Volkswagen comienza el proyecto piloto de reciclaje de baterías en Salzgitter

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Parte de la revolución de los coches eléctricos es fabricar baterías, muchas baterías. Pero en un futuro no muy lejano, otra parte de la revolución será desmantelar esas mismas baterías y recuperar los materiales en su interior para ser utilizados nuevamente en la fabricación de baterías nuevas. ¿Qué tipo de cosas se pueden recuperar de las baterías viejas? Aluminio, cobre, litio, manganeso, níquel y cobalto, junto con varios plásticos. “Nuestro objetivo es crear nuestro propio proceso circular en el que se recicla más del 90 por ciento de cada una de nuestras baterías”, dice Thomas Tiedje, jefe de planificación técnica de Volkswagen Component en un entrada en el blog. “No queremos entregar el proceso en ningún momento, sino que preferimos capacitar a nuestros empleados y así hacerlos aptos para el futuro”.

Crédito: Volkswagen

En Volkswagen, la búsqueda de una tecnología de reciclaje de baterías interna comenzó hace más de una docena de años cuando la candidata a doctorado Stella Konietzko dijo que quería investigar formas en las que el litio, el cobalto, el acero y el aluminio podrían recuperarse y qué papel podría jugar el Grupo Volkswagen en el proceso. . En ese momento, ningún otro fabricante de automóviles estaba interesado en explorar formas de reciclar baterías en casa.

Su idea dio lugar a un importante proyecto de investigación en la Universidad Técnica de Braunschweig que contó con el apoyo de otras diez empresas. Entre 2009 y 2011, investigaron varios protocolos de reciclaje de iones de litio y finalmente seleccionaron el proceso LithoRec, que ahora es objeto de un programa piloto en la fábrica de Volkswagen en Salzgitter. “No empezamos demasiado temprano, sino justo a tiempo. Ahora tenemos la oportunidad de comenzar con un proceso que es realmente económica y ecológicamente sostenible al final, sin tener que apresurar nada ”, explica Marko Gernuks, jefe de optimización del ciclo de vida de Volkswagen, quien ha sido parte del gerente de proyecto LithoRec para varios años. Aquí hay más de la publicación del blog de Volkswagen:

Hasta ahora, las baterías usadas se han reciclado principalmente en un proceso pirometalúrgico. En términos más simples, simplemente terminan en el alto horno. Volkswagen Group Components utiliza primero un proceso mecánico: una vez que la batería ingresa al proceso de reciclaje, primero se drena y se desmonta. Las materias primas iniciales como su carcasa de aluminio, cable de cobre y plástico ya se recuperan aquí y se devuelven al ciclo de producción. Luego, los módulos de la batería se trituran fuertemente bajo una atmósfera protectora y el electrolito líquido que se escapa los convierte en una masa húmeda, el granulado. Este se seca, se pasa a través de varios tamices y una cinta magnética, y así se vuelve cada vez más fino.

Con el tiempo, se produce un llamado “polvo negro”, que contiene, entre otras cosas, grafito valioso, así como litio, manganeso, cobalto y níquel. Luego, una empresa asociada de la industria química lo separa en sus componentes individuales mediante un proceso hidrometalúrgico, es decir, con agua y disolventes. Estos pueden usarse como materia prima secundaria para la construcción de cátodos de baterías nuevas, sin ninguna pérdida de calidad en comparación con el material primario nuevo.

A continuación se muestra un video de REC Anything que explica el proceso con mayor detalle.

Volkswagen y la economía circular

Los componentes de las baterías de iones de litio se pueden recuperar y reutilizar para fabricar nuevas baterías, la definición misma de una economía circular en la que las baterías agotadas se reciclan en lugar de incinerarlas o enviarlas a vertederos. La fase piloto comenzará con un objetivo modesto: reciclar cinco baterías por turno. La capacidad anual será de hasta 3.600 baterías al año. A 400 kg por batería, unas 1.500 toneladas de materiales recuperados. Una vez que el sistema está optimizado, se puede ampliar para manejar más baterías. No se espera que la capacidad máxima se produzca hasta finales de esta década, lo que debería corresponder con el momento en que más baterías necesiten reciclarse.

Crédito: Volkswagen

Pero antes de que comience el reciclaje, cada módulo de batería se analiza cuidadosamente para determinar si todavía es lo suficientemente potente como para usarse en una aplicación de segunda vida, como almacenamiento de energía o vehículos eléctricos y robots de baja velocidad. Solo cuando se agote su vida útil pasará a formar parte del proceso de reciclaje.

Herbert Diess, presidente del Grupo Volkswagen, dijo lo siguiente sobre el comienzo del programa piloto de reciclaje de baterías. “Volkswagen tiene como objetivo mantener el control del ciclo de la materia prima para las baterías en todas las etapas. La batería y sus materias primas forman la base de la economía de reciclaje de la movilidad futura. No se trata solo de reciclar las valiosas materias primas de las baterías de la forma más completa posible, sino también de utilizar las baterías en otro lugar después de su primer ciclo de vida en el automóvil.

“Incluso después de un ciclo de vida normal del automóvil de 200.000 a 300.000 km, la batería sigue siendo, con mucho, el componente más valioso del automóvil y probablemente se utilizará en almacenamiento estacionario durante varios años después de la vida útil del automóvil. Solo entonces se reciclará, en la mayor medida posible. Esto crea un ciclo de creación de valor sostenible con numerosas oportunidades comerciales nuevas que utilizaremos para Volkswagen ”.

Volkswagen no está solo en el desarrollo de sistemas de reciclaje de baterías. JD Straubel, ex director de tecnología de Tesla, ha iniciado una nueva empresa llamada Redwood Materials para reciclar baterías de iones de litio y la investigación sobre el proceso está en curso en laboratorios de todo Estados Unidos y de todo el mundo. Considere el reciclaje como otra ventaja que tienen los vehículos eléctricos sobre los que tienen motores de combustión interna. Los vehículos eléctricos y la economía circular van de la mano de una manera que los vehículos convencionales nunca podrían hacerlo.

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