¿Son las criptomonedas realmente malas para el medio ambiente?

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El logotipo de Bitcoin, dominio público

Bitcoin recibe mucha mala prensa por la energía eléctrica que utiliza. Claro, la billetera bitcoin en su computadora o teléfono no consume mucha electricidad, pero los creadores configuraron el sistema para pagar a las personas para que construyan la infraestructura necesaria para que su billetera funcione con las billeteras de todos los demás. Esta práctica, llamada minería de bitcoins, utiliza muchas computadoras en todo el mundo para procesar transacciones. Los “mineros” obtienen algunos bitcoins ellos mismos, por lo que la gente realmente querrá prestar sus computadoras a la red.

Luego obtenemos tweets como estos:

Los números son aproximadamente precisos y cada dos meses vemos informes de los medios como éste diciéndonos cómo “Bitcoin requiere suficiente energía para un país de más de 200 millones de personas”, junto con otras comparaciones entre manzanas y naranjas como “la electricidad consumida por la acuñación de bitcoins podría alimentar todas las teteras en Gran Bretaña durante 21 años”.

No se puede negar que se está utilizando electricidad, y no se puede negar que existe un impacto ambiental, especialmente cuando gran parte del procesamiento de bitcoins ocurre en China, donde todavía hay mucha energía del carbón. El problema es definitivamente real, pero no podemos entender el problema a menos que lo miremos en contexto.

Hablemos de energía por un minuto

He leído que un galón de gasolina contiene hasta 500 horas-hombre de energía. La energía, en términos físicos, es la capacidad de realizar un trabajo, por lo que es una buena forma de ver ese galón de gasolina. Para mover un automóvil a gasolina por la carretera de 10 a 50 millas (dependiendo del automóvil, por supuesto) con mano de obra bruta, probablemente se requerirían 100 personas para empujarlo y tirarlo durante varias horas, por lo que probablemente sea exacto. También puede usar el galón de gasolina para hacer funcionar herramientas eléctricas y hacer cosas como soplar hojas y arena, o romper concreto y rocas. Con herramientas manuales como escobas y martillos, esas tareas tomarían mucho tiempo, pero las herramientas eléctricas usan energía para hacer ese trabajo más rápido.

Cuando pensamos en 100 teravatios-hora, esa es la energía necesaria para producir un billón de vatios durante una hora, o la mitad durante el doble de tiempo, etc. Se trata de qué trabajo se podría hacer con la energía, y un vatio se define como la energía necesaria para mantener un objeto en movimiento a un metro por segundo contra una fuerza de un newton. Haga esto durante una hora y habrá gastado un vatio-hora de energía para hacerlo.

Los autos eléctricos recorren 3-5 millas con un kilovatio-hora (kWh, o lo suficiente para 1000 vatios de trabajo por una hora) de electricidad. Mueven 3,500 libras de masa a diferentes velocidades a lo largo de esa distancia, superando cosas como la resistencia a la rodadura, la resistencia del aire y todas las demás fuerzas que intentan evitar que un automóvil no se mueva.

Ahora que hemos hablado sobre lo que es un vatio de potencia, echemos un vistazo a qué trabajo está haciendo Bitcoin con esos 100 TWh de electricidad por año.

Qué hacen las monedas

Eso No sería exacto en absoluto decir que se desperdicia la energía que va a ejecutar bitcoin. Como moneda, bitcoin está funcionando con esos billones de vatios-hora.

Antes de que existieran las telecomunicaciones y el transporte modernos, la gente tenía que mover literalmente mensajes con mensajeros. Mi abuela creció en el norte de México y conocía a algunos de los tarahumaras / rarámuri y a corredores de otras tribus que habitaban las montañas cerca del rancho donde ella creció. A mediados del siglo XX, gran parte de los Estados Unidos ya no necesitaba cosas como letrinas y mensajeros, pero la pequeña ciudad en la que creció literalmente tenía un teléfono hasta bien entrados los años sesenta y muchas personas no tenían plomería interior para entonces.

Las tribus nativas transmitían mensajes haciendo que las personas corrieran literalmente por el desierto con la información. Antes de los telégrafos, existía el Pony Express, un sistema de jinetes de relevo y diligencias que reducía el tiempo de mensajería entre California y la costa este a unos diez días. La mayoría de los imperios históricos tenían servicios similares, como el Cursus Publicus romano. Los antiguos chinos habían estandarizado el ancho de las vías de los vagones para garantizar que los vehículos pudieran viajar en los surcos de los demás y no atascarse.

El trabajo diario que damos por sentado de las máquinas de hoy fue un trabajo agotador para las generaciones pasadas. Lo que nos lleva unos pocos toques en una pieza rectangular de vidrio, literalmente, llevaría a la gente días de sol a sol para correr o montar a caballo para lograrlo.

El dinero es algo así como los corredores y ciclistas cuando se trata de actividad económica. La breve charla de Milton Friedman sobre los lápices lo explica mejor:

No hay un “Zar Lápiz” que coordine toda esta actividad económica. El dinero hace el trabajo, porque la gente fija los precios de las cosas que vende. Cuando una empresa quiere vender lápices, necesita obtener un precio del fabricante, que necesita obtener un precio por todas las materias primas y componentes (como el borrador) para construir los lápices. Las personas que suministran los materiales obtienen precios de otras personas que extraen o cultivan las cosas. Tienen que conseguir precios para las herramientas, la mano de obra, el agua y todo lo demás que sea necesario. Los trabajadores en cada paso saben cuáles son sus necesidades y tratan de conseguir un trabajo que cubra todas las necesidades básicas y algunos de sus deseos, y todas estas cosas tienen un precio en el mercado.

El trabajador de la mina de grafito no tiene que encontrar a nadie que intercambie grafito por comida. Le entrega el grafito al dueño de la mina, obtiene dinero y luego compra cosas como comida, vivienda y entretenimiento.

No es necesario creer en los mercados libres como Milton Friedman para ver la utilidad del dinero. Sí, puede ser un sistema brutal e injusto para muchos involucrados, pero la transmisión de señales de valor entre personas de diferentes culturas, idiomas y jurisdicciones legales es lo que mantiene todo en movimiento.

Esto no es magia

Proporcionar medios de intercambio no es un sistema mágico que ocurre de forma gratuita. Se necesita una gran cantidad de trabajo para hacer monedas y mantenerlas funcionando.

Antiguamente, las monedas eran productos raros como el oro, la plata y, a veces, incluso los bulbos de tulipán. La mercancía tuvo que extraerse del suelo, lo que requiere una gran mano de obra y coordinación para lograrlo sin las herramientas eléctricas de hoy. Los gobiernos comprarían estos materiales y acuñarían monedas, lo que les dio a todos los que comerciaban con las monedas una medida autorizada de la cantidad exacta de oro o plata que contenía cada moneda.

A menudo resultaba tentador para los gobernantes degradar la moneda poniendo literalmente menos oro en ella. Esto le permitió al gobernante acuñar más monedas y usarlas para comprar más bienes y servicios de lo que realmente valían las monedas. La gente inteligente se daría cuenta rápidamente y vería lo que el rey estaba haciendo, y los precios subirían a medida que la gente se cubría el trasero de ser estafados. Saber cuánto de eso podía salirse con la suya un gobernante, atrapar y colgar a los falsificadores y otras tareas eran la política monetaria del momento.

Desde el minero hasta el rey y el comerciante, se hizo un gran esfuerzo para mantener el sistema monetario que transmitía mensajes de precios en el reino y fuera de él. Todo este esfuerzo valió la pena para mantener una economía próspera.

Por otro lado, los reinos y los señores feudales que arruinaran esto causarían un inmenso sufrimiento para ellos mismos y para aquellos que dependían de ellos para hacerlo bien. La burbuja de los precios de los bulbos de tulipán y la posterior caída es un gran ejemplo de cómo esto puede salir mal.

No sé cuántos vatios-hora se consumían anualmente en un reino manteniendo la moneda, pero probablemente estaba en el rango de gigavatios o teravatios-hora.

El dólar estadounidense

Si bien Estados Unidos abandonó el patrón oro hace décadas, todavía hay una cantidad considerable de trabajo para mantener el dólar en funcionamiento.

Las divisiones del Tesoro de los Estados Unidos imprimen el dinero real, y eso generará emisiones en cada paso. También está la Casa de la Moneda de EE. UU., Y no solo produce, sino que envía grandes cantidades de monedas por todo el país. Sin embargo, estos dólares y centavos son en realidad billetes de la Reserva Federal, por lo que son solo la punta del iceberg.

El sistema de reserva federal en sí es enorme. En la parte superior, está la Junta de Gobernadores nombrada por el presidente, que en teoría intenta mantener la economía estable y evitar la hiperinflación al estilo de Weimar o Zimbabwe. Debajo de ellos están los doce bancos de la Reserva Federal, que tienen grandes oficinas en muchas ciudades de Estados Unidos, sin contar sus sedes. Cada instalación está custodiada por la Policía de la Reserva Federal. Estos bancos están conectados a todos los bancos comerciales y de consumo que ve en todas partes. Incluso los pueblos más pequeños suelen tener al menos un banco y todos trabajan con los bancos de la Reserva Federal.

Mire los propios bancos, que se dedican a préstamos de reserva fraccionaria. Tienen miles de sucursales en todas partes y debe mantener las luces encendidas en cada una de estas oficinas. Tienen una computadora para cada cajero, una computadora para cada cajero automático, una computadora para cada empleado, un servidor, equipo de red y cajeros automáticos computarizados, muchos de los cuales están ubicados fuera de un banco, y la pequeña unidad de cajero automático debe tener su propia energía, aire acondicionado, calefacción, etc. Los cajeros automáticos tienen ejércitos de personal de vehículos blindados, personal de mantenimiento (que a menudo están armados porque son objetivos de ataque), solo para asegurarse de que pueda sacar un billete de $ 20.

Los bancos y las empresas trabajan juntos para asegurarse de que incluso el dinero de Taco Bell sea recogido por guardias armados en un vehículo blindado pesado y contaminante que está hecho para parecerse a una camioneta, pero de hecho es tan resistente como muchos vehículos tácticos militares. Todo esto agrega peso, lo que aumenta considerablemente las emisiones.

Todas las personas que trabajan en estas instalaciones se desplazan hacia y desde el trabajo, lo que genera sus propias emisiones.

No sé cómo haríamos para sumar cuántos teravatios-hora de energía se destinan al mantenimiento del Sistema de la Reserva Federal, los bancos asociados y todos los demás que mueven dólares para asegurarse de que el dólar siga zumbando. Me atrevería a adivinar que la cantidad es superior a 100 teravatios-hora en cada estado de EE. UU.

Ahora, tenga en cuenta que el dólar estadounidense es una moneda de reserva popular en muchos países, cada uno de los cuales está gastando energía para manejarlo.

Bitcoin no es tan malo, considerando lo que hace

El impacto relativamente pequeño de bitcoin y otras criptomonedas se ve eclipsado por los costos de emisiones de mantenimiento de una sola moneda fiduciaria. Otras monedas importantes, como el euro o el RenMinBi, están tomando niveles similares de trabajo pesado para seguir moviéndose.

Si bien algunas de las transacciones que facilita la criptomoneda no son legales y, a veces, son profundamente inmorales, las está facilitando, y ese trabajo se realizaría en otros medios más impactantes para el medio ambiente si Bitcoin no existiera. Un solo camión que transporta dinero de la droga a México genera emisiones desagradables, y muchos de ellos cruzan la frontera a diario. Estos camiones permanecen inactivos durante horas esperando una inspección superficial y tal vez algún soborno rápido antes de cruzar.

Las empresas criminales moverán su valor, y bitcoin es probablemente un método de impacto mucho menor que los camiones llenos de contrabando, además del esfuerzo y las emisiones que normalmente se utilizan para mantener el dólar.

Si bien es importante que encontremos formas de reducir las emisiones de las criptomonedas, también es importante no olvidar que debemos reducir las emisiones en los sistemas monetarios administrados por el gobierno. Lo más divertido es cuando vemos que algún funcionario del gobierno nos dice que las emisiones de bitcoin son malas mientras que su intrincado sistema eructa muchos más contaminantes.

De cualquier manera, debemos reducir las emisiones en todos los lugares que podamos. La energía limpia para bancos, camionetas blindadas eléctricas y muchas otras tecnologías limpias podrían contribuir en gran medida a ayudar con esto.

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