“Reciclaje químico”: un verano de desilusión

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Por Tessa Wardle

¿Qué es el “reciclaje químico”?

Como estudiante en el campo de la salud pública, me ha decepcionado el concepto de “reciclaje químico” de plástico (también llamado reciclaje avanzado, conversión química, conversión molecular o tecnologías de conversión). Al principio, me emocionó escuchar acerca de una posible solución a la crisis de los residuos plásticos en la forma de esta técnica aparentemente milagrosa que podría dar nueva vida a los plásticos difíciles de reciclar y al mismo tiempo contribuir a una economía circular. Todo sonaba demasiado bueno para ser verdad y, después de algunas semanas de investigación, descubrí que lo era.

Aprendí que la principal forma de “reciclaje químico” que tiene lugar en los Estados Unidos no es el reciclaje en absoluto. El reciclaje real recupera materiales después de su uso y los devuelve al ciclo de fabricación, donde se utilizan para fabricar nuevos productos, dando a esos materiales otra vida como parte de una economía circular. Los procesos como el “reciclaje químico” suelen utilizar materiales plásticos para generar una cantidad limitada de energía en un proceso de una sola vez, destruyéndolos en lugar de darles otro uso de material. La pirólisis y la gasificación del plástico son dos procesos que ilustran la falacia de la frase “reciclaje químico” porque en lugar de reciclar los desechos plásticos en productos plásticos, estas tecnologías generalmente convierten el plástico en combustible que se quemará, liberando gases de efecto invernadero y contaminación tóxica. EPA es actualmente considerando regulaciones sobre unidades de pirólisis y gasificación bajo la Ley de Aire Limpio, que según mi investigación son muy necesarias.

Figura 1. Descripción general del reciclaje mecánico, la forma principal de reciclaje en todo el mundo y las tecnologías más nuevas consideradas “reciclaje químico”. Existen oportunidades para las emisiones nocivas en múltiples etapas en cada proceso de “reciclaje químico”. La principal forma de “reciclaje químico” que ocurre en los Estados Unidos convierte los plásticos en combustibles que se queman. Imagen cortesía de Tessa Wardle.

Otras formas de “reciclaje químico” incluyen procesos basados ​​en solventes y despolimerización química. Si bien algunos de estos procesos pueden resultar en el reciclaje real de materiales (plástico de vuelta a plástico), estos procesos son mucho menos comunes que la práctica de usar plásticos como combustible. Los procesos basados ​​en disolventes y la despolimerización no están exentos de sus propios peligros. Estos procesos intentan separar los principales componentes plásticos de los contaminantes y aditivos. Esto es necesario porque los plásticos contienen una mezcla de aditivos químicos que mejoran las propiedades del material del plástico, incluida la textura, la resistencia a los rayos UV, la vida útil y muchos otros. Investigación reciente descubrió miles de aditivos químicos previamente desconocidos en el plástico, muchos de los cuales están clasificados como sustancias preocupantes.

Liberaciones tóxicas del “reciclaje químico” de plástico

Dada la cantidad de sustancias químicas preocupantes que se encuentran en los productos plásticos, supongo que no debería haberme sorprendido al descubrir que las instalaciones de “reciclaje de sustancias químicas” emiten sustancias químicas tóxicas y contaminantes peligrosos del aire. Se desconocen las fuentes de estas emisiones, pero pueden provenir de productos químicos en el plástico, auxiliares de procesamiento químico, productos químicos producidos durante el procesamiento y / o combinaciones de todos estos. Encontré permisos para las instalaciones de “reciclaje químico” existentes en los Estados Unidos, junto con datos específicos de la instalación de la EPA que pintan una imagen muy diferente a la que afirma la industria de “pocas emisiones tóxicas”. En realidad, las instalaciones de “reciclaje químico” pueden liberar, o han registrado la liberación de una mezcla de sustancias químicas altamente tóxicas, que incluyen benceno, tolueno, etilbenceno, xilenos, dioxinas y más. Estos datos me preocupaban por la asociación de los químicos con el cáncer, daño al sistema nervioso, efectos sobre la reproducción y el desarrollo, entre otros rasgos peligrosos (Tabla). Saber esto me preocupa por las comunidades directamente adyacentes a las instalaciones de “reciclaje químico”.

Residuos tóxicos enviados a todo el país

Las comunidades vecinas directamente a estas instalaciones no son las únicas por las que la preocupación es relevante. Según EPA Datos RCRA, una planta de “reciclaje químico” administrada por una empresa llamada Agilyx envió más de 500,000 libras de desechos peligrosos en todo el país en 2019 (Figura 2). Agilyx procesa espuma de poliestireno utilizando tecnologías de pirólisis.

Figura 2. Agilyx, una instalación de pirólisis en Oregon, envía desechos tóxicos por todo el país donde finalmente se queman. El tamaño de la flecha se aproxima al volumen de residuos enviados. Datos del Informe Bienal RCRA 2019. Imagen cortesía de Tessa Wardle.

Este desperdicio peligroso es principalmente benceno, pero incluye plomo, bario, cadmio, cromo, cloruro de vinilo y más. Estos productos químicos están asociados con problemas de salud que van desde el cáncer hasta la toxicidad para el desarrollo y el daño a múltiples órganos diferentes (Tabla). Las técnicas de eliminación de estos productos químicos peligrosos y metales pesados, incluida la mezcla e incineración de combustible (con o sin recuperación de energía), en última instancia conducen a que el material se queme, donde puede llegar al aire y impactar a las comunidades vecinas. Dado que esta instalación solo procesa poliestireno de desecho, surge la pregunta de qué subproductos adicionales podrían producirse en las instalaciones que procesan muchos tipos diferentes de plástico.

Mesa. Los productos químicos generados por las instalaciones de “reciclaje químico” presentan peligros para la salud. (1) Peligros para la salud de los productos químicos enviados fuera del sitio como desechos peligrosos por Agilyx y (2) Contaminantes peligrosos del aire (HAP) enumerados en el Inventario de emisiones tóxicas del aire de Agilyx y permisos de aire para Agilyx, Alterra Energy, Braven Environmental, Brightmark, Nexus Fuels, y PureCycle Technologies. Datos sobre las características de peligro de la lista de sustancias químicas candidatas a los productos de consumo más seguros de California. Imagen cortesía de Tessa Wardle.

Necesidad de soluciones reales

En general, después de completar la investigación de un verano, estoy firmemente desilusionado con la falsa solución del “reciclaje químico”. El problema con el plástico comienza mucho antes de que acabe ensuciando la tierra, algo que no abordan las soluciones al final de su vida útil, como el “reciclaje químico”. Quemar plásticos como combustible es solo otra forma de energía de combustibles fósiles, que daña el medio ambiente y nuestra salud. Muchos problemas se derivan de la naturaleza tóxica del plástico en sí, y la solución real radica en eliminar el plástico de un solo uso innecesario y cambiar drásticamente nuestros sistemas para centrarse en materiales sostenibles que se pueden reciclar y reutilizar una y otra vez. Ley de Liberación de la Contaminación Plástica proporciona una plantilla para abordar de manera más adecuada la crisis de residuos plásticos que enfrentamos actualmente y los responsables de la formulación de políticas no deben dejarse engañar por el lavado verde de la industria del plástico del “reciclaje químico”.

Tessa Wardle es una estudiante de maestría que se enfoca en Ciencias de la Salud Ambiental en la Escuela de Salud Pública de UC Berkeley. Sus intereses de investigación incluyen la intersección entre ciencia y política, particularmente cuando se trata de químicos tóxicos. Tiene experiencia previa en investigación trabajando con ONG que se enfocaban en pesticidas en California, perforación de petróleo urbano en Los Ángeles y contaminación del agua potable en los Estados Unidos. También tiene una licenciatura de Occidental College en Política Urbana y Ambiental, donde se graduó magna cum laude.

Publicado originalmente en el Blog de expertos de NRDC.

Historia relacionada: EPA: Di no a la quema de plástico, también conocido como “Reciclaje químico”

Foto destacada por Magda Ehlers desde Pexels

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Y eso es todo por ahora, volvemos a vernos la próxima noticia. ¡Nos vemos!

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