¿Minerales raros en las baterías? Alternativas más ecológicas y amigables que ya están en uso – RMI Reality Check

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Por Amory Lovins

El mito

Durante años, los comentaristas han estado hablando sobre las prácticas de extracción, los daños ambientales y sociales y la propiedad corporativa de las operaciones mineras que contribuyen a la tecnología de energía limpia, con un enfoque en el cobalto, las tierras raras y otros ingredientes raros de la transición a la energía limpia.

Al igual que las evaluaciones gubernamentales, intergubernamentales y privadas de “materiales críticos”, estas críticas prestan muy poca atención a cómo la escasez, generalmente señalada por el precio, provoca no solo la exploración mineral y el desarrollo de minas, sino también un poderoso conjunto de otras adaptaciones y adaptaciones más rápidas. alternativas como uso eficiente, sustitución y reciclaje.

Una importante contribución a este género proviene de un New York Times serie de investigación alrededor del cobalto en la República Democrática del Congo. los VecesEl reportaje informativo arroja luz importante sobre las ramificaciones geopolíticas y de derechos humanos de la energía limpia.

Pero el Veces serie, como casi toda la cobertura anterior de “materiales críticos”, se basa en un premisa defectuosa: que el cobalto es una de las “materias primas esenciales necesarias para la producción de baterías de automóviles eléctricos, y ahora es fundamental para retirar el motor de combustión y alejar al mundo de los combustibles fósiles que cambian el clima”.

La realidad

Que el cobalto es una materia prima esencial necesaria para producir baterías de automóviles eléctricos es cierto para una clase de químicas de baterías de automóviles, pero otras usan poco cobalto o nada en absoluto. Las baterías de los autos Tesla de rango estándar no usan cobalto. Los líderes en baterías Samsung y Panasonic están diseñando cobalto. El portafolio de estas alternativas continúa mejorando y expandiéndose.

Hace varios años, escribí sobre “tierras raras” (17 elementos químicos inusuales que no son geológicamente raros) en El Boletín de los Científicos Atómicos y por qué no son un motivo importante de preocupación en la transición a energías limpias. Durante la última década, los comentaristas han advertido (y los especuladores bursátiles exageraron) que el cuasimonopolio de China sobre los elementos de tierras raras superimanes podría hacer imposible el creciente cambio global hacia los automóviles eléctricos y las turbinas eólicas, porque sus motores y generadores, respectivamente, supuestamente requerían superimanes. y por lo tanto tierras raras. Pero eso es una tontería.

En los cuatro años transcurridos desde que Boletín artículo, una de las sustituciones clave que menciona – superimanes de nitruro de hierro que no utilizan tierras raras pero tienen un rendimiento comparable o potencialmente mayor – ingresó El mercado. Pero incluso sin esa innovación de imanes, todo lo que hacen los motores y generadores de imanes permanentes también se puede hacer igual o mejor utilizando otras dos innovaciones que no requieren minerales de tierras raras: software de control y electrónica de potencia hecha de silicio, el elemento sólido más abundante en Tierra.

Ambos tipos de máquinas sin imanes pueden hacer todo lo que se requiere no solo en automóviles eléctricos sino también en turbinas eólicas: funciones a menudo reclamado imposible sin toneladas de neodimio. El hecho de que algunas turbinas eólicas utilicen generadores de imanes permanentes de tierras raras no significa que otras deban hacerlo. Es mejor no hacerlo, y se corre la voz. El negocio de automóviles de Tesla se basó en motores de inducción sin imanes. Sus últimos automóviles utilizan el segundo tipo sin imanes, motores de reluctancia síncronos, aunque condimentados con pequeños imanes. Pero la mayoría de los comentaristas sobre “minerales de la sangre” no son expertos en motores, células solares, electricidad, electrónica o incluso minería. Deberían hablar con más personas que lo sean.

La línea de fondo

Las alternativas accesibles a los “materiales críticos” pueden producir excelentes baterías para vehículos eléctricos, celdas solares y turbinas eólicas. El Departamento de Energía de EE. UU. Tiene como objetivo eliminar el cobalto en las baterías de los automóviles eléctricos para 2030; la industria lo está haciendo mucho más rápido. Y mil millones de baterías en dispositivos electrónicos de consumo viejos, muchas 30 veces más ricas en cobalto que las baterías de automóvil restantes que usan cobalto, esperan ser recicladas en fábricas estadounidenses limpias y rentables que ya se están ampliando. Los cerebros superan a las minas. No dejemos que los mitos superen la verdad.

Cortesía de RMI.

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Sin más, nos vemos en una nueva vez. ¡Hasta más ver!

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