¿Qué están haciendo los fabricantes de vehículos eléctricos para mejorar las cosas para los mineros de cobalto?

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Mineral de cobalto. Imagen del Servicio Geológico de EE. UU. (USGS)

En la reunión de accionistas de Tesla de 2020, una propuesta de los accionistas habría requerido que la compañía investigara el mal trato de los mineros de cobalto en la República Democrática del Congo (RDC). Si bien la propuesta surgió de un esfuerzo legal mayor contra los compradores de cobalto del país, es parte de una controversia general aún mayor sobre el abastecimiento de cobalto en varias industrias. Tesla, otros fabricantes de automóviles y una variedad de otros fabricantes (especialmente de productos electrónicos) se han visto atrapados en esto, pero los fabricantes de automóviles tienen una mayor parte de la responsabilidad debido a la gran cantidad de celdas de batería que los automóviles eléctricos y los híbridos necesitan en comparación con cosas como computadoras portátiles, tabletas y teléfonos celulares.

Si bien este artículo no ofrecerá una lista exhaustiva de todo lo que hacen todos los fabricantes de automóviles, sí quería mencionar algunos de los esfuerzos. Si conocemos un poco nuestra posición sobre el tema, podemos tener una mejor idea de dónde debemos estar y cómo llegar allí.

Un poco sobre el problema

Si bien la República Democrática del Congo parece estar dirigida por un buen gobierno, a menudo ese no es el caso. Ubicado junto a la República del Congo, el país estuvo gobernado por un dictador hasta 2001. Se implementaron reformas democráticas después de que terminó la dictadura, pero los problemas de derechos humanos del país no desaparecieron. En los últimos años, los grupos de derechos humanos han llamado al país una “cleptocracia violenta”. Todavía hay decenas de miles de niños soldados y el trabajo infantil sigue siendo muy común. El trabajo forzoso (una forma amable de decir “esclavitud”) también es todavía común, presumiblemente superpuesto con el trabajo infantil.

La violencia contra la mujer sigue siendo muy común, incluidas las palizas y la mutilación genital femenina. También se sabe que las fuerzas de seguridad del Estado acosan a las personas LGBT.

En resumen, no es un lugar muy agradable para vivir.

Los problemas existentes en el país definitivamente existen en el sector minero. El trabajo infantil, el trabajo esclavo y las malas condiciones laborales (lo suficientemente malas como para que la gente quede mutilada y asesinada) son un problema. Dado que el país tiene la mayor parte del cobalto del mundo, los problemas pueden ser difíciles de evitar para cualquier industria que necesite el metal.

En respuesta, organizaciones como la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE) desarrollaron pautas para evitar estos problemas en las cadenas de suministro. En teoría, no comprar metales que provengan de malas operaciones mineras elimina el problema porque no hay demanda para que tales operaciones continúen.

Sin embargo, esto crea una gran tentación. Debido a que es más barato utilizar mano de obra esclava y evitar proteger a los trabajadores, obtener metales de origen responsable de las operaciones mineras costará más. Esto crea un gran incentivo / tentación para introducir metales de fuentes irresponsables en cadenas de suministro responsables, porque el producto más barato puede venderse por el precio más alto de los metales que no se producen con mano de obra esclava y en malas condiciones de trabajo.

Hacer cumplir las pautas, prevenir el contrabando de minerales extraídos de esclavos hacia buenas cadenas de suministro y evitar que los proveedores responsables se vuelvan deshonestos requiere un monitoreo constante, y no se puede contar con la ayuda de los funcionarios del gobierno. En absoluto.

Qué está haciendo Tesla

En Tesla’s Informe de impacto 2019, la empresa escribe:

“Con el fin de aumentar aún más la transparencia de nuestra cadena de suministro de cobalto, recopilamos datos detallados de proveedores relevantes utilizando la plantilla de informes de cobalto de la Iniciativa de Minerales Responsables (‘RMI’). Debido a que Tesla reconoce los mayores riesgos de problemas de derechos humanos dentro de las cadenas de suministro de cobalto, particularmente para el trabajo infantil en la República Democrática del Congo (‘RDC’), hemos realizado un esfuerzo significativo para establecer procesos para eliminar estos riesgos de nuestra cadena de suministro. También reconocemos que la minería realizada de manera responsable y ética es una parte importante del bienestar económico y social de esas comunidades. Revisamos toda la información proporcionada por nuestros proveedores en busca de señales de alerta y riesgos asociados con el abastecimiento ético. Donde podamos estar seguros de que los minerales, incluido el cobalto, provienen de minas que cumplen con nuestros estándares sociales y ambientales, continuaremos apoyando el abastecimiento de la República Democrática del Congo y otras regiones ”.

Si bien esto suena bien, algunos críticos acusan a Tesla de tomar la palabra de otras compañías para sus datos sin una verificación suficiente. Terry Collingsworth, el hombre que presentó la iniciativa de los accionistas de Tesla y director ejecutivo de International Rights Advocates (IRA), actualmente está demandando a Tesla y a otras empresas. Dice que a pesar de los esfuerzos descritos anteriormente, todavía hay trabajo infantil peligroso en la cadena de suministro de cobalto. Electronia no puede confirmar ninguno de los reclamos: Tesla o IRA.

La iniciativa de los accionistas no fue aprobada, pero Tesla no está en sus manos de todos modos. El informe de Tesla de 2019 también afirma: “Estos resultados continuarán mejorando con el tiempo a medida que trabajemos con nuestros proveedores y les ayudemos a alinear mejor sus procesos internos para el abastecimiento de cobalto para cumplir con los mismos estándares a los que nos apegamos para esta importante área de nuestra cadena de suministro. . Tesla también ha comenzado a interactuar directamente con fundiciones y minas dentro de nuestra cadena de suministro, tanto dentro como fuera de la República Democrática del Congo “.

En otras palabras, Tesla todavía está trabajando para monitorear directamente su cadena de suministro de cobalto para mejorar aún más la situación. Con suerte, en un futuro próximo obtendremos más información sobre cualquier mejora desde 2019, ya sea de Tesla o de activistas de derechos.

Otra forma en que Tesla está mejorando la situación es reduciendo y eliminando su necesidad de cobalto. Los próximos diseños de baterías con “alto contenido de níquel” no necesitarán ninguna cobalto de ninguna cadena de suministro. Si bien esto pondría fin a la participación de Tesla en el tema, es probable que otros fabricantes aún necesiten el metal durante algún tiempo.

Además, uno de los proveedores de Tesla, Glencore, se ha unido a una iniciativa de monitoreo de blockchain (más sobre eso a continuación).

Volkswagen

El mes pasado, Volkswagen anunció sus propios esfuerzos directos en el país.

“El proyecto piloto en el cinturón de cobalto congoleño tiene dos áreas de enfoque: mejorar las condiciones de la extracción artesanal de cobalto, así como las condiciones de vida de las personas en las comunidades circundantes. El progreso en ambas áreas debe lograrse en cooperación con las cooperativas mineras locales, las autoridades gubernamentales y las organizaciones de la sociedad civil. Esto se logrará mejorando la gestión del sitio de la mina y mediante la capacitación en salud, seguridad y medio ambiente para los mineros. Las comunidades circundantes se beneficiarán de un mejor acceso a la educación, nuevas oportunidades de ingresos y capacitación en resolución de conflictos ”.

En resumen, están tratando de interactuar con personas de todos los niveles de la región para cambiar las cosas. La gestión de la mina debe mejorar, pero los trabajadores necesitan capacitación tanto en seguridad como en cuáles son sus derechos. La comunidad circundante también es parte del problema, y ​​VW los trata como las partes interesadas que son. Sin embargo, de nuevo Electronia no puede confirmar el progreso en este tema o cómo se implementan las políticas.

Además, VW se ha unido a una iniciativa para utilizar la tecnología blockchain (más abajo).

Motores generales

GM fabrica el Chevrolet Bolt EV y pronto los próximos modelos de Cadillac y Chevrolet. Como Tesla, GM es planea usar menos cobalto en sus paquetes de baterías. En el pasado, GM no ha respondido muchas preguntas sobre su cadena de suministro, sino que ha referido a las personas a los proveedores a los que les compran el cobalto. También han sido demandados por el problema y parece que no puedo encontrar mucha información sobre cómo están respondiendo al problema. Me aseguraré de actualizar a los lectores a medida que encuentre más información.

Otros fabricantes de automóviles: la red blockchain de abastecimiento responsable

IBM y Ford inició una iniciativa para no solo recopilar datos sobre las operaciones mineras, sino también utilizar la tecnología blockchain para ayudar a hacer cumplir las políticas de abastecimiento responsable. Desde sus inicios, Volkswagen, Volvo, Fiat-Chrysler, LG Chem (un proveedor común de paquetes automotrices) y otras compañías automotrices se han unido al esfuerzo. Glencore, un proveedor de Tesla, también se ha unido.

La idea es introducir más trazabilidad y responsabilidad, así como prevenir la manipulación de datos. Al estar más seguros de los datos recopilados, es más difícil para los tramposos salirse con la suya. El monitoreo local es clave, pero los mismos incentivos perversos que llevan al contrabando de metales malos con los buenos se aplican a los datos y al monitoreo. Mientras menos corrupción esté involucrada en el proceso de monitoreo, mejor.

Informe recomendado: Blockchain: un habilitador de innovación para tecnologías limpias

Un proceso continuo del que somos parte

Casi todos los fabricantes de automóviles y proveedores de baterías dicen que tienen planes futuros para un mejor monitoreo, la unión de iniciativas con otros y organizaciones sin fines de lucro, etc.

Si bien estos anuncios son alentadores, dependerá de nosotros, como compradores y la comunidad de vehículos eléctricos, mantener la presión y monitorear los esfuerzos de los fabricantes de automóviles. Después de todo, somos el último paso en la cadena de suministro. Definitivamente deberíamos apoyar a los activistas de derechos, monitorear a las organizaciones sin fines de lucro y otras entidades que aportan una responsabilidad adicional al proceso.

Cuando compre un vehículo eléctrico, asegúrese de verificar los esfuerzos del fabricante de automóviles antes de deshacerse de su dinero.

En cuanto a mí, después de leer y aprender más sobre este tema, será una de mis preguntas clave cuando mire anuncios de vehículos eléctricos, haga reseñas y comparta información con nuestros lectores. Me comprometo a obtener estas respuestas con regularidad y a compartir lo que pueda encontrar (si es que hay algo) con ustedes en el futuro. Como madre, no puedo soportar seguir ignorando este problema. Las madres y sus hijos en la República Democrática del Congo merecen algo mejor.

Si todos hacemos nuestra parte, juntos podemos ayudar a mejorar la situación.

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Sin más, volvemos a vernos una nueva noticia. ¡Hasta la próxima!

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