Máquinas de fundición llegan a 6 fabricantes de automóviles chinos más

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Elon Musk y su banda de bromistas alegres han provocado otra revolución en el mundo de los automóviles, esta vez en lo que respecta a la fabricación. En las fábricas tradicionales, muchas piezas pequeñas de metal estampado se sueldan, pegan o prensan juntas para formar el chasis de un automóvil. Tesla pensó que podría ser una mejor manera: combinar todas esas piezas estampadas en una fundición que era más fuerte, más liviana y menos costosa de hacer.

Así que fue en busca de empresas que fabricaran máquinas de fundición, lo que lo llevó a la puerta de Idra, una empresa con sede cerca de Brescia, en el norte de Italia, que fabrica las máquinas de fundición gigantes que Tesla necesitaba para que su idea funcionara. Esas máquinas están ahora en proceso de instalación en las fábricas de Tesla en los EE. UU., Alemania y China.

Aquí hay algo que probablemente no sabías. Idra es propiedad de LK Group, una empresa fundada hace más de 4 décadas por Liu Siong Song, quien nació en Indonesia de padres chinos. De acuerdo con la New York Times, cuando era niño, a menudo se podía encontrar a Liu en el negocio de reparación de automóviles de su padre, desarmando cosas y volviéndolas a armar de formas nuevas e interesantes. Fue a la universidad en China y se estableció en Hong Kong, donde en 1979 fundó una empresa que fabricaba relojes y coches de juguete baratos.

El negocio de fundición de Liu prosperó y creció, convirtiéndose en LK Group en el proceso. Comenzó a fabricar máquinas para fábricas de motocicletas, luego fábricas de teléfonos inteligentes y luego fábricas de automóviles. En 2008, cuando la economía global cayó en picada, LK Group compró Idra por $ 5 millones. Luego, en 2019, llegó Musk y el resto, como dicen, es historia. Para aquellos con el coraje de invertir en acciones que cotizan en la bolsa de valores de Hong Kong, 2021 ha sido un año excepcional. El valor de las acciones del Grupo LK se ha multiplicado por nueve este año.

Liu y Musk se han convertido rápidamente en amigos. Dice que LK e Idra han trabajado codo con codo con Tesla durante más de un año para fabricar las máquinas de fundición que se utilizarán para fabricar componentes para los coches Tesla. “De vez en cuando, nos preguntaban si era posible hacer esto o aquello”, dice. “Con cada revisión que hicieron, también necesitábamos hacer cambios en nuestra máquina”. Las técnicas de fundición que alguna vez hicieron autos de juguete ahora están haciendo autos reales.

No todo el mundo piensa que los castings son una buena idea. Existe la preocupación de que, por ejemplo, encarezca la reparación de automóviles dañados en colisiones. Si es así, las tasas de seguro podrían ser más altas, anulando algunos de los beneficios de producir automóviles de manera más eficiente y a menor costo. Pero esas preocupaciones probablemente sean temporales. Los talleres de reparación expresaron las mismas preocupaciones cuando se llevó a cabo el cambio de carrocería sobre bastidor a automóviles unibody y cuando nuevos materiales estructurales como el aluminio y la fibra de carbono comenzaron a abrirse camino en los automóviles. De alguna manera, la industria de reparación de automóviles se adaptará y ajustará.

Página dos: el resto de la historia

Lo anterior es una bonita historia para sentirse bien sobre un joven emprendedor que convirtió su pasión en un negocio global. Ahora, aquí está la parte realmente interesante. Liu le dice al New York Times que LK Group ahora está trabajando con otros 6 fabricantes de automóviles, todos ellos en China, que desean incorporar piezas de fundición en sus propios automóviles.

Pero hay un problema. ¿Recuerda que Liu decía que cada vez que Tesla hacía un cambio en su diseño, LK tenía que hacer cambios en sus máquinas? Liu dice que muchas empresas chinas no pueden encontrar suficientes personas calificadas para hacer los diseños necesarios para que LK ajuste sus máquinas de fundición para ellas. “Muchos fabricantes de automóviles chinos nos están hablando sobre la construcción de las máquinas, pero la mayoría de ellos todavía están en el proceso de diseño”, dice. “Tenemos un cuello de botella en los diseñadores en China”.

Sin embargo, ese es un problema temporal. La verdadera noticia es que la revolución de fabricación que inició Musk está cobrando impulso, pero solo en China. No hay informes de empresas estadounidenses o europeas que hayan realizado la transición a piezas de fundición, ni siquiera en Volkswagen, donde Herbert Diess está presionando mucho para que su empresa sea competitiva con Tesla. Ciertamente, nadie en GM, Ford o Chrysler está hablando de piezas de fundición.

Los New York Times dice que al cambiar la forma en que se fabrican los automóviles, Tesla podría hacer por los fabricantes chinos de vehículos eléctricos lo que Apple hizo por la industria de teléfonos inteligentes de China. Muchos proveedores chinos de iPhone comenzaron a trabajar con marcas locales, ayudándoles a fabricar mejores teléfonos. Ahora, los teléfonos Huawei, Xiaomi y Vivo son populares en Europa, India, el sudeste asiático y África.

Pero no en los EE. UU., Donde la mayoría de los teléfonos son fabricados por Apple o Samsung. La administración Biden está impulsando la revolución de los vehículos eléctricos, pero Estados Unidos está al comienzo de una nueva tendencia inquietante: la sinofobia. Las empresas automovilísticas chinas ya están vendiendo sus productos en Europa, pero están siendo muy cautelosas con el mercado estadounidense. Solo hay dos modelos fabricados en China que se venden en los EE. UU., Pero las empresas que los venden están evitando cuidadosamente cualquier mención de dónde se fabrican. Puntos de bonificación si sabe cuáles son esos dos modelos.

“China está superando a sus competidores cambiando de carril en la carrera de autos”, dice Patrick Cheng, director ejecutivo de NavInfo, una empresa de tecnología de conducción autónoma y cartografía en Beijing. “La carrera solía ser sobre vehículos con motor de combustión interna. Ahora son coches eléctricos “. Los vehículos eléctricos podrían sacudir la industria automotriz y, por extensión, los empleos, la tecnología y la influencia geopolítica, el New York Times informes. Piense en cómo nombres como General Motors y Volkswagen le han dado a Estados Unidos y Alemania peso económico y credibilidad internacional.

Lo mismo podría suceder con los automóviles fabricados en China, que están dispuestos a hacer a un lado a otras empresas más establecidas en sus mercados nacionales. Las consideraciones geopolíticas podrían afectar el proceso. Mi padre se negó a viajar en un automóvil japonés durante toda su vida, y las empresas alemanas encontraron mucha resistencia en las ventas en la era de la posguerra hace 70 años. Desde entonces, Estados Unidos ha adoptado plenamente los automóviles fabricados en Japón y Corea del Sur. ¿Hará lo mismo con los coches de fabricación china?

La historia sugiere que la respuesta es sí, eventualmente. Mientras tanto, las empresas chinas comercializarán sus productos en los mercados mundiales. Si Estados Unidos le da la espalda a los automóviles de China, corre el riesgo de caer en la misma trampa que Australia, que ahora se encuentra en un vertedero de automóviles que no son competitivos en otros mercados.

Está muy bien impulsar las industrias locales, pero el aislamiento económico conduce al estancamiento y limita las opciones de los consumidores a ofertas de segundo nivel. La ausencia de cualquier charla sobre las técnicas de fundición por parte de los tres grandes fabricantes de automóviles es una señal ominosa de que Estados Unidos ya no es un líder en tecnología automotriz. Algunos dirían que no ha sido durante bastante tiempo.

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