oxígeno, comienzas a perder especies ”, dice Kevin Rose, biólogo del Instituto Politécnico Rensselaer en Nueva York y coautor del Naturaleza estudio.

Knoll, Rose y un equipo de otros 43 investigadores estudiaron 400 lagos templados de todo el mundo. Descubrieron que, en promedio, las aguas superficiales se calentaron 7 grados Fahrenheit y han perdido aproximadamente un 5 por ciento de oxígeno desde 1980; las aguas profundas, que no se han calentado mucho, todavía han perdido un promedio de casi el 20 por ciento de su oxígeno. (Gracias a los programas de monitoreo de lagos de larga data del estado, casi una cuarta parte de los lagos en el estudio estaban en Minnesota).

Los lagos que se calientan emiten metano

La muerte de peces no es la única razón por la que a los científicos les preocupa que los lagos pierdan oxígeno. En casos extremos, cuando las aguas profundas se quedan sin oxígeno por completo, sucede algo más: las bacterias emisoras de metano comienzan a prosperar.

“A medida que los lagos se calientan, producirán más metano y la mayor parte tiene que ver con la estratificación”, dijo James Cotner, limnólogo de la Universidad de Minnesota.

Los lagos normalmente emiten dióxido de carbono como parte natural de la descomposición de los árboles, plantas y animales que se descomponen en ellos, pero las plantas dentro y alrededor del agua dulce también lo absorben, lo que hace que los lagos saludables se conviertan en sumideros de carbono.

Históricamente, los lagos también han emitido metano: alrededor del 10 al 20 por ciento de la emisiones del mundo – pero la perspectiva de que liberen más gas de efecto invernadero ha alarmado a Cotner y sus colegas. El metano es unas 25 veces más potente que el CO2 cuando se trata de atrapar el calor en la atmósfera terrestre.

Cotner dirige un equipo de investigadores que están estudiando qué condiciones permiten que las bacterias emisoras de metano prosperen en los lagos y cómo pueden responder los conservacionistas.

“Las preguntas clave son comprender cuánto y cuándo se emiten los lagos de dióxido de carbono y metano, y cuáles son las variables clave que pueden decir cuánto se emitirá. Ciertamente, el oxígeno es una gran parte de eso, pero la estratificación y el calentamiento también juegan un papel ”, dice Cotner.

La contaminación juega un papel importante

No son solo los veranos más largos y calurosos los que hacen que los lagos pierdan oxígeno. La escorrentía agrícola contaminada (pesticidas y fertilizantes) y la tala han plagado durante mucho tiempo los lagos de Minnesota. Es un problema que está empeorando en todo el mundo a medida que el cambio climático empuja a la agricultura más lejos del ecuador y hacia un nuevo territorio, dijo Heather Baird, funcionaria del Departamento de Recursos Naturales de Minnesota.

En el norte de Minnesota, las papas ahora crecen donde los bosques de pinos han prosperado durante años. El fósforo, un fertilizante común, ahora se escurre del suelo a los lagos de la región, dijo Baird. Aunque pequeñas cantidades de fósforo se encuentran naturalmente en los ecosistemas de los lagos, una gran cantidad alimenta las proliferaciones de algas nocivas.

Esas floraciones, que prosperan en agua cálida y rica en nutrientes, desencadenan una cadena de eventos que eliminan el oxígeno de las aguas profundas del lago.

“Cuando el fósforo se acumula en los lagos y crea floraciones de algas, esas floraciones eventualmente mueren. Mientras lo hacen, se hunden. Más abajo, las bacterias descomponen las algas, consumiendo el oxígeno restante en esas profundidades más bajas ”, dijo Baird.

Una cuarta parte de los lagos de Minnesota tienen ahora niveles de fósforo que son tan alto que el estado desaconseja nadar, pescar o pasear en bote en ellos. Impulsadas por estos nutrientes, las floraciones de algas toman el control, cubriendo el lago con residuos a veces tóxicos que prosperan en agua cálida y rica en nutrientes, como fue el caso en el lago Pokegama a principios de este año. Los protistas ahogan la vida acuática, especialmente los peces que prosperan en aguas frías y profundas. Todo esto se ve agravado por el aumento de la temperatura del aire.

La regla del 75 por ciento

Los investigadores y conservacionistas de Minnesota están estudiando las mejores formas de proteger los lagos de clima templado de los peores efectos del cambio climático. Han descubierto que la preservación del 75 por ciento de las cuencas hidrográficas de los lagos de aguas profundas parece mantener saludables las poblaciones de peces.

“Tener una cuenca hidrográfica boscosa ayuda a mantener una mejor calidad del agua al filtrar los nutrientes, que a su vez pueden amortiguar los impactos del cambio climático, hasta cierto punto”, dijo Knoll. Sin embargo, agregó, a medida que las temperaturas continúan aumentando, “es posible que el 75 por ciento ya no sea lo suficientemente alto”.

Los conservacionistas de Knoll y del estado están centrando sus investigaciones y esfuerzos en lagos profundos y fríos que tienen más posibilidades de mantenerse oxigenados que los lagos más cálidos y menos profundos, como Pokegama.

Julio de 2021, cuando ocurrió la matanza de peces en el lago Pokegama, fue el mes más caluroso jamás registrado en la Tierra. Partes de Minnesota también estaban experimentando peor sequía en 40 años, una tendencia que algunos climatólogos esperan que persista en los veranos futuros.

Vermeersch, el supervisor de pesca de Minnesota, dijo que no está claro qué significará esto para el futuro de lagos como Pokegama. “Ojalá no sea algo lineal”, dijo, y agregó que la muerte de peces “probablemente ocurrirá con más frecuencia”, dependiendo de una combinación de factores. “Cuando hay lagos como Pokegama que son poco profundos y ya están deteriorados, creo que veremos más y más condiciones como esta con el tiempo”.

Foto destacada por Tien Vu Ngoc sobre Unsplash

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