Pequeñas partículas de la quema de combustibles fósiles matan a 8,7 millones de personas cada año

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Los combustibles fósiles son la pesadilla de nuestra existencia. Todos (bueno, casi todos) sabemos que las emisiones de dióxido de carbono y metano que resultan de la extracción y la quema de combustibles fósiles han llevado a un ambiente más cálido, menos hospitalario para la habitación humana. Pero lo que no sabíamos, hasta ahora, es hasta qué punto las partículas finas que resultan de la combustión de combustibles fósiles contribuyen a la enfermedad y la muerte prematura entre los seres humanos.

Crédito de la imagen: CDC

Las partículas finas son invisibles a simple vista. Técnicamente, se define como partículas de menos de 2,5 micrones, unas 30 veces más pequeñas que un cabello humano. ¿Cuál es el problema con 2,5 micrones? Las partículas tan pequeñas pueden cruzar directamente al torrente sanguíneo de los pulmones, lo que genera todo tipo de problemas de salud, como enfermedades cardiovasculares y pulmonares, un funcionamiento cognitivo inferior y una serie de otras dolencias. Los jóvenes y los ancianos son particularmente vulnerables, al igual que las personas que viven en las inmediaciones de las operaciones de extracción, refinerías, instalaciones industriales y fábricas químicas.

“No apreciamos que la contaminación del aire sea un asesino invisible”, dice Neelu Tummala, médico de oído, nariz y garganta de la Facultad de Medicina de la Universidad George Washington. El guardián. “El aire que respiramos tiene un impacto en la salud de todos, pero especialmente en los niños, las personas mayores, las personas de bajos ingresos y las personas de color. Por lo general, las personas de las zonas urbanas tienen los peores impactos “.

El doble de muertes de las que se pensaba anteriormente

Investigadores de 4 universidades (Harvard, Universidad de Birmingham, Universidad de Leicester y University College London) colaboraron en un nuevo estudio que pudo centrarse en segmentos más pequeños de la atmósfera y asociar niveles específicos de contaminación con datos de salud. Sus hallazgos fueron publicados recientemente en la revista Investigación ambiental. De acuerdo a un presione soltar de la Escuela de Ingeniería y Ciencias Aplicadas (SEAS) de Harvard, la exposición a partículas finas de las emisiones de combustibles fósiles representó el 18 por ciento del total de muertes mundiales en 2018. Eso se traduce en aproximadamente 8,7 millones de muertes, casi el doble de la cantidad sugerida por estudios anteriores. . Eso es más muertes en todo el mundo que por tabaquismo y malaria juntos. Las regiones con las mayores concentraciones de contaminación del aire relacionada con los combustibles fósiles, incluido el este de América del Norte, Europa y el sudeste asiático, tienen las tasas más altas de mortalidad.

En lugar de depender únicamente de datos satelitales como habían hecho estudios anteriores, los investigadores pudieron utilizar GEOS-Chem, un modelo global 3-D de química atmosférica dirigido por Daniel Jacob, profesor de SEAS. GEOS-Chem tiene una alta resolución espacial, lo que significa que los investigadores pueden dividir el mundo en una cuadrícula con recuadros tan pequeños como 50 km x 60 km y observar los niveles de contaminación en cada recuadro individualmente.

Investigaciones anteriores se basaron en observaciones satelitales y de superficie para estimar las concentraciones anuales promedio globales de material particulado en el aire, conocido como PM2.5. El problema es que las observaciones de satélite y de la superficie no pueden diferenciar las partículas de las emisiones de combustibles fósiles y las del polvo, el humo de los incendios forestales u otras fuentes. Usando GEOS-Chem, los investigadores pudieron ver las relaciones que estaban estudiando con mayor claridad.

“Con los datos satelitales, solo ves piezas del rompecabezas”, dice Loretta Mickley de SEAS y coautora del estudio. “Es un desafío para los satélites distinguir entre tipos de partículas y puede haber brechas en los datos”. Karn Vohra, de la Universidad de Birmingham y primera autora del estudio, agrega: “En lugar de depender de promedios distribuidos en grandes regiones, queríamos trazar un mapa de dónde está la contaminación y dónde vive la gente, para poder saber más exactamente qué respira la gente. “

Excesivo

“Nuestro estudio se suma a la creciente evidencia de que la contaminación del aire por la dependencia continua de los combustibles fósiles es perjudicial para la salud mundial. No podemos con conciencia continuar dependiendo de los combustibles fósiles, cuando sabemos que existen efectos tan severos en la salud y alternativas viables y más limpias ”, dice Eloise Marais, profesora asociada del University College London. Ella dice El guardián, el enorme número de muertos sorprendió incluso a los investigadores. Pero el punto no es desesperar en la parálisis. Más bien, el punto es actuar.

“Esperamos que al cuantificar las consecuencias para la salud de la combustión de combustibles fósiles, podamos enviar un mensaje claro a los legisladores y las partes interesadas sobre los beneficios de una transición a fuentes de energía alternativas”, dijo Joel Schwartz, profesor de la Escuela de Salud Pública de Harvard.

Un informe del Centro de Investigación en Energía y Aire Limpio (CREA) citado por El guardián afirma que romper el hábito de los combustibles fósiles conduciría a una reducción en los costos económicos y de salud en todo el mundo de aproximadamente $ 2,9 billones un año. (Énfasis agregado.) En otras palabras, no podemos permitirnos no dejar de extraer y quemar combustibles fósiles.

El Takeaway

La gente tiene dificultades para imaginarse cómo será el mundo en el futuro, incluso si ese futuro es solo dentro de 10 años. Hablamos de dejar un mundo sostenible a nuestros nietos, pero incluso eso es un concepto abstracto. Sin embargo, un año adicional de esperanza de vida no lo es. Tampoco hay 2,9 billones de dólares en daños económicos al año. Este último estudio significa que todos nosotros, todos los que leen esto y toda su familia, amigos y compañeros de trabajo, nos enfermamos y morimos un poco todos los días debido a la contaminación por partículas de la quema de combustibles fósiles. ¿Cuánto tiempo más podemos permitir que prevalezca esa locura?

Ahora, nos vemos en una próxima vez. ¡Un saludo!

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