Por qué la “infraestructura” incluye el suelo debajo de nuestros pies

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Cortesía de Unión de científicos preocupados.
Por Karen Perry Stillerman, Analista sénior, Alimentación y medio ambiente

Una larga broma en los círculos políticos federales, Semana de la infraestructura es Realmente sobre nosotros. Desde que el presidente Biden reveló su plan de infraestructura (también conocido como el Plan de empleo estadounidense) a principios de esta primavera, hemos escuchado muchos opiniones sobre qué es y qué no es infraestructura. Ahora agregaré mi opinión caliente: el suelo es infraestructura.

Eso es, suelo. La mayoría de nosotros rara vez lo pensamos, aunque es la base literal de la agricultura y hace posible la mayor parte de nuestro suministro de alimentos. Pero más que eso, diría que el suelo, en particular, suelo sano y vivo – es infraestructura porque tiene un papel fundamental que desempeñar en la otro cosas importantes posibles. Como control de inundaciones y agua potable limpia, por ejemplo. Y es por eso que es emocionante ver nuevas propuestas de políticas que invertirían en infraestructura del suelo en las granjas estadounidenses. Justo a tiempo para un verdadero debate sobre infraestructura.

Costa de Maine, por Cynthia Shahan, Electronia.

Un suelo sano es una infraestructura de control de inundaciones

Cuando el suelo está sano y lleno de materia orgánica, actúa como una esponja, absorbiendo el agua de las fuertes lluvias o el rápido deshielo y amortiguamiento de granjas y comunidades río abajo. Mientras se construye un suelo más esponjoso cada vez más crítico dado el cambio climático y las tormentas más intensas que trae, la idea del suelo como control de inundaciones no es nueva. Después del Gran Diluvio de 1951 en Kansas y Missouri, Conservacion del suelo líder Hugh Hammond Bennett escribió:

La conservación del suelo es una parte indispensable y coordinada del control de inundaciones y el control de sedimentos.

Ningún método único de control de inundaciones puede hacer un trabajo adecuado. Hemos visto en la reciente inundación del medio oeste, por ejemplo, que se sobrepasaron los diques lo suficientemente altos como para resistir las mayores inundaciones anteriores registradas. También hemos visto que los suelos de los campos y pastos se saturaron casi tanto después de semanas de fuertes lluvias que pudieron absorber poco más de las grandes lluvias finales. Para cumplir con todo tipo de condiciones de inundación y prevenir o minimizar los daños por inundación donde sea que sean un peligro, debemos utilizar todos los métodos de control disponibles que conocemos.

Cada galón adicional de agua que se puede almacenar en el suelo mediante el uso de medidas de conservación significa un galón menos contribuido a los flujos de inundación.

En ciudades y áreas suburbanas, donde gran parte del suelo está cubierto con pavimento y edificios impermeables, los planificadores urbanos a menudo aprenden sobre la importancia del espacio verde y la conservación del suelo de la manera difícil. Eso fue cierto en el área metropolitana de Houston en 2017 cuando el huracán Harvey, el mayor evento de lluvia en la historia de EE. UU. – dejó caer hasta 60 pulgadas de lluvia en el área y devastó algunas comunidades, particularmente Barrios negros y marrones. Décadas de crecimiento urbano descontrolado que cubría el suelo arcilloso de la región, que ya tenía mal drenaje, fue entre los factores que contribuyó a inundaciones catastróficas.

En las granjas del país, donde el suelo se maneja de manera más intensiva, existen oportunidades para desarrollar el potencial de control de inundaciones del suelo en cada temporada de cultivo. La investigación muestra los tipos de prácticas agrícolas que construyen un suelo esponjoso y saludable. Una Unión de Científicos Preocupados (UCS) de 2017 análisis reveló que:

  • Mejorar las prácticas agrícolas, como mantener el suelo sin arar o cubierto de plantas vivas, aumentó su capacidad para absorber agua en el 70 por ciento de los estudios de campo analizados.
  • La tasa de infiltración del suelo, su capacidad para absorber agua, mejoró en un 59 por ciento con cultivos perennes, un 35 por ciento con cultivos de cobertura (plantados para mantener el suelo cubierto entre temporadas de crecimiento) y un 58 por ciento con prácticas mejoradas de pastoreo de ganado.

El mismo estudio también modeló los resultados de reducción de inundaciones que podrían lograrse con los esfuerzos para implementar prácticas de construcción de suelo a gran escala, en el corazón de Corn Belt. La conversión de un tercio de las tierras de cultivo de Iowa, con un enfoque en los acres menos rentables del estado, en cultivos perennes, o en maíz o soja cultivados con un cultivo de cobertura de invierno, podría reducir la escorrentía en años de inundaciones en casi una quinta parte y reducir la frecuencia de las inundaciones en la misma cantidad. (A estudio más reciente refuerza la eficacia del manejo del suelo con cultivos de cobertura para reducir la frecuencia de las inundaciones).

El suelo, entonces, es una infraestructura de control de inundaciones, al igual que los diques, presas y embalses. Proporciona un amortiguador de las inundaciones no solo para las granjas y las comunidades rurales circundantes, sino también para las ciudades río abajo. Y en comparación con las opciones de control de inundaciones de alta ingeniería, es económico, solo $ 37 por acre en promedio. Desafortunadamente, aunque el uso de cultivos de cobertura en la agricultura de los EE. UU. Ha aumentado en los últimos años, todavía están muy subutilizados a pesar de sus beneficios. En Iowa, por ejemplo, los agricultores han plantado cultivos de cobertura en menos del 4 por ciento de todos los acres cultivados.

Un suelo saludable es infraestructura de agua potable (y más)

Pero hay más. Un suelo sano y bien gestionado también puede ser una herramienta de prevención de la contaminación. Cuando el suelo no es saludable y no es muy absorbente, el agua se escurrirá y se llevará consigo cualquier contaminante que haya en la superficie. En las granjas, eso a menudo significa nutrientes como el nitrógeno de fertilizantes que los cultivos no han usado. De media, un tercio del nitrógeno aplicado a los cultivos puede filtrarse al agua subterránea o escurrirse de los campos agrícolas a arroyos y ríos.

UCS tiene estimado que 800 millones de libras de nitrógeno aplicadas como fertilizante en Iowa en 2017 terminaron en las vías fluviales, incluidas las que suministran agua potable.

Eso es muy importante para las comunidades agrícolas y las que viven río abajo. Nuestro informe encontró que si continúan las tendencias actuales, Iowa podría gastar hasta $ 333 millones durante los próximos cinco años para la eliminación continua de nitratos del agua potable. Y aunque casi las tres cuartas partes de este gasto son sufragados por pequeñas comunidades rurales, las grandes ciudades también están pagando grandes cuentas. Toledo, Ohio, tiene invirtió la friolera de $ 1 mil millones en una nueva planta de tratamiento de agua después de que la proliferación de algas tóxicas impulsada por los nutrientes de la escorrentía agrícola provocara una crisis de agua potable. Y Des Moines Water Works, la empresa de servicios públicos que suministra agua potable a medio millón de personas en la capital de Iowa, ha gastado millones eliminando nitratos de sus fuentes de agua en los ríos Raccoon y Des Moines, contaminados perpetuamente, y ahora necesita hundirse otros $ 20 millones en el desarrollo de una fuente alternativa de agua subterránea.

El Senado recientemente aprobado a proyecto de ley bipartidista de infraestructura de agua que se centra en los sistemas, en muchos casos las tuberías literalmente, que entregan agua potable a los consumidores y tratan las aguas residuales de las comunidades. Esta atención a la infraestructura de agua tradicional está muy atrasada: muchas ciudades (ver: Flint) todavía tienen que lidiar con tuberías de plomo de 100 años de antigüedad, y muchas áreas rurales y Comunidades tribales lamentablemente también tienen sistemas de agua potable y saneamiento inadecuados. Con su atención a las necesidades desatendidas durante mucho tiempo de las comunidades desatendidas, el proyecto de ley ha recibido elogios de ambiental grupos, trabajo organizado, Demócratas del Senado urbano, y republicanos del senado rural, entre otros.

Pero podemos hacer mucho más para limpiar las fuentes de agua potable invirtiendo en suelo. Una mejor gestión del suelo que mantiene los nutrientes fuera de los arroyos, ríos y aguas subterráneas puede reducir la tensión en las plantas de tratamiento de agua que ahora están plagadas de escorrentías agrícolas. Se ha demostrado que algo tan simple como plantar franjas de plantas perennes de la pradera en el 10 por ciento de los acres de una granja reduce la pérdida de nitrógeno y fósforo a través de la escorrentía. 85 y 90 por ciento, respectivamente.

Y no es solo la calidad del agua potable lo que mejora cuando los suelos son saludables. Al ayudar a limpiar los cuerpos de agua río abajo como el Golfo de México, el suelo puede mejorar las oportunidades económicas para las comunidades río abajo. Industrias como la pesca comercial, que, según un Informe UCS 2020, enfrenta cada año daños a la pesca y el hábitat por valor de 2.400 millones de dólares causados ​​por la contaminación agrícola en el Golfo – se beneficiaría de la atención a la infraestructura de control de la contaminación del suelo río arriba. Las industrias de recreación al aire libre y turismo también se benefician de un agua más limpia.

¡Invirtamos en suelo como infraestructura!

Felizmente, este año los esfuerzos más grandes para abordar las necesidades de infraestructura de la nación están convergiendo con el movimiento para construir un suelo saludable. En el Día de la Tierra, la representante Chellie Pingree (D-ME) y el senador Martin Heinrich (D-NM) reintrodujo la Ley de Resiliencia Agrícola en el Congreso. Mis colegas escribieron sobre esta legislación (aquí y aquí) antes de que la pandemia lo dejara en un segundo plano el año pasado.

El reinicio es en gran medida el mismo proyecto de ley, lleno de inversiones en investigación, asistencia técnica e incentivos para ayudar a los agricultores a construir suelos saludables y ricos en carbono y reducir drásticamente las emisiones que atrapan el calor de la agricultura de EE. UU. Para 2040. Las nuevas adiciones al proyecto de ley incluyen disposiciones eliminadas de otra propuesta, el Ley bipartidista de fortalecimiento local de procesamiento, que busca invertir en un tipo diferente de infraestructura: más instalaciones locales de procesamiento de carne y aves de corral para ampliar las oportunidades para los pequeños y medianos agricultores (y reducir la dependencia de los monopolistas problemáticos de las grandes empresas de la carne) como Tyson Foods).

Nuevo en el Congreso de este año es el bipartidista Ley de agricultores que luchan contra el cambio climático, lo que aumentaría la capacidad de un programa de conservación rentable en el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA) para ayudar a los agricultores y su suelo a ser parte de la solución climática. También el Justicia para los agricultores negros Act, que reconoce y trabaja para corregir la discriminación histórica dentro del USDA, tiene como objetivo garantizar que los agricultores negros no solo puedan retener y recuperar la tierra, sino también mejorar la salud del suelo en sus granjas. Y la primera propuesta de presupuesto anual de la administración Biden incluye de manera similar aumentos en la financiación de programas agrícolas que podría servir como I + D de infraestructura del suelo.

Todas estas propuestas podrían y deberían estar en la mezcla mientras el Congreso debate un proyecto de ley de infraestructura integral. Del presidente Biden Plan de empleo estadounidense es decepcionantemente silencioso en el suelo, pero no debería serlo. Adoptar una visión amplia de la infraestructura para abordar los desafíos climáticos relacionados y ampliar de manera equitativa las oportunidades económicas para los agricultores y las comunidades aguas abajo sería una política inteligente y una buena formulación de políticas. ¡Hagámoslo!

Lo que puedes hacer: A medida que el Congreso comienza a trabajar en un paquete de legislación diseñado para crear empleos, reconstruir infraestructura y abordar el cambio climático, debemos decirles que apoyen inversiones sólidas en investigación basada en sistemas agroecológicos del USDA, programas de conservación y asistencia técnica de conservación. Específicamente, puede alentarlos a incluir disposiciones de la Ley de Resiliencia Agrícola y la Ley de Administración del Clima en la legislación de infraestructura. Envíe un correo electrónico a su representante y senadores hoy mismo.

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