Texas nos muestra nuestro futuro del agua con el cambio climático: no es bonito

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Por Erik D. Olson

A principios de esta semana, 1 de cada 22 estadounidenses no tenía agua o estaba en alerta de hervir el agua. Por poco 15 millones de personas en Texas solos se quedaron sin agua potable a raíz de la tormenta masiva, la ola de frío y los cortes de energía. Muchos mas en Oklahoma, Luisiana, y otros estados sureños más afectados también perdieron agua o estaban en alertas de hervir el agua “voluntarias” u obligatorias. Las plantas de tratamiento de aguas residuales perdieron energía y vomitado más que un millones de galones de aguas residuales sin tratar en aguas heladas, amenazando a los usuarios río abajo. La miseria de no poder tirar la cadena del inodoro, ducharse o beber agua de manera segura en su propia casa a menudo se ve agravada por el castañeteo de dientes y el insomnio de las habitaciones insoportablemente frías. Las familias de bajos ingresos y las personas de color se vieron perjudicadas de manera desproporcionada por la rotura de tuberías y los cortes de energía, tal como están. desproporcionadamente en riesgo de suministros de agua contaminados.

Desafortunadamente, esta abrumadora tormenta y esta ola de frío son solo un vistazo de los impactos venideros del cambio climático en nuestros suministros de agua. Pronto regresarán los incendios forestales que destruyen hogares, ahogan a las comunidades con un humo espeso y derriten o destruyen las tuberías de plástico y otras tuberías y otra infraestructura de agua, lo que provoca una grave contaminación del agua del grifo y pérdida de presión del agua. Estos desastres relacionados con el agua potable relacionados con el fuego han sido grabado durante varios años recientes en California y en otros lugares.

Autor (es) de los Estados Unidos y Puerto Rico: David Miskus, NOAA / NWS / NCEP / CPC Islas del Pacífico e Islas Vírgenes afiliadas a los EE. UU. Autor (es): Richard Heim, NOAA / NCEI

Y luego está la sequía. Derretimiento reducido de la nieve desde las montañas río arriba significa un flujo más bajo hacia las fuentes de agua río abajo. Y condiciones de sequía (ver mapa) puede resecar regiones enteras, provocando una grave escasez de agua.

Y hay más. También provocadas por el cambio climático, las inundaciones y el aumento del nivel del mar amenazan cada vez más las plantas de tratamiento de agua potable y aguas residuales que a menudo se encuentran en llanuras aluviales o Areas costeras. Con tormentas y huracanes cada vez más violentos, estas plantas y nuestro la infraestructura del agua es vulnerable a repetidas inundaciones catastróficas que pueden abrumar y poner fin de manera efectiva al tratamiento del agua. Las graves inundaciones también han causado derrames o liberación de materiales tóxicos o aguas residuales sin tratar en vías fluviales que pueden terminar en el agua del grifo.

Odio decirlo, pero esto no es una predicción de cómo será el futuro: esto es ahora. Y debemos actuar.

Esto es lo que se necesita. En primer lugar, debemos hacer de la prevención de nuevos cambios climáticos una prioridad absoluta. Pero eso no será suficiente. También necesitamos adaptarnos a lo que el futuro ya nos depara. Ya estamos viendo problemas importantes e impactos crecientes del cambio climático, y hasta la fecha solo hemos experimentado alrededor de 1 grado Celsius de calentamiento. Estos problemas empeorarán, incluso si logramos nuestros objetivos de reducción de emisiones más optimistas y limitamos el calentamiento a entre 1,5 grados Celsius y 2 grados Celsius. Debemos preparar nuestra infraestructura hídrica para los resultados inevitables del cambio climático que ya están en proceso, y para la posibilidad de que no limitemos el calentamiento a 2 grados centígrados.

Cuando las comunidades están ubicando y diseñando una nueva infraestructura de agua, debe hacerse teniendo en cuenta cómo podría ser el futuro, no solo las condiciones operativas actuales. Pero eso se hace muy raramente. En general, construimos estos sistemas basándonos en la historia pasada, no en el clima futuro en el que operarán estas instalaciones.

Eso está empezando a cambiar lentamente. El presidente Biden restableció recientemente un estándar federal de protección contra inundaciones, que requerirá que la infraestructura financiada con fondos federales tenga en cuenta un margen adicional de seguridad para las inundaciones y considere el aumento futuro del nivel del mar. NRDC también tiene solicitó a la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias establecer estándares más altos de protección contra inundaciones para infraestructura crítica, como instalaciones de agua y aguas residuales, entre otras cosas.

Para los sistemas de agua y aguas residuales existentes, debemos pensar en formas de asegurarnos de que puedan continuar funcionando durante eventos climáticos extremos, como inundaciones, sequías y cortes de energía.

Siempre que sea posible, las empresas de servicios públicos deben proteger las estructuras y los equipos clave a prueba de inundaciones, o planear ahora trasladarse a un terreno más alto. Para mantener el servicio esencial durante los cortes de energía, las plantas de agua y aguas residuales deben asegurar una parte de su energía de fuentes ecológicas en el sitio que sean independientes de la red y garantizar fuentes de energía de respaldo. También pueden enterrar las tuberías más profundamente y aislar la infraestructura contra la congelación y el calor, instalar almacenamiento de agua adicional para que se puedan cerrar las tomas en caso de un derrame o contaminación, y almacenar más agua en elevaciones más altas para que puedan usar la gravedad si hay un corte de energía. . Las empresas de aguas residuales también deben implementar una infraestructura verde o resiliente para ayudar a absorber el exceso de lluvia de las tormentas cada vez más severas. También necesitamos proteger los humedales que ayudan a atrapar las inundaciones y deshacerse de los problemas de la administración Trump. Regla del agua sucia que debilita las protecciones de las aguas superficiales.

Las empresas de servicios públicos deben modernizar el tratamiento de agua que no puede eliminar los contaminantes modernos y mejorar las decrépitas líneas de distribución de agua que son susceptibles a descomposición, rotura y congelación. El apoyo financiero federal y estatal será fundamental para lograrlo, junto con informes anuales estandarizados de fugas para documentar el progreso. Y los estados deben adoptar y practicar la ejecución de planes de emergencia para proporcionar agua potable cuando una comunidad la pierde, algo que la ley exige desde 1974, pero que ha cumplido. en gran parte ha sido ignorado. Una parte importante de la solución es asegurarse de que las personas que se ven más afectadas por las decisiones relacionadas con los sistemas de agua tengan un control significativo sobre ellos, y que los operadores de estos sistemas sean responsables ante aquellos a quienes se supone que deben servir.

Actualizar y reconstruir nuestras plantas de tratamiento de agua y aguas residuales para hacer frente a las amenazas actuales y estar preparados para el cambio climático no será barato, pero aquí está el truco: si esperamos más, pagaremos miles de millones de dólares más.

Para ayudar a reparar los sistemas con los que contamos cuando usamos agua del grifo y descargamos nuestros inodoros, se requerirá una inversión federal de al menos $ 20 mil millones de dólares al año para agua potable e infraestructura de agua potable. Los gobiernos estatales y locales y las empresas de servicios públicos también deben intensificarse con una inversión significativamente mayor. Instamos a la administración de Biden a trabajar con el Congreso en la legislación de reconciliación federal y / o la legislación de infraestructura este año para realizar estas inversiones cruciales. Debemos reconocer la cruda realidad: nuestros sistemas de abastecimiento de agua y alcantarillado están envejeciendo, obsoletos y simplemente no están listos para el tren de carga que se aproxima que es el cambio climático.

El desastre de Texas, los recientes incendios forestales generalizados, las sequías y las inundaciones dejan en claro: actúe ahora o pague un precio intolerable más tarde.

Publicado originalmente el Blog de NRDC.

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